Las mujeres siempre tienen la edad equivocada

Women always have the wrong age.

Julie O’Neill pasó casi tres décadas como una presentadora destacada en la estación de noticias WCPO de Cincinnati, pero a principios del año pasado, su carrera dio un giro desgarrador.

A pesar de su larga cobertura de los Cincinnati Bengals, O’Neill fue pasada por alto a favor de un colega más joven y masculino para informar sobre la aparición del equipo en el Super Bowl 2022. Poco después, según ella misma dijo, comenzó a recibir quejas del director de noticias de la estación sobre una disminución en su desempeño. Desconcertada, comenzó a grabar imágenes de sus segmentos, con la esperanza de identificar y corregir cualquier error. El ejercicio solo la dejó más confundida. Según me dijo, su entrega parecía tan sólida como siempre, e incluso su copresentador estaba perplejo por los comentarios. Las tensiones entre O’Neill y sus jefes continuaron aumentando, dijo, finalmente alcanzando un punto crítico en septiembre cuando la llamaron a una reunión con la gerencia. En la reunión, O’Neill se enteró de que ya no sería copresentadora del programa matutino de la cadena y que su contrato con la estación no se renovaría después del 31 de diciembre. O’Neill recordó que el gerente general de la estación citó su reciente mención en el aire de la recuperación de un colega de COVID-19, que el colega había publicado abiertamente en las redes sociales, como la “falta de respeto” definitiva.

“Hasta que comenzaron todas las críticas, tenía excelentes evaluaciones de rendimiento y nunca, nunca se me acusó de faltar al respeto o hacer sentir incómodas a las personas”, dijo O’Neill. En ese momento, tenía la sospecha de que su edad y género podrían haber jugado un papel en el repentino cambio de eventos, pero fue un mentor mayor y masculino quien le hizo ver la conexión de manera cristalina.

“Me dijo: ‘¿Cuándo cumples 55, Julie?'” dijo. “Y yo dije, el 9 de enero. ‘Es interesante’, dijo. ‘Nueve días después de que terminara tu contrato, te sacaron del grupo demográfico de 18 a 54′” — el grupo de edad objetivo para las compras de publicidad en televisión. (WCPO no comentó sobre el despido de Julie, pero la dirección ha dicho: “No estamos de acuerdo con muchas de las declaraciones que se han hecho. Como de costumbre, no hablamos públicamente de asuntos de personal”).

La dirección de la estación nunca dijo que la edad de O’Neill fue un factor en su toma de decisiones. Pero ella cree que no fue necesario. En su opinión, “dejaron en claro que yo no era el futuro”, dijo.

No hay una “edad prime” para las mujeres

El relato de O’Neill parece impactante, pero puede ser una historia demasiado familiar para muchas mujeres en puestos de liderazgo. Una nueva encuesta cualitativa realizada a 913 mujeres de cuatro industrias dispares —derecho, organizaciones sin fines de lucro basadas en la fe, educación superior y atención médica— encontró una cantidad alarmante de discriminación basada en la edad contra las mujeres en puestos de alto nivel. La investigación, publicada recientemente en Harvard Business Review, encontró que muchas de las mujeres encuestadas informaron ser objeto de juicios relacionados con la edad que implicaban que no eran aptas para el trabajo.

Tal vez el hallazgo más desalentador de la encuesta fue que el comportamiento ageísta no se dirigía solo a una cohorte de edad. Para las mujeres menores de 40 años, el ageísmo a menudo se manifestaba en forma de “incredulidad de rol” —superiores jerárquicos (que con frecuencia eran hombres) mostraban sorpresa por su antigüedad, a veces incluso llamándolas con sobrenombres condescendientes como “chiquilla” o dándoles palmadas en la cabeza. (Estudios anteriores también han encontrado que las mujeres en edad fértil son rutinariamente pasadas por alto para empleos o ascensos porque podrían quedar embarazadas). Las mujeres mayores de 60 años, por otro lado, informaron ser ignoradas por completo, pasando por alto sus habilidades y descontando su experiencia en favor de “ideas frescas y nuevas”. Muchos de los despidos ageístas se repetían en diferentes grupos de edad: A las mujeres que optaban a empleos, ascensos o bonificaciones se les decía que carecían de experiencia o que tenían demasiada experiencia del tipo equivocado. También describieron escuchar comentarios ageístas utilizados para desacreditar a otras mujeres que optaban a oportunidades profesionales.

Cuando tienes a una mujer en sus 40 o 50 años que ha progresado en su carrera y probablemente está más dispuesta a decir lo que piensa, creo que eso intimida a los hombres inseguros en nuestra fuerza laboral.

Amy Diehl, investigadora de equidad de género y una de las coautoras del nuevo informe, no se sorprendió por la prevalencia del ageísmo contra las mujeres más jóvenes y mayores que ella y sus colegas encuestaron. Pero le sorprendió la medida en que las mujeres de mediana edad como O’Neill informaron haber experimentado discriminación relacionada con la edad en el trabajo.

“Cuando los hombres llegan a los 40 o 50 años, se considera que están en la cima de sus carreras”, me dijo Diehl. Sin embargo, las mujeres de la misma edad continúan chocando contra “restricciones relacionadas con la edad”.

Es una triste ironía que las mujeres exitosas en la mediana edad, en particular, a menudo se sientan como si fueran difíciles o distraíbles mientras están en la cúspide de su capacidad profesional. Los investigadores creen que esto sucede precisamente porque las mujeres de mediana edad sienten que tienen menos que perder al mostrar su experiencia adquirida con esfuerzo. Su confianza y competencia las hacen amenazadoras.

“Cuando tienes a una mujer en sus 40 o 50 años que ha progresado en su carrera y probablemente está más dispuesta a expresar su opinión, creo que eso intimida a los hombres inseguros en nuestra fuerza laboral”, dijo Diehl. “Prefieren disminuir a esa mujer, no promoverla, mantenerla en su lugar. No es que no la quieran en el lugar de trabajo, simplemente quieren que desempeñe un papel que apoye a los hombres en el lugar de trabajo y no compita con ellos. Y ciertamente no que les dé una opinión contraria”.

En la encuesta, las mujeres de mediana edad describieron una amplia variedad de menosprecios por parte de sus superiores: preocupaciones sobre “problemas de menopausia” o acusaciones vagas de ser “difíciles de manejar”. Otras informaron que les decían que su etapa de vida las ponía en riesgo de tener “problemas relacionados con la familia” que interferirían en su desempeño laboral, una línea de comentarios dirigida a mujeres profesionales de todas las edades.

“Eres demasiado joven y luego, en un momento dado, se considera que eres demasiado mayor”, dijo Diehl. “Realmente no hay un punto óptimo para las mujeres”.

‘Llámalo “sexismo” porque eso es lo que es’

Aunque la discriminación por edad en sí misma puede no sorprender a muchos, el hecho de que las empresas sean tan descaradas al respecto es impactante, especialmente a la luz de los cambios culturales recientes. En los últimos años, los movimientos activistas como #MeToo y Black Lives Matter han ayudado a aumentar la conciencia pública general sobre el acoso sexual sistémico y el racismo. “Diversidad”, “equidad” e “inclusión” han entrado en el léxico de la responsabilidad corporativa. Las empresas han lanzado seminarios de sensibilidad en el lugar de trabajo y han ajustado sus prácticas de contratación; algunas incluso han establecido departamentos de recursos humanos enteros dedicados a la diversidad, la equidad e inclusión. Si estas iniciativas han logrado nivelar el campo de juego profesional, la mayoría de los trabajadores estadounidenses dicen apreciar el esfuerzo.

Aunque las empresas han invertido en la creación de entornos laborales más justos, o al menos han invertido en un elaborado discurso políticamente correcto sobre el tema, la discriminación por edad contra las mujeres trabajadoras no solo persiste, sino que también se perpetúa a plena vista. El ageísmo de género puede ser incluso la forma de discriminación laboral más aceptable, y esto es aún más cierto para las mujeres que no son blancas o que tienen múltiples identidades marginadas.

El concepto de envejecimiento es algo que se socializa en nuestra estructura para ser aceptable señalar.

¿Cómo sucedió esto? La respuesta más probable también es la más simple. La edad es universal; todos la tienen. Así como se ha vuelto común debatir sobre las diferencias generacionales y comparar los atributos (reales o percibidos) de las personas que crecieron en diferentes épocas, las personas se sienten en general bien al hablar abiertamente sobre la edad.

“El concepto de envejecimiento es algo que se socializa en nuestra estructura para ser aceptable señalar”, me dijo Amber L. Stephenson, otra coautora del estudio. “Nos sentimos mucho más cómodos criticando las diferentes etapas de edad o etapas de carrera, en comparación con otros tipos de prejuicios”.

Pero los investigadores enfatizan que, en nuestra sociedad obsesionada con la apariencia y la edad, utilizar la edad de una mujer en su contra en un entorno profesional es una máscara para expresar los sesgos de género que aún no hemos superado como cultura.

“En lugar de ‘ageísmo de género’, podemos llamarlo ‘sexismo’ porque eso es lo que es”, dijo Diehl.

Leanne M. Dzubinski, la tercera coautora del estudio, estuvo de acuerdo: “Cuando lo juntamos todo, que a tantas mujeres, sin importar su edad, siempre se les dice que no tienen la edad adecuada, lo que vemos es que en realidad es solo una excusa para el sexismo, punto”.

‘Prefieren mantenerla en su lugar’

La investigación ha demostrado repetidamente que la imaginación pública de un “líder” se mantiene estática y regresiva. Los hombres son más propensos que las mujeres a ser percibidos como material de liderazgo y abrumadoramente más propensos a ocupar puestos de liderazgo en casi todas las industrias.

Esto no significa que todo sea perfecto para los hombres en el mundo laboral. Se ha escrito mucho sobre la disminución constante del empleo entre los hombres estadounidenses de 25 a 54 años, y encuestas recientes también han indicado que los hombres no son inmunes al ageísmo en el lugar de trabajo. En una encuesta de 2019 a 400 trabajadores estadounidenses de 40 años o más, más hombres que mujeres informaron haber experimentado o presenciado discriminación por edad en el trabajo. La investigación también ha encontrado que los solicitantes de empleo mayores enfrentan discriminación por edad independientemente del género, a pesar de una ley federal de 56 años que supuestamente protege contra la discriminación por edad en el empleo. Y, como siempre, las estigmas raciales y de identidad juegan un papel importante en predecir si las mujeres serán contratadas, promovidas o reconocidas por sus logros.

Es innegable que la discriminación por edad en el lugar de trabajo ocurre sin importar el género, pero las experiencias cualitativas presentadas por Diehl, Stephenson y Dzubinski ayudan a pintar un cuadro de cómo una cultura abierta en torno a la discriminación por edad puede terminar alimentando el sexismo tradicional. Los investigadores instan a las mujeres que reciben críticas superficiales o irrelevantes en el trabajo a reconocer que los comentarios relacionados con la edad, o las evaluaciones negativas basadas en el carácter, como “ser difícil”, es más probable que reflejen las deficiencias de sus superiores que su desempeño.

O’Neill, la presentadora de Cincinnati, se ofrece como ejemplo. Después de salir de WCPO, ella se negó a firmar el acuerdo de confidencialidad que le daría derecho a un paquete de indemnización por despido y, en su lugar, publicó recientemente un libro de memorias sobre su carrera. El capítulo 13 detalla sus últimos meses impactantes en la estación de noticias donde había trabajado durante 27 de sus 31 años en la radiodifusión. Este verano, O’Neill presentó una demanda por discriminación por edad contra su antiguo empleador. Sus acusaciones incluyen su relato de su despido y los eventos previos a él. Cuando se le pidió un comentario, la estación dijo que no hace comentarios sobre litigios pendientes.

“La gente podría ver mi experiencia y decir: ‘No es personal. Es solo negocio'”, me dijo. “Yo digo que todos los negocios son personales porque involucran a personas. Y tal vez eso suene un poco idealista, pero no me importa. Esa es la belleza de tener 55 años.”


Kelli María Korducki es una periodista cuyo trabajo se centra en el trabajo, la tecnología y la cultura. Tiene su base en la ciudad de Nueva York.