La campaña de Witney ofrece a los Lib Dems una salida del desierto

Witney campaign offers Lib Dems a way out of the desert.

Se puede dar demasiada importancia al impresionante desempeño de los Liberal Demócratas en la elección parcial de Witney, el asiento bien situado en Oxfordshire dejado vacante por la renuncia de David Cameron a la Cámara de los Comunes. En entrevistas esta mañana, un visiblemente extático Tim Farron celebró el resultado, un aumento en la participación de votos de su partido del 6.7% al 30.2%, como prueba de que su grupo está “de vuelta en la gran política”. “¡Somos los niños del regreso!”, exclamó emocionado.

Cuidado ahora. El voto conservador siempre iba a disminuir: el señor Cameron había acumulado un enorme voto personal y las partes más volubles de este no cambiarían a Laborista bajo Jeremy Corbyn, a un UKIP actualmente sin líder y caótico, o al todavía marginal Partido Verde, incluso si Larry Sanders, hermano de Bernie, lo lidera localmente. Eso dejó a los Lib Dems, quienes habían derrochado atención en el asiento de una forma imposible para un partido tan pequeño en una elección general: la única otra elección parcial celebrada ayer fue en Batley y Spen en Yorkshire, cuya diputada laborista, Jo Cox, fue asesinada en junio y donde todos los partidos rivales principales declinaron presentar candidatos como muestra de respeto (Laborista ganó el asiento arrolladoramente). Así que durante semanas toda la maquinaria de los Lib Dems pudo centrar sus atenciones en Witney, donde los afortunados votantes recibieron cinco visitas solo del Sr. Farron. De manera significativa, en las encuestas nacionales, la calificación del partido sigue obstinadamente alrededor del 7% al que cayó al principio de la última legislatura.

Sin embargo, el partido tiene razón al tomar cierta consolación del resultado. En primer lugar, porque el cambio de 19 puntos a su favor es la primera señal sólida de que la larga caída del partido, durante y después de su impopular participación en el último gobierno de coalición, está tocando fondo y quizás aliviándose. Un “regreso” en sí mismo no lo es, pero podría ser el comienzo tímido de uno.

En segundo lugar, y más significativamente, el resultado representa los primeros frutos de la nueva estrategia del partido. Cuando Laborista estaba en Downing Street, los Lib Dems encontraron un papel como una alternativa pacifista, libertaria civil y ligeramente más izquierdista al gobierno. Bajo Nick Clegg, en el poder con los conservadores, a menudo parecían un partido que dividía la diferencia; ofreciendo solo frenar los excesos de los conservadores a su derecha y de Laborista a su izquierda (como admite en sus recientes memorias). Pero la elección del señor Corbyn como líder de Laborista, el voto del Brexit y el tono estatista y a veces autoritario de Theresa May en sus primeros meses como primera ministra han brindado a los Lib Dems una triple oportunidad de afilar su identidad liberal y centrista.

Esta idea se expone en un documento publicado el año pasado por Mark Pack y David Howarth, dos estrategas del partido. Argumentan que los Lib Dems lo hicieron tan mal en las elecciones generales del año pasado, cayendo a ocho escaños parlamentarios, en parte porque carecen de un núcleo irreducible de votantes que se identifiquen con el partido, cuya lealtad es tal que puede ser movilizada incluso en tiempos electorales difíciles. Laborista, señalan, tiene los restos de la clase trabajadora industrial a los que recurrir; los conservadores tienen su propia red institucional profunda: iglesias, clubes de golf y similares. Los Lib Dems no lo tenían, por lo que se sumergieron por debajo de su suelo electoral anterior y siguieron cayendo.

La tarea del partido, argumentan los dos, es construir ese tipo de base: un núcleo de quizás el 20% de los votantes, socialmente liberales, internacionalistas, proeuropeos, con habilidades tecnológicas y bien educados, que se identifiquen con el reformismo proapertura del partido. En consecuencia, los Lib Dems deben centrar sus esfuerzos de investigación, campaña y reclutamiento de manera más rigurosa que en el pasado y buscar especialmente temas que atraigan e interesen a este grupo de votantes (sin importar cuánto emocionen a otras partes del electorado). Bajo el sistema electoral británico de primera-past-the-post, este enfoque brinda oportunidades para que los Lib Dems, en su estado reducido, concentren recursos en ciertos distritos metropolitanos donde podrían concebiblemente llegar en primer lugar: enclaves prósperos del sur de Inglaterra, ciudades universitarias y rincones más cómodos de las grandes ciudades. El discurso del Sr. Farron en la reunión anual principal de su partido el mes pasado, prometiendo defender el papel de Gran Bretaña en Europa, fue una especie de carta de amor a estos lugares.

De ahí la relevancia de Witney, un archipiélago en constante expansión de pueblos elegantes y parques empresariales de alta tecnología justo en las afueras de Oxford; un lugar donde la mayoría de las personas votaron a favor de permanecer en la UE el 23 de junio. Si bien los Lib Dems han tenido éxito en las elecciones parciales del consejo en lugares como este en los últimos meses, esta fue la primera prueba parlamentaria. Su campaña se centró en gran medida en el Brexit. Se instó a los residentes a rechazar los ofrecimientos nativistas de la Sra. May en la conferencia de su partido y a enviar un mensaje al gobierno sobre la necesidad de mantener a Gran Bretaña en el mercado único y evitar una ruptura “dura” con el club europeo. Y si bien estos mensajes no llevaron a Liz Leffman (en la foto de arriba, a la derecha), la candidata local, a cruzar la línea ganadora ayer, obtuvo una participación de votos mayor de lo esperado (los conservadores habían advertido que podría alcanzar el 30%, lo que, descontando las expectativas habituales de gestión, sugiere que anticiparon algo más cercano al 20%). Un cambio similar en una elección general haría que los Lib Dems obtuvieran 26 escaños de los conservadores.

Entonces, considera a Witney como una prueba de concepto. Una personalidad más claramente liberal, transmitida hábilmente a través de temas relevantes y especialmente las continuas batallas sobre el Brexit, le ofrece a los Liberales Demócratas una forma, aunque larga y traicionera, de salir del desierto político. Una elección parcial no marca una tendencia y una próxima elección general el próximo año (descartada públicamente por la Sra. May, pero seguramente no imposible, dadas sus amplias ventajas en las encuestas sobre el Partido Laborista) podría llegar demasiado pronto para un resurgimiento generalizado. Pero han dado un comienzo.