Las viejas líneas eléctricas de una empresa de servicios públicos podrían haber provocado un incendio mortal en Maui.

Viejas líneas eléctricas de empresa podrían haber causado incendio mortal en Maui.

Los videos e imágenes analizados por The Associated Press confirmaron que esos cables estaban entre las millas de líneas que Hawaiian Electric Co. dejó expuestas a las inclemencias del tiempo y a la densa vegetación, a pesar de un esfuerzo reciente de las empresas de servicios públicos en otras áreas propensas a incendios forestales y huracanes para cubrir sus líneas o enterrarlas.

El problema se agrava porque muchos de los 60,000 postes de electricidad de la compañía, en su mayoría de madera, que según sus propios documentos fueron construidos según “un estándar obsoleto de la década de 1960”, estaban inclinados y cerca del final de su vida útil proyectada. Estaban lejos de cumplir con un estándar nacional de 2002 que requería que los componentes clave de la red eléctrica de Hawái pudieran resistir vientos de 105 millas por hora.

Un documento presentado en 2019 indicó que se habían retrasado en reemplazar los viejos postes de madera debido a otras prioridades y advirtió sobre un “grave peligro público” si estos “fallaban”.

Las imágenes de Google Street View de los postes tomadas antes del incendio muestran los cables desnudos.

Es “muy poco probable” que un cable completamente aislado haya provocado un incendio en vegetación seca, dijo Michael Ahern, quien se jubiló este mes como director de sistemas de energía en Worcester Polytechnic Institute en Massachusetts.

Los expertos que vieron videos que muestran líneas eléctricas caídas coinciden en que un cable aislado no habría generado chispas ni provocado una línea de fuego.

Hawaiian Electric dijo en un comunicado que “reconoce desde hace mucho tiempo las amenazas únicas” del cambio climático y ha gastado millones de dólares en respuesta, pero no dijo si las líneas eléctricas específicas que colapsaron en los primeros momentos del incendio estaban desnudas.

“Hemos estado implementando una estrategia de resiliencia para enfrentar estos desafíos y, desde 2018, hemos gastado aproximadamente $950 millones para fortalecer y mejorar nuestra red y aproximadamente $110 millones en esfuerzos de manejo de vegetación”, dijo la compañía. “Este trabajo incluyó el reemplazo de más de 12,500 postes y estructuras desde 2018 y la poda y eliminación de árboles a lo largo de aproximadamente 2,500 millas de líneas cada año en promedio”.

Pero un exmiembro de la Comisión de Servicios Públicos de Hawái confirmó que muchos de los postes de electricidad de madera en Maui estaban en mal estado. Jennifer Potter vive en Lahaina y hasta finales del año pasado formaba parte de la comisión, que regula Hawaiian Electric.

“Incluso los turistas que conducen por la isla se preguntan: ‘¿Qué es eso?’ Están bastante inclinados porque los vientos a lo largo del tiempo simplemente los han derribado”, dijo. “Obviamente, esto no resistirá vientos de 60, 70 millas por hora. Por lo tanto, la infraestructura simplemente no era lo suficientemente fuerte para este tipo de tormenta de viento… La infraestructura misma está comprometida”.

Hawaiian Electric enfrenta una serie de nuevas demandas

John Morgan, un abogado de lesiones personales y litigios en Florida que vive parte del tiempo en Maui, también notó lo mismo. “Podía ver los postes de electricidad. Eran delgados, se doblaban, se inclinaban. La electricidad se iba todo el tiempo”.

La firma de Morgan está demandando a Hawaiian Electric en nombre de una persona y está hablando con muchas más sobre sus derechos. El fuego estuvo a 500 yardas de su casa.

Según la CEO de Hawaiian Electric, Shelee Kimura, en una conferencia de prensa, el 60% de los postes de servicios públicos en West Maui todavía estaban caídos el 14 de agosto, es decir, 450 de los 750 postes.

Hawaiian Electric enfrenta una serie de nuevas demandas que buscan responsabilizarla por el incendio forestal más mortífero en Estados Unidos en más de un siglo. Hasta ahora se han confirmado 115 muertos y el condado espera que esa cifra aumente.

Los abogados planean inspeccionar algunos equipos eléctricos en un vecindario donde se cree que se originó el incendio la próxima semana, según una orden judicial, pero lo harán en un almacén. La compañía de servicios públicos retiró los postes quemados y retiró los cables caídos del lugar.

Esto fue una “tragedia evitable de proporciones épicas”, dijo el abogado Paul Starita, abogado principal en tres de las demandas.

“Todo se reduce al dinero”, dijo Starita, del bufete de abogados Singleton Schreiber en California. “Podrían decir que lleva mucho tiempo completar el proceso de permisos o lo que sea. Bueno, empiecen antes. Quiero decir, las vidas de las personas están en juego. Son responsables. Gasten el dinero, hagan su trabajo”.

Hawaiian Electric también enfrenta críticas por no cortar la energía eléctrica ante las advertencias de fuertes vientos y mantenerla encendida incluso cuando decenas de postes comenzaron a caerse. El condado de Maui demandó a Hawaiian Electric por este problema el jueves.

Michael Jacobs, un analista senior de energía en la Unión de Científicos Preocupados, dijo que con tantos incendios causados por líneas eléctricas en Estados Unidos: “Definitivamente tenemos un nuevo patrón, simplemente no tenemos un nuevo régimen de seguridad para acompañarlo”.

Aislar un cable eléctrico evita el arco y las chispas, y disipa el calor.

Otras empresas de servicios públicos han estado abordando el problema del cable desnudo. Pacific Gas & Electric fue considerada responsable del incendio Camp en 2018 en el norte de California que causó la muerte de 85 personas. El desastre fue causado por líneas eléctricas caídas.

Su programa para eliminar el cable sin aislar en zonas de incendio ha cubierto más de 1,200 millas de línea hasta ahora.

PG&E también anunció en 2021 que enterraría 10,000 millas de cable eléctrico. Enterró 180 millas en 2022 y está en camino de hacer 350 millas este año.

Otra importante empresa de servicios públicos de California, Southern California Edison, espera haber reemplazado más de 7,200 millas, o aproximadamente el 75% de sus líneas de distribución aéreas, con cables cubiertos en áreas de alto riesgo de incendio para fines de 2025. También está enterrando líneas en áreas de alto riesgo.

Hawaiian Electric dijo en un documento presentado el año pasado que había analizado los planes contra incendios forestales de empresas de servicios públicos en California.

Los postes sirvieron como yesca: “Tenemos que detener los incendios forestales causados por las empresas de servicios públicos”

Algunos no culpan a Hawaiian Electric por su falta comparativa de acción porque no ha enfrentado la amenaza de incendios forestales durante tanto tiempo. Y la empresa de servicios públicos no es la única que continúa utilizando conductores de metal desnudo en lo alto de los postes de luz.

Lo mismo ocurre con los cortes preventivos de energía para la seguridad pública. Solo han pasado unos años desde que las empresas de servicios públicos han estado dispuestas a cortar anticipadamente la energía de las personas para prevenir incendios y esta práctica no está muy extendida todavía.

Pero Mark Toney dijo que los incendios forestales causados por las empresas de servicios públicos son absolutamente prevenibles. Es el director ejecutivo del grupo de usuarios de servicios públicos The Utility Reform Network en California. Están presionando a PG&E para que aísle sus líneas en áreas de alto riesgo.

“Tenemos que detener los incendios forestales causados por las empresas de servicios públicos. Tenemos que detenerlos y la forma más rápida y económica de hacerlo es aislar las líneas aéreas”, dijo.

En cuanto a los postes, en un documento regulatorio de Hawaiian Electric de 2019, la compañía dijo que sus 60,000 postes, casi todos de madera, eran vulnerables porque ya eran viejos y Hawái se encuentra en una “zona de riesgo grave de descomposición de madera”. La compañía dijo que se había quedado atrás en la sustitución de postes de madera debido a otras prioridades y advirtió sobre un “grave peligro público” si los postes “fallaban”.

El documento decía que muchos de los postes de la compañía fueron construidos para resistir vientos de 56 mph (90 kph), cuando un huracán de Categoría 1 tiene vientos de al menos 74 mph.

En 2002, el Código Nacional de Seguridad Eléctrica se actualizó para requerir que los postes de servicios públicos como los de Maui resistieran vientos de 105 millas por hora.

La red eléctrica de Estados Unidos fue diseñada y construida para el clima del siglo pasado, dijo Joshua Rhodes, un científico investigador de sistemas de energía en la Universidad de Texas en Austin. Las empresas de servicios públicos serían inteligentes al prepararse mejor para sequías prolongadas y vientos fuertes, agregó.

“Todos consideran que Hawái es un paraíso tropical, pero se secó y se incendió”, dijo el jueves. “Puede parecer caro si estás realizando trabajos para evitar que se inicien incendios forestales o el impacto de los incendios forestales, pero es mucho más barato que iniciar uno y quemar tantas casas y causar tantas muertes.”

Tony Takitani, un abogado nacido y criado en Maui, está trabajando con Morgan en el litigio.

Takitani dijo que en sus 68 años allí, está cada vez más seco. Dijo que lo que sucedió en la isla es tan horrible que es difícil de hablar al respecto. Pero cree que obligará a realizar mejoras en la red eléctrica.

“Cuando los postes se caen, son yesca”, dijo. “La combinación de lo que está sucediendo con nuestra Tierra y las personas que no están adecuadamente preparadas para ello, creo que causó esto. Por vivir aquí, por los videos que he visto de postes que se caen e incendios que se encienden, parece bastante obvio”.