El turismo en Maui, pilar económico, genera enojo tras la destrucción por incendio

Tourism in Maui, an economic pillar, causes anger after fire destruction.

16 de agosto (ANBLE) – La vista incongruente de turistas disfrutando de las playas tropicales de Maui mientras los equipos de búsqueda y rescate rastrean ruinas de edificios y aguas en busca de víctimas del incendio forestal más mortífero de Estados Unidos en más de un siglo ha indignado a algunos residentes.

Se han desahogado en las redes sociales, publicando videos de turistas disfrutando de actividades vacacionales como el snorkeling mientras el número de muertos en la histórica ciudad turística de Lahaina supera los 100 y aumenta cada día.

“Nuestra comunidad necesita tiempo para sanar, lamentar y restaurar”, dijo el actor hawaiano Jason Momoa en Instagram, instando a los turistas a cancelar sus viajes.

Las autoridades y las empresas han dado la bienvenida a la llegada gradual de viajeros, argumentando que esto mitigará el golpe a la economía de la isla, que depende en gran medida del turismo. Según la junta de desarrollo económico de la isla, la industria turística es el “motor económico” de Maui, generando el 80% de su riqueza.

A medida que Maui se embarca en una larga y dolorosa recuperación de los incendios, los funcionarios están luchando por equilibrar las necesidades inmediatas de vivienda y recursos de los residentes con la salud financiera a largo plazo de la isla.

El gobernador de Hawái, Josh Green, recordó en una conferencia de prensa el fin de semana cómo la pandemia de COVID-19 obligó al estado a sopesar los riesgos de permitir la entrada de turistas durante una crisis de salud pública frente al daño que sufriría la economía de Hawái si se les negara la entrada.

“Toda nuestra gente necesitará sobrevivir, y no podemos permitirnos no tener empleos ni un futuro para nuestros hijos”, dijo Green. “Cuando restringes cualquier viaje a una región, realmente devastas a sus propios residentes locales de muchas maneras más que a nadie más”.

El turismo ha sufrido un golpe en la semana desde que el incendio devastó Lahaina, un destino vacacional popular que también albergaba sitios históricos importantes para los residentes hawaianos.

Según el Departamento de Negocios, Desarrollo Económico y Turismo de Hawái, el número de pasajeros de aerolíneas a Maui el domingo fue casi un 81% menor en comparación con el mismo período del año pasado.

En 2022, 2.9 millones de turistas visitaron Maui, que tiene una población de 165,000 habitantes durante todo el año, según las últimas cifras de la Oficina del Censo de Estados Unidos. El departamento de turismo del estado informó en febrero que los visitantes gastaron $5.69 mil millones en Maui en 2022.

Ahora, la Autoridad de Turismo de Hawái está pidiendo a los visitantes que eviten viajes no esenciales a West Maui, la parte de la isla afectada por los incendios, para que los recursos se puedan utilizar para ayudar a los lugareños en su recuperación.

“Es probable que una gran parte de las personas afectadas, que han perdido familiares y hogares familiares, hayan estado empleadas en la industria turística”, dijo Ilihia Gionson, portavoz de la autoridad de turismo.

Los hoteles en West Maui han dejado de aceptar reservas temporalmente. Muchos están alojando a sus empleados y preparándose para albergar a evacuados y socorristas que trabajan en la recuperación del desastre, según la autoridad de turismo.

La agencia instó a los visitantes a áreas de Maui que no fueron afectadas por el incendio, como Kahului, Wailuku, Kihei, Wailea y Makena, a que se pongan en contacto con sus alojamientos y se aseguren de que aún pueden ser hospedados.

“Maui no está cerrado”, dijo el alcalde del condado de Maui, Richard Bissen, en la conferencia de prensa del fin de semana junto al gobernador. “Muchos de nuestros residentes se ganan la vida gracias al turismo”.

El martes, el Four Seasons Resort en Wailea Beach en South Maui afirmó por teléfono que todas las operaciones del hotel estaban funcionando normalmente, pero que recomendaba a los turistas con reservas para agosto que pospusieran sus viajes hasta que el resto de la isla se hubiera recuperado más plenamente.

La ocupación en el hotel de cinco estrellas había caído “drásticamente” desde el incendio, dijo un empleado de recepción.

Hilton Worldwide Holdings, operador hotelero que cuenta con 23 hoteles en Hawái, dijo que estaba renunciando a las penalizaciones por cancelación para aquellos que viajen hacia, desde o a través de todas las islas de Hawái hasta el 31 de agosto.

Jack Richards, CEO de la compañía de viajes con sede en Los Ángeles Pleasant Holidays, se apresuró a evacuar a más de 400 clientes que se encontraban en Maui durante los incendios. Dijo que los esfuerzos se vieron obstaculizados por líneas telefónicas caídas y la pérdida de conexión a internet.

La mayoría de los turistas finalmente fueron trasladados a otras islas hawaianas. Otros 1,400 clientes con planes de viaje a Maui en agosto deben ser reacomodados, dijo.

Los operadores turísticos que continuaron ofreciendo servicios en o alrededor de West Maui después de los incendios se enfrentaron a una avalancha de críticas.

Una empresa que realizó un tour de buceo de caridad el viernes a 11 millas (18 km) de Lahaina luego emitió una disculpa y dijo que estaba suspendiendo sus operaciones por el momento.