Los veteranos pescadores de cangrejo de Oregón están aterrados de que su trabajo desaparezca porque los activistas quieren detener los casos ‘extremadamente raros’ de enredamiento de ballenas.

The veteran crab fishermen in Oregon are terrified that their job will disappear because activists want to stop the 'extremely rare' cases of whale entanglement.

Enredada alrededor de su cola había una cuerda de polipropileno utilizada para levantar trampas de cangrejo. Dos hombres con cuchillos dentados tardaron 40 minutos en liberar a la ballena, que nadó lejos con un trozo pequeño de cuerda aún incrustado en su piel. Eso fue en 2004, en aguas de Waldport, Oregon.

Pettis, un pescador de cangrejos, dijo que es la única vez en sus 44 años de pesca que ha visto a una ballena atrapada en líneas de cangrejo, y cree que eso demuestra que tales encuentros son “extremadamente raros”.

Pettis es uno de varios pescadores de cangrejos veteranos que temen que los reguladores estén a punto de limitar la lucrativa industria con una sobre-regulación para proteger a las ballenas.

Las ballenas jorobadas, que migran frente a la costa de Oregón, y otras ballenas pueden quedar atrapadas en las cuerdas verticales conectadas a las pesadas trampas y arrastrarlas durante meses, dejando a los mamíferos heridos, hambrientos o tan agotados que pueden ahogarse.

Se espera que la Comisión de Pesca y Vida Silvestre de Oregón vote el viernes sobre si establecer de forma permanente reglas más estrictas y límites de trampas establecidos en 2020 para proteger a las ballenas. Las restricciones, que originalmente debían terminar después de esta temporada, reducirían la cantidad de trampas, conocidas como “pots”, y la profundidad a la que pueden descender en los meses de primavera y verano, cuando es más probable que las jorobadas se encuentren con ellas.

Este movimiento se produce durante un período turbulento en el que la pesquería de cangrejo Dungeness de Oregón lidia con océanos cálidos, cangrejos más pequeños y temporadas acortadas o canceladas debido a altos niveles de ácido domoico, una neurotoxina natural causada por floraciones de algas que hace que los cangrejos sean incomestibles.

El debate en el noroeste del Pacífico es un microcosmos de la lucha más amplia a nivel nacional para abordar el problema urgente de los enredos de ballenas sin acabar con los pescadores comerciales. California y la costa este de Estados Unidos han tomado medidas similares para proteger a las ballenas.

La industria, un pilar de la industria pesquera comercial del noroeste del Pacífico, puede producir millones de libras de cangrejo en un buen año y generar decenas de millones de dólares anualmente. En 2021-2022, los pescadores de cangrejos de Oregón capturaron más de 17 millones de libras (7,7 millones de kilogramos) y entregaron un récord de 91 millones de dólares en cangrejo debido a los altos precios en el mercado.

Después de un año tan exitoso, la tensión por las posibles regulaciones permanentes es alta.

“Si no tenemos un aumento significativo en los enredos, creemos que no deberíamos ir más allá de lo que ya hemos hecho”, dijo Pettis. “Extender lo que tenemos podría no ser una tragedia, pero ya es suficiente”.

Las autoridades de pesca y vida silvestre dicen que las medidas son necesarias para proteger a las ballenas y una economía vibrante.

“Estamos tratando de encontrar un equilibrio entre la conservación y la recuperación de las poblaciones de ballenas, que está ordenado por la ley federal, y tener una pesquería de cangrejo Dungeness próspera”, dijo Troy Buell, jefe del Programa de Gestión de Pesquerías del Departamento de Pesca y Vida Silvestre de Oregón.

Los límites actuales de las trampas de Oregón se aplican al comienzo de la temporada en diciembre y se reducen un 20% adicional, con un límite de profundidad adicional de 240 pies (73 metros), desde el 1 de mayo hasta el final de la temporada, cuando las jorobadas son más comunes a lo largo de la costa de Oregón.

Existen dos poblaciones distintas de ballenas jorobadas en las aguas de la costa oeste. La población de México está clasificada como amenazada según la Ley de Especies en Peligro de Extinción. Estas ballenas se reproducen y paren a lo largo de la costa del Pacífico de México y se alimentan desde California hasta las Islas Aleutianas de Alaska.

La población de América Central está en peligro de extinción. Se reproducen y paren en aguas de Costa Rica, Guatemala y otros países de América Central. En verano, nadan hacia el norte para alimentarse en aguas de California, Oregón, Washington y la Columbia Británica.

En un período de ocho años que terminó en 2021, se informó un promedio de 35 enredos anuales en la costa oeste, según la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica, aunque la cifra podría ser mayor. Algunos nunca se observan ni se informan.

Los ambientalistas dicen que las restricciones actuales no han ido lo suficientemente lejos.

“Desafortunadamente, lo que no hemos visto en los últimos dos o tres años mientras estas medidas estaban en vigor fue realmente una reducción significativa en el número de ballenas enredadas, incluidos aquellos enredos que se pudieron identificar en el equipo comercial de cangrejo Dungeness de Oregón”, dijo Francine Kershaw, científica marina principal del Consejo de Defensa de los Recursos Naturales.

En la última década, nueve ballenas jorobadas quedaron atrapadas en el equipo de cangrejo Dungeness de Oregón. En 2022, dos estaban relacionadas con el estado, informó NOAA.

Para reducir eficazmente el riesgo de enredamiento, se debe reducir el número de trampas en el agua en un 40%, las profundidades de las trampas deben estar limitadas a 168 pies (51 metros) y esas reglas deben comenzar antes, el 15 de abril, para alinearse con la exposición máxima a las ballenas, dijo Kershaw.

Los pescadores de cangrejo dicen que las restricciones de profundidad ya han afectado su capacidad para obtener beneficios.

Pettis dijo que su flota cambió a la pesca de halibut a lo largo de la costa de Oregón después del 1 de mayo, cuando las trampas para cangrejo no podían hundirse más de 240 pies (73 metros), lo que, según él, le costó “una cantidad significativa de dinero”.

Los funcionarios de pesca y vida silvestre cuestionan si los límites de profundidad tienen un gran impacto en las ganancias en los meses de fin de temporada, cuando normalmente hay una disminución en la pesca de cangrejo de todos modos.

“Eso no significa que las medidas no tengan un impacto económico”, dijo Buell. “Lo tienen, pero creemos que es modesto”.

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Komenda informó desde Seattle.