Observa los últimos mil millones de años del movimiento de las placas tectónicas de la Tierra en tan solo 40 segundos

Observa movimiento placas tectónicas Tierra últimos mil millones años en 40 segundos

  • En 2021, los geólogos animaron un video que muestra cómo las placas tectónicas de la Tierra se movieron en el último billón de años.
  • Las placas se mueven juntas y separadas a la velocidad de crecimiento de una uña, y el video acelera el proceso a menos de un minuto.
  • La animación revela las formaciones que existieron antes de nuestros actuales siete continentes y cinco océanos.

La masa de tierra que se convirtió en la Antártida alguna vez estuvo ubicada a lo largo del Ecuador. A lo largo de la historia de la Tierra, varios supercontinentes se han fragmentado y vuelto a unir.

Nuestros actuales siete continentes y cinco océanos son el resultado de más de 3 mil millones de años de evolución planetaria, con las placas tectónicas cruzando la capa semisólida del manto, la astenosfera.

Pero trazar los movimientos precisos de esas placas a lo largo de todo ese tiempo es un desafío. Los modelos existentes a menudo abarcan solo unos pocos millones de años o se centran en cambios continentales u oceánicos, pero no en ambos.

Pero en 2021, un grupo de geólogos ofreció una visión fácilmente comprensible de 1 billón de años de movimiento tectónico de placas.

Los geocientíficos de la Universidad de Sydney pasaron cuatro años reconstruyendo cómo cambiaron los continentes y los océanos en el último billón de años. Como parte de un estudio en 2021, animaron esos cambios en el siguiente video corto.

La animación muestra continentes verdes moviéndose a través de océanos representados en blanco. “Ma” en la parte superior del video significa mega-año o 1 millón de años, por lo que 1,000 Ma es hace 1 billón de años.

Las diferentes líneas de colores representan diferentes tipos de límites entre placas tectónicas: las líneas azul-púrpura representan límites divergentes, donde las placas se separan; los triángulos rojos indican límites convergentes, donde las placas se mueven juntas; y las curvas gris-verde muestran límites transformantes, donde las placas se deslizan lateralmente una junto a la otra.

“Estas placas se mueven a la velocidad de crecimiento de las uñas, pero cuando mil millones de años se condensan en 40 segundos, se revela una danza fascinante”, dijo Sabin Zahirovic, un geólogo de la Universidad de Sydney que coescribió el estudio, en un comunicado de prensa.

Construyendo un mejor modelo de las placas de la Tierra

Las placas de la Tierra se mueven de diversas formas y pueden causar terremotos, montañas y cañones.
U.S. Geological Survey

La corteza más antigua de la Tierra se formó hace 4.4 mil millones de años, enfriándose lo suficiente como para solidificarse aproximadamente 100 millones de años después de que el planeta emergió.

La subducción, cuando el borde de una placa se desliza debajo de otra, ha causado la formación y fragmentación de al menos cinco supercontinentes, incluyendo Kenorland, Rodinia y Pangea. Hace unos 175 millones de años, el video muestra cómo Pangea se separó lentamente en los continentes actuales.

Hoy en día, uno puede imaginar el planeta como un trufa de chocolate, con un centro viscoso envuelto en una capa endurecida. El centro consiste en un manto semisólido de aproximadamente 1,800 millas de espesor que rodea un núcleo supercaliente. La capa superior, de entre 5 y 50 millas de espesor, es la corteza, que se fragmenta en placas tectónicas que encajan entre sí.

Estas placas se desplazan sobre el manto, moviéndose a medida que el material más caliente y menos denso del interior de la Tierra asciende hacia la corteza, y el material más frío y denso se hunde hacia el núcleo.

Los geólogos pueden reconstruir una imagen de dónde estaban las placas hace cientos de millones de años analizando lo que se conoce como datos paleomagnéticos. Cuando la lava en la unión de dos placas tectónicas se enfría, parte de la roca resultante contiene minerales ricos en hierro que se alinean con las direcciones de los polos magnéticos de la Tierra en el momento en que la roca se solidificó.

Incluso después de que las placas que contienen esas rocas se han movido, los investigadores pueden determinar en qué lugar del mapa mundial existieron esos imanes naturales en el pasado.

Un mapa del fondo del océano Atlántico.
NASA Earth Observatory maps by Joshua Stevens, using data from Sandwell, D. et al. (2014)

Utilizando tanto datos paleomagnéticos como datos actuales de placas tectónicas, los autores del estudio pudieron crear un mapa completo del recorrido de cada placa desde hace 1 billón de años hasta el presente.

“En pocas palabras, este modelo completo ayudará a explicar cómo nuestro hogar, el planeta Tierra, se volvió habitable para criaturas complejas”, dijo Dietmar Müller, uno de los coautores del estudio, en el comunicado de prensa.

El rompecabezas de los continentes de la Tierra no ha dejado de moverse, por supuesto. El océano Pacífico, por ejemplo, se está reduciendo año tras año. Mientras tanto, el Atlántico se está ensanchando, empujando a las Américas lejos de África y Europa.

Esta publicación ha sido actualizada. Fue publicada originalmente el 14 de febrero de 2021.