La ciudad de Nueva York quiere que las baterías de bicicletas eléctricas de iones de litio sean detenidas en la frontera cuando no cumplan con los estándares nacionales de seguridad después de una serie de incendios mortales’.

Nueva York quiere detener las baterías de bicicletas eléctricas de litio en la frontera si no cumplen con los estándares de seguridad después de incendios mortales.

A medida que la ubicuidad de las bicicletas eléctricas ha crecido, también lo ha hecho la frecuencia de incendios y muertes atribuidas a las baterías que las alimentan, lo que ha generado un impulso para regular mejor cómo se fabrican, venden, reacondicionan, cargan y almacenan las baterías.

Los defensores de los consumidores y los departamentos de bomberos, especialmente en la ciudad de Nueva York, están instando a la Comisión de Seguridad de Productos de Consumo de los Estados Unidos a establecer normas de seguridad nacionales y confiscar las importaciones que no cumplan con las regulaciones en la frontera, para que las bicicletas eléctricas inseguras y las baterías mal fabricadas puedan ser retiradas de las calles y de los hogares.

El asunto se discutirá en una audiencia pública de la comisión que se celebrará este jueves en Washington.

“Hemos estado dando la voz de alarma durante meses”, dijo el alcalde de la ciudad de Nueva York, Eric Adams, un día después de que una batería explosiva provocara el incendio en una tienda de bicicletas eléctricas en Chinatown el mes pasado. “Necesitamos una acción real, no solo a nivel estatal, sino a nivel federal”.

Con alrededor de 65,000 bicicletas eléctricas circulando por sus calles, más que cualquier otro lugar en los Estados Unidos, la ciudad de Nueva York es el epicentro de los incendios relacionados con las baterías. Ha habido 100 incendios de este tipo hasta ahora este año, que han resultado en 13 muertes, más del doble de los seis fallecimientos del año pasado.

A nivel nacional, se reportaron más de 200 incendios relacionados con baterías a la comisión, una cifra obviamente subestimada, en 39 estados en los últimos dos años, incluyendo 19 muertes atribuidas a los llamados dispositivos de micromovilidad que incluyen scooters, bicicletas y hoverboards alimentados por baterías.

Los dos senadores de Nueva York, los demócratas Chuck Schumer y Kirsten Gillibrand, presentaron una legislación el mes pasado que establecería normas de seguridad obligatorias para las bicicletas eléctricas y las baterías que las alimentan.

Debido a que no existen normas obligatorias, según Schumer, se han inundado los Estados Unidos con baterías mal fabricadas, lo que aumenta el riesgo de incendios.

A principios de este año, la ciudad de Nueva York promulgó de manera urgente un amplio paquete de leyes locales destinadas a combatir las baterías defectuosas, incluyendo una prohibición de la venta o alquiler de bicicletas eléctricas y baterías que no estén certificadas como cumpliendo con las normas de seguridad por un laboratorio independiente de pruebas de productos.

Las nuevas normas también prohíben la manipulación de las baterías o la venta de baterías reacondicionadas hechas con celdas de iones de litio rescatadas de unidades usadas.

Mientras tanto, los funcionarios de la ciudad de Nueva York también anunciaron que habían recibido una subvención federal de $25 millones para estaciones de carga de bicicletas eléctricas en toda la ciudad, lo que los bomberos esperan que reduzca el riesgo de incendios.

No se trata de incendios típicos, dijo Laura Kavanagh, comisionada de bomberos de la ciudad de Nueva York. Las baterías no se queman lentamente; explotan.

“Cuando fallan, fallan de manera espectacular”, dijo Kavanagh, quien hablará en el foro del jueves y abogará por normas de seguridad nacionales y medidas más fuertes contra dispositivos potencialmente peligrosos. “Una vez que una de estas baterías se incendia, hay una enorme cantidad de fuego, a menudo tanto que la persona en su hogar no puede salir y los bomberos no pueden entrar para rescatarla”.

Así fue en abril cuando dos hermanos, un niño de 7 años y su hermana de 19, murieron cuando una batería de scooter provocó un incendio en Queens.

Debido al peligro de incendio, algunos edificios residenciales han prohibido las bicicletas eléctricas. El verano pasado, la Autoridad de Vivienda de la Ciudad de Nueva York intentó prohibir a los inquilinos en sus 335 desarrollos mantener o cargar vehículos eléctricos en sus unidades, solo para retroceder unos meses después después de protestas de los trabajadores de reparto.

El uso de bicicletas motorizadas creció drásticamente en la ciudad durante la pandemia de COVID-19, ya que las personas confinadas en sus hogares recurrieron más a los trabajadores de reparto de alimentos y comestibles.

Con la oleada de incendios, los trabajadores de reparto como Lizandro López dicen que ahora son más conscientes de las precauciones.

“Tan pronto como la batería está cargada, la desconecto. No debes dejarla cargando durante mucho tiempo”, dijo López a The Associated Press en español, “porque si la dejas mucho tiempo, es cuando puedes provocar un incendio”.

Los Deliveristas Unidos, que representa a los trabajadores de reparto de aplicaciones en el área de Nueva York, estima que menos del 10% de las bicicletas eléctricas vendidas en la ciudad han sido consideradas seguras por un evaluador externo, como UL Solutions, una empresa de pruebas de productos que certifica el cumplimiento de seguridad para una variedad de productos eléctricos, incluyendo luces navideñas y televisores.

Las baterías de las bicicletas eléctricas se basan en la misma química para generar energía que las baterías de iones de litio de los teléfonos celulares, las computadoras portátiles y la mayoría de los vehículos eléctricos, productos que inicialmente eran propensos a sobrecalentarse.

Las regulaciones más estrictas, los estándares de seguridad y las pruebas de cumplimiento redujeron drásticamente el riesgo de incendios en estos dispositivos, según Robert Slone, vicepresidente senior y científico jefe de UL Solutions.

Lo mismo puede ocurrir con las baterías de las bicicletas eléctricas, dijo, si se fabrican cumpliendo con los estándares de seguridad establecidos.

“Solo necesitamos hacerlas seguras, y hay una forma de hacerlas seguras a través de pruebas y certificación”, dijo Slone, “dada la historia que hemos visto en términos de incendios y lesiones y, desafortunadamente, también muertes, no solo en Nueva York, sino en todo el país y en todo el mundo”.

En Londres, el departamento de bomberos dice que las baterías de litio son el riesgo de incendio que más rápido está creciendo en la ciudad, con un incendio estallando aproximadamente cada dos días. El año pasado, hubo un total de 116 incendios relacionados con bicicletas eléctricas y scooters eléctricos. Al menos una muerte se ha atribuido este año a una batería sobrecalentada.

En San Francisco, ha habido al menos 21 incendios de baterías hasta ahora este año, en comparación con solo 13 incendios relacionados con baterías en 2017, según un análisis del San Francisco Chronicle.

El año pasado, se importaron alrededor de 1,1 millones de bicicletas eléctricas a los Estados Unidos, según la Asociación de Vehículos Eléctricos Ligeros, un grupo de la industria. En 2021, ingresaron al país más de 880,000 bicicletas eléctricas, aproximadamente el doble que el año anterior y el triple que en 2019.

Muchas de las baterías que se utilizan actualmente son productos de posventa que se fabrican de manera económica y son populares entre los repartidores debido a sus precios más bajos.

“Pero ese producto es tan barato porque no ha pasado por esos procesos de diseño y pruebas… No cumple con un estándar, por eso son baratos”, dijo Matt Moore, consejero general y de políticas de la Coalición PeopleForBikes, que también participará en el foro. “Incluso si hubiera una regulación, aún existiría la capacidad de los vendedores y fabricantes extranjeros de enviar estos productos a Estados Unidos”.