Novo Nordisk desarrolló Ozempic y comenzó una revolución en la pérdida de peso. Su próximo objetivo ambicioso es eliminar por completo la obesidad.

Novo Nordisk desarrolló Ozempic y busca eliminar la obesidad.

Escondida entre tierras de cultivo a 26 millas al norte de Copenhague, en Hillerød, una ciudad conocida principalmente por su castillo de 400 años de antigüedad, la fábrica farmacéutica de Novo Nordisk es completamente diferente a la locura de pérdida de peso impulsada por celebridades que ha generado en los Estados Unidos, especialmente en Hollywood. En la ceremonia de los Premios de la Academia en Los Ángeles en marzo, el presentador Jimmy Kimmel miró a la audiencia de deslumbrantes estrellas de cine y provocó carcajadas al decir: “Todos se ven geniales. Cuando miro alrededor de la habitación, no puedo evitar preguntarme: ‘¿Es Ozempic adecuado para mí?'”.

Para millones de personas, la respuesta a esa pregunta parece ser un rotundo sí. Ni siquiera fue necesario preguntar qué es Ozempic en los Premios de la Academia; es el término de una sola palabra que muchos ven como la competencia más intensa de la industria farmacéutica en años: los medicamentos para adelgazar, tan fácilmente comprensibles como Kleenex para los pañuelos faciales.

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La Administración de Alimentos y Medicamentos (FDA) aprobó Ozempic en 2017 como tratamiento para la diabetes tipo 2. Cuatro años después, la agencia dio luz verde al medicamento similar de Novo, Wegovy, para tratar la obesidad, siendo el primer medicamento para adelgazar en obtener la aprobación de la FDA en ocho años. Wegovy desató una frenética búsqueda entre los que hacen dieta, fomentada por influencers en las redes sociales y figuras como Elon Musk, quienes promocionaron sus nuevos cuerpos farmacéuticos ante millones de seguidores. Las escaseces de Wegovy llevaron a los médicos a recetar Ozempic como una alternativa fuera de etiqueta. El uso fuera de etiqueta generó una escasez separada de Ozempic entre los diabéticos tipo 2, quienes necesitan el medicamento para su verdadero propósito aprobado por la FDA.

La escasez alimentó el entusiasmo por Ozempic y ayudó a definirlo como un medicamento reservado para las personas más famosas. Y a un precio de alrededor de $1,000 por un suministro mensual, también lo hizo su costo de bolsillo. Había una buena razón para el bombo. Los estudios demuestran que Ozempic y Wegovy hacen que los pacientes pierdan hasta un 15% de su peso corporal, un umbral que los investigadores creían que era imposible de lograr para los seres humanos.

La explosión de Wegovy “sucedió muy, muy rápido”, dice el director financiero Karsten Munk Knudsen, quien se unió a Novo hace 20 años. “En los Estados Unidos, la adopción superó todo lo que habíamos visto antes, no solo en unos pocos puntos porcentuales, sino en varios”.

Incluso los escépticos y analistas financieros cautelosos han tenido dificultades para captar el impacto de los nuevos medicamentos de Novo. “Es un cambio completo de juego”, dice el analista de investigación de Deutsche Bank, Emmanuel Papadakis. Las ventas de Novo aumentaron un 25% en los primeros tres meses de 2023 en comparación con el año anterior; se prevé un crecimiento del beneficio operativo anual de entre el 28% y el 34%.

Sin embargo, el impacto se extiende mucho más allá de una sola empresa, hacia el vasto mercado global de la pérdida de peso, que los ejecutivos farmacéuticos y los científicos han considerado durante mucho tiempo una mina de oro potencial. Los analistas dicen que el mercado podría aumentar rápidamente a medida que las compañías farmacéuticas comiencen a lanzar nuevos tratamientos y millones de personas los busquen. “Al igual que la mayoría de los analistas, nuestras estimaciones están luchando por mantenerse al día con la curva de demanda”, dice Papadakis. Pero a medida que las compañías farmacéuticas se apresuran a desarrollar competidores de Ozempic, han surgido algunas preguntas: ¿Hasta dónde llegarán las empresas para cambiar el metabolismo de las personas y cómo deben evaluar la ética de hacerlo? ¿Y las nuevas soluciones para perder peso son mejores para mantener un peso corporal más bajo a largo plazo que las de antes?

Novo, líder en el campo, se encuentra en el centro de este dilema. Justificó el lanzamiento de Wegovy tratando la obesidad como una enfermedad crónica y potencialmente mortal en lugar de un resultado de hábitos poco saludables infringidos por la propia persona. Novo podría aprovechar la ola de Ozempic y Wegovy para obtener riquezas incalculables, pero el problema de la obesidad es tan enorme, afectando a aproximadamente 1,000 millones de personas en todo el mundo, que no se puede resolver simplemente con recetas médicas. Además, existe una creciente preocupación por los efectos secundarios de los medicamentos, incluyendo informes de pensamientos suicidas entre algunos pacientes que toman Ozempic y Wegovy, lo que llevó a la Unión Europea a abrir una investigación sobre los medicamentos en julio.

Novo afirma que, en última instancia, para eliminar verdaderamente la obesidad y sus consecuencias médicas graves, será necesario realizar su próximo desafío: prevenir que los pacientes se vuelvan obesos en primer lugar.

Dado un siglo de trabajo en diabetes, tal vez era inevitable que Novo finalmente creara un medicamento revolucionario para perder peso, aunque le llevó décadas hacerlo.

La compañía fue fundada en 1923 por el médico danés August Krogh, ganador del Premio Nobel de Medicina, y su esposa, también médica, Marie. Trajeron a casa las técnicas de producción de insulina desde Canadá, donde el tratamiento para la diabetes acababa de ser inventado, y comenzaron a fabricarla cerca de Copenhague en un esfuerzo frenético y finalmente exitoso por salvar a Marie, quien sufría de diabetes.

En 1924, la compañía lanzó lo que se conocería como la Fundación Novo Nordisk para honrar las vidas tempranas que sus medicamentos salvaban. Hoy en día, su patrimonio de más de $100 mil millones la convierte en la organización benéfica privada más grande del mundo. Posee el 28,2% de las acciones del grupo farmacéutico, con el 75% de los votos. Knudsen dice que esta estructura permite que Novo tenga una perspectiva a largo plazo: “No estamos tan sujetos a los próximos resultados trimestrales como quizás otras compañías lo están”.

Hasta que Ozempic llegó al mercado, Novo era conocida principalmente por su tratamiento de la diabetes; produce casi el 50% de la insulina del mundo. (Los altos precios de la insulina en los Estados Unidos han llevado a fuertes críticas a Novo y a sus competidores. Novo anunció en marzo que reducirá los precios de lista de algunos bolígrafos de insulina en los Estados Unidos a partir del 1 de enero). A diferencia de otras compañías farmacéuticas, Novo se enfoca estrechamente en la investigación y desarrollo de la diabetes, la obesidad y algunas enfermedades raras. Hoy en día, casi todo el desarrollo de Novo se realiza internamente.

En 1986, después de años de trabajo en úlceras estomacales, un científico danés, junto con otros en la Escuela de Medicina de Harvard y la Universidad de Toronto, descubrió la hormona péptido similar al glucagón-1, GLP-1, que regula el apetito de una persona. A partir de eso, Novo desarrolló semaglutida, la imitación de laboratorio de GLP-1 y el componente clave en Ozempic y Wegovy, del cual tiene la patente en los Estados Unidos hasta 2032. La semaglutida se inserta en bolígrafos inyectables que los pacientes se administran semanalmente. (En mayo, Novo dijo que las tabletas orales de semaglutida estaban demostrando ser igual de efectivas en pruebas). El medicamento engaña al cuerpo haciéndolo sentir lleno, incluso después de consumir una pequeña cantidad de comida, y dura más que la hormona natural, ralentizando el paso de los alimentos a través del sistema digestivo.

Casi tan pronto como Novo innovó con los medicamentos de semaglutida, quedó claro que los nuevos medicamentos podrían resultar en una pérdida de peso dramática. El fármaco de obesidad de primera generación de Novo, Saxenda, hecho a partir de otro análogo de GLP-1, no fue un gran éxito inicialmente. Esto puede deberse a que la pérdida de peso promediaba como máximo el 6% del peso corporal. Los científicos habían alcanzado ese límite muchas veces antes. “Les preguntábamos a las personas: ‘Si pudieras perder peso con la farmacoterapia, ¿qué te haría realmente feliz?’ Y ellos decían 15%, 20%, 25%”, señala el director científico Marcus Schindler. “En la comunidad científica, eso no resonaba. Cada vez que intentábamos algo, nos quedábamos estancados en un 5%, 6%, 7%”. Los científicos pensaban que los pacientes solo podían perder alrededor del 10% antes de que sus cuerpos comenzaran a acumular grasa y revertir los efectos.

Pero cuando los diabéticos comenzaron a tomar el medicamento de semaglutida Ozempic, se rompió esa barrera. Los ensayos iniciales mostraron que los pacientes de Ozempic y Wegovy perdían un 15% de su peso corporal.

Aun así, Novo tenía reservas sobre el uso de medicamentos para la diabetes de manera explícita para la pérdida de peso. La estrategia fue debatida dentro de la compañía. Knudsen dice que los ejecutivos estaban atormentados por los intentos fallidos de los competidores en el pasado de capturar el mercado de medicamentos para adelgazar. Los medicamentos fen-fen y Acomplia fueron retirados del mercado en la década de 1990 y 2000, respectivamente, después de descubrirse que causaban efectos secundarios peligrosos como el cáncer y enfermedades cardíacas. “La obesidad tenía un gran potencial, pero estábamos mirando un mercado con muchos fracasos en la historia”, dice Knudsen.

Pero la diabetes, la especialidad de Novo, estaba cada vez más relacionada con la obesidad, que se cree que es una de las principales causas de la enfermedad. Alrededor del 80% de los diabéticos son obesos. Entonces, a medida que las tasas de obesidad se dispararon en este siglo, Novo se acercó cada vez más a abordarla.

El punto de inflexión llegó en medio de la pandemia de COVID-19, que destacó la obesidad como un riesgo médico. Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de los Estados Unidos estimaron que las personas obesas tenían tres veces más probabilidades de ser hospitalizadas por COVID que otras. Para Novo, eso fue una llamada a la acción. La pandemia comenzó justo dos años después de que la FDA aprobara Ozempic para la diabetes tipo 2, y Wegovy fue aprobado para la obesidad en plena crisis. “Para los casos graves [de COVID], había una prevalencia mucho mayor de personas con obesidad”, dice Knudsen. “Eso aumentó la importancia y el interés en cómo lidiar con la obesidad”.

En el aire del último piso de la sede de Novo, al norte de Copenhague, un edificio esférico y con lucernarios diseñado para parecer una molécula de insulina, los ejecutivos de la compañía admiten que todavía están algo sorprendidos por el impacto sísmico de Ozempic. Dicen que les tomó por sorpresa lo que ocurrió cuando lanzaron Wegovy en Estados Unidos en junio de 2022. “Fue algo que nunca antes habíamos visto”, dice Knudsen desde su escritorio en pie, con una vista panorámica del campo danés detrás de él.

En la industria farmacéutica, valorada en aproximadamente 1,4 billones de dólares, las tasas de crecimiento anual suelen rondar el 3% o el 4%. Pero de repente, Novo estaba pronosticando aumentos de ventas de casi el 30% gracias a Wegovy y Ozempic, y los estaba cumpliendo.

Con escasez crónica de Ozempic en el Reino Unido, Irlanda, Australia y otros lugares, Novo ahora está corriendo para ponerse al día. (Grúas y bulldozers en Hillerød trabajan frenéticamente, como parte de la expansión de fabricación de 3,6 mil millones de dólares de Novo). Pero incluso para los pacientes que pueden encontrar suministros de los medicamentos de Novo y un médico que los recete, pagar por ellos sigue siendo difícil. Hasta ahora, la mayoría de las compañías de seguros no cubren Wegovy ni el uso sin etiqueta de Ozempic.

Después de haber ayudado a inspirar una revolución en medicamentos para adelgazar, Novo ahora está luchando por mantener su posición de liderazgo mientras los competidores más grandes corren para igualar su éxito. Pfizer está buscando la aprobación de la FDA para una tableta para adelgazar llamada danuglipron, que según afirma puede hacer perder hasta 10 libras en 16 semanas.

En el primer trimestre de 2023, Eli Lilly, con sede en Indianápolis, vendió alrededor de 568 millones de dólares de Mounjaro, un inyectable similar a Ozempic aprobado por la FDA en mayo de 2022 para tratar la diabetes tipo 2. Se espera que la FDA apruebe Mounjaro para la pérdida de peso a finales de este año. En las pruebas, una versión oral de Mounjaro ha reducido el peso corporal en más del 25%, superando ampliamente a Ozempic y Wegovy, y, por cierto, a todos los medicamentos para adelgazar vendidos hasta ahora.

“Consideramos este mercado como un duopolio”, dice Emily Field, analista de inversiones de Barclays Investment Bank en Londres. “Novo y Lilly son los ganadores, y todos los demás se están apresurando para intentar alcanzarlos”.

Schindler, el científico jefe de Novo, dice que el avance en la pérdida de peso de la empresa ha ayudado a redefinir la obesidad. Ahora más personas la consideran una enfermedad crónica que causa sufrimiento generalizado en lugar de ser el resultado autoinfligido de malos hábitos. “Hemos marcado la diferencia”, dice. “La obesidad era vista como un estilo de vida personal. Ahora es una enfermedad tratable, y eso cambia las reglas del juego”.

Algunos pacientes de Ozempic son más cautelosos. “La gente empieza a verlo como una enfermedad crónica, pero aún se ve el estigma”, dice Brooke Boyarsky Pratt, fundadora y CEO de Knownwell, un centro médico de obesidad en Needham, Massachusetts, que se lanzó en enero. Pratt, que ha sufrido de obesidad toda su vida, dice que perdió 80 libras con Ozempic y Wegovy durante el último año. Su personal receta los medicamentos junto con consejos dietéticos y monitoreo del estrés. “Hemos sido inundados de pacientes referidos por médicos”, dice.

Sin embargo, hay una creciente inquietud por la prisa de los pacientes por tomar los medicamentos, así como por las agresivas campañas de marketing de terceros que presentan los medicamentos como una solución milagrosa para la obesidad y una solución para aquellos que simplemente tienen sobrepeso.

En junio, la empresa de telemedicina Ro retiró una campaña publicitaria de Wegovy en el metro de la ciudad de Nueva York después de que los profesionales de la salud la criticaran por evadir los riesgos para la salud y presentar las inyecciones como una solución rápida para la obesidad. (Ro dijo que retiró los anuncios porque Novo no podía satisfacer la alta demanda de Wegovy).

Semanas antes, Francesco Branca, director de nutrición de la Organización Mundial de la Salud, dijo a los periodistas que se estaba haciendo creer a las personas obesas que Ozempic y Wegovy eran todo lo que necesitaban para alcanzar un peso saludable, en lugar de ver los medicamentos como parte de un enfoque holístico que incluye una buena dieta y ejercicio. “El tipo de comunicación que se ha hecho en torno a estos medicamentos, ‘Hemos encontrado una solución’, eso está mal”, dijo. “Esto no es una bala de plata”.

“Consideramos este mercado como un duopolio. Novo y Lilly son los ganadores, y todos los demás se están apresurando para intentar alcanzarlos”.

Emily Field, analista de inversiones, Barclays Investment Bank

En Dinamarca, los ejecutivos de Novo ya están pensando en cómo innovar más allá de Ozempic y Wegovy. A pesar de su enorme popularidad como medicamentos para adelgazar, Ozempic y Wegovy nunca fueron destinados a ser utilizados como ayudas para la pérdida de peso a largo plazo. Schindler dice que los científicos aún no saben qué sucede si las personas los toman a largo plazo. “Simplemente no tenemos suficientes datos en este momento sobre lo que sucederá en el cuerpo. ¿Se remodelará?”, dice. “Es demasiado pronto para decirlo”.

Ozempic y Wegovy también están sujetos a la dura realidad de cualquier método de dieta: en general, los pacientes recuperan peso si dejan su régimen.

En junio, altos ejecutivos de Novo formaron una “unidad interna de prevención de la obesidad transformadora” que creen que podría definir el futuro de la compañía. La idea es “comenzar a entender qué preguntas debemos hacer”, dice Schindler. “Hay sistemas biológicos particulares que entran en funcionamiento antes, antes de que realmente tenga obesidad completa. Estamos empezando a preguntar, ‘¿Y si pudiéramos detener esos procesos de suceder?’ ”

Puede llevar años para que la compañía logre eso. Schindler cree que evitar que las personas se vuelvan obesas en primer lugar, en lugar de tratarlas después del hecho, podría requerir un esfuerzo a nivel de toda la industria.

Si Novo y sus competidores tienen éxito, el potencial comercial y médico podría ser enorme, abordando una epidemia de obesidad cada vez más grave que se ha relacionado con el aumento de las tasas de enfermedades cardíacas y algunos cánceres. La OMS estima que hay más de 1.000 millones de personas obesas en todo el mundo; en los EE. UU., eso incluye a más del 40% de los adultos y más del 19% de los niños, según los Institutos Nacionales de Salud.

Los ejecutivos de Novo dicen que medicamentos como Ozempic y Wegovy no pueden superar una crisis de esa magnitud. “Esta es una gran población”, dice Camilla Sylvest, vicepresidenta ejecutiva de estrategia comercial de Novo, quien dirige la nueva unidad de prevención junto con Schindler. “Muchos sistemas de atención médica podrían tener dificultades para cubrir a todas estas personas que viven con obesidad.”

Sylvest cree que el enfoque de la industria debe ser la prevención, no crear medicamentos para dietas cada vez más efectivos. “Debemos estar buscando qué es lo siguiente que podemos hacer, prevenir que esto le suceda a más personas”, dice. “Con el tiempo, si no inventamos formas nuevas y mejores de hacerlo, podríamos terminar convirtiéndonos en parte del problema.”

Este artículo aparece en el número de agosto/septiembre de 2023 de ANBLE con el titular “Novo Nordisk asume el peso del mundo”.