El ‘NIMBYismo verde’ es tan perjudicial que el MIT está capacitando a sus estudiantes sobre cómo calmar a los vecinos enojados ‘Puede resultar difícil desarrollar empatía a menos que comiencen a tener conversaciones’.

La peligrosa sombra del 'NIMBYismo verde' el MIT enseña a sus estudiantes cómo apaciguar a los furiosos vecinos. 'No hay empatía sin conversación'.

A medida que crece la oposición, los procesos regulatorios que solían ser rutinarios tardan varios años en completarse, si es que se completan. Algunas comunidades se preocupan por los cambios en el paisaje, otros por el valor de las propiedades y otros por la preservación de la vida silvestre. Además, se suma a estos debates la desinformación, que siembra dudas y desconfianza entre los desarrolladores y las comunidades.

Una nueva clase en el Instituto de Tecnología de Massachusetts ofrece una visión de una forma novedosa de resolver este tipo de conflictos.

MIT ofrece un curso único en su tipo que capacita a los estudiantes para ser mediadores en conflictos relacionados con proyectos de energía limpia. Supervisados por un mediador profesional, los estudiantes trabajan directamente con desarrolladores, funcionarios locales y miembros de la comunidad. Los estudiantes obtienen créditos académicos y experiencia práctica para abordar dilemas del mundo real, mientras que la comunidad y el desarrollador reciben ayuda gratuita para resolver conflictos.

“La mayoría de la cobertura de la oposición a la energía limpia recurre descuidadamente al término NIMBYismo”, dijo Larry Susskind, el profesor de MIT detrás del curso, durante una clase reciente. Se refería al acrónimo común para la oposición de “no en mi patio trasero”. En última instancia, Susskind dijo que tal enfoque deslegitima a los miembros de la comunidad afectada y aviva la acrimonia.

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NOTA DEL EDITOR: Esta historia es una colaboración entre Cipher News y The Associated Press.

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La reducción del cambio climático, y del clima extremo para las generaciones futuras, depende en gran medida de la capacidad de la sociedad para construir rápidamente nueva infraestructura de energía limpia a pesar del complicado rompecabezas de evaluaciones locales, estatales y federales que los proyectos deben superar.

Hoy en día, las tecnologías que se están construyendo son principalmente parques eólicos y solares, instalaciones de almacenamiento y líneas eléctricas. En las próximas décadas, los nuevos proyectos incluirán desde oleoductos de dióxido de carbono hasta instalaciones que capturan el CO2 directamente del cielo para producir hidrógeno renovable.

Ha habido debate en Washington D.C. y en otros lugares del país sobre cómo acelerar las revisiones de proyectos. La mayoría se ha centrado en agilizar los procesos de permisos, como limitar el tiempo que los funcionarios locales pueden dedicar a las revisiones y otorgar a los gobiernos estatal y federal el poder de anular a las autoridades locales. Nueva York y California aprobaron recientemente leyes de este tipo y podrían convertirse en modelos para todo el país.

Pero “esto corre el riesgo de simplemente ignorar las preocupaciones de la comunidad en lugar de encontrar formas de hacer que el proceso de ubicación sea más justo a los ojos de quienes protestan”, escriben Susskind y sus colegas de investigación en un artículo que se publicará en el número de enero de 2024 de la revista científica Cell Reports Sustainability.

En la clase de Susskind, llamada Clínica de Energía Renovable del MIT, espera crear una colaboración que pueda ralentizar inicialmente los proyectos al incorporar más opiniones, pero finalmente acelerarlos al evitar conflictos en etapas posteriores.

En una reciente clase de un viernes por la tarde, los estudiantes debatieron desde preocupaciones de justicia medioambiental hasta desinformación y empresas petroleras. En última instancia, varios estudiantes dijeron que tendrán que dejar de lado sus propias opiniones para asumir el papel de mediadores.

“Debemos encontrar una forma de ser justos y crear condiciones equitativas para todas las partes”, dijo Leyla Uysal, una estudiante de la escuela de diseño de la Universidad de Harvard con experiencia en planificación urbana. “Va a ser difícil, pero me educaré para no tomar partido”.

Los estudiantes, alrededor de dos docenas de diferentes disciplinas, edades y otras escuelas de la zona, recientemente completaron un examen de certificación. La certificación los prepara para comenzar la parte del mundo real de la clase. Los proyectos en este primer curso son dos parques solares propuestos por Ranger Power, con sede en Chicago, para condados en Michigan, que ya enfrentan oposición.

“No estamos comenzando desde cero”, dijo Susskind. “Estamos interviniendo porque están estancados”.

No es el primer esfuerzo académico práctico de Susskind. En 2021 ayudó a crear la primera clínica de ciberseguridad liderada por estudiantes para ayudar a defender la infraestructura pública contra el pirateo. Desde entonces, se ha expandido a 15 universidades y recibió $20 millones de Google este verano.

Espera crear un consorcio nacional similar de universidades que sirvan a comunidades y proyectos en sus respectivas regiones en cuanto a energía limpia.

Un enfoque de “democracia jeffersoniana”

La Universidad de Columbia ya está hablando con Susskind. Abraham Silverman dirige una nueva iniciativa en la universidad centrada en los permisos y otros desafíos no técnicos en la transición hacia la energía limpia, y dijo que se inclina por procesos que se centren en agilizar las decisiones de permisos, pero que le intriga el enfoque de Susskind de involucrar más directamente a las comunidades.

“Ese es un enfoque muy democrático jeffersoniano en cuanto a ubicación y permisos”, dijo Silverman, antiguo alto funcionario de la Junta de Servicios Públicos de Nueva Jersey. “Es refrescante tener a personas como Larry que investiguen este tipo de cosas”.

Uno de los desafíos fundamentales que enfrenta Susskind es la posible falta de confianza de los miembros de la comunidad que son escépticos con los forasteros.

“Algunos estudiantes pueden pensar ingenuamente que venir como MIT es algo bueno, pero pueden darse cuenta lo suficientemente pronto de que es algo malo”, dijo Patrick Field, mediador principal en el Consensus Building Institute, quien supervisa la clase y visitó recientemente Cambridge.

La estudiante universitaria Anushree Chaudhuri tiene una historia de advertencia. Se enfrentó a llamadas telefónicas enfadadas (o ninguna devolución de llamadas) mientras estudiaba proyectos este verano en California en nombre de la investigación asociada con la clínica. Parte del problema, según dijo, fue la redacción en la página web de la clínica que implicaba una preferencia por el desarrollo en lugar de la participación, lo cual ha cambiado desde entonces, dijo.

“Para los estudiantes que son nuevos en este tipo de participación con las comunidades, puede ser difícil desarrollar empatía a menos que comiencen a tener conversaciones”, dice Chaudhuri. “Y puede ser difícil tener empatía si todos cuelgan enojados el teléfono”.

Los estudiantes buscarán interactuar con representantes de empresas locales, reguladores públicos y miembros de la comunidad en los dos proyectos solares de Michigan en las próximas semanas, con el objetivo de avanzar para mediados de diciembre.

El progreso se medirá no por el avance de los proyectos, sino por todos los interesados que logren una mayor comprensión de la otra parte, dijo Field: “¿Las personas terminaron con las emociones calmadas y un sentido de comprensión y respeto, aunque no haya un acuerdo?”

División entre lo urbano y lo rural

Sobre el tema de la confianza, Sarah Mills, profesora de planificación urbana y regional en la Universidad de Michigan, que no está involucrada en la clínica, señaló la división rural-urbana que existe en muchos estados. Según ella, los residentes rurales a menudo confían más en escuelas con lazos rurales más profundos que en universidades como la suya. Ella está explorando el potencial de los programas de extensión agrícola para actuar como facilitadores en los conflictos sobre la ubicación de energía renovable.

La próxima versión del curso de MIT, programada para la primavera, puede interactuar con comunidades y desarrolladores en proyectos que aún no están enfrentados (aún), según Susskind.

“No vamos a rendirnos si fracasamos la primera o segunda vez”, dijo Susskind. “Puede ser una cuestión de los lugares que elijamos para trabajar. Tal vez sea más fácil comenzar con un lugar que no esté en una batalla”.

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