‘Es un infierno’ Cómo las leyes de divorcio están diseñadas para crear dificultades financieras innecesarias para las mujeres

Leyes de divorcio perjudican financieramente a mujeres

“Sentí que me estaban castigando por solicitar el divorcio”, nos dijo.

Kennedy no está sola en su experiencia de grandes pérdidas financieras después de un divorcio. Tiene sentido que la riqueza general disminuya y los gastos individuales aumenten cuando los cónyuges se separan, ya que ya no ahorran de los gastos compartidos (dividir los planes de seguro previamente compartidos es un ejemplo simple) – pero hay más en la historia. El divorcio tiene un impacto duradero y negativo en las finanzas que, en los divorcios heterosexuales, afecta principalmente a las mujeres. Después de que se finaliza el divorcio, los hombres poseen 2.5 veces más riqueza que las mujeres, y los ingresos del hogar de las mujeres caen un 41% (en comparación con el 23% de los hombres).

Pero no es el divorcio en sí mismo lo que conduce a estas repercusiones económicas. Como ex asesora de políticas estatales que ha pasado por un divorcio y periodista de investigación que creció en una familia divorciada, nos asociamos para comprender mejor el impacto que las políticas de divorcio tienen en las finanzas. Descubrimos que las mujeres, que ya se enfrentan a desigualdades de género sistémicas en materia de finanzas, pierden más debido a las políticas de divorcio arbitrarias y complicadas que entran en juego desde el día en que deciden buscar el divorcio hasta el día en que se firma el papeleo final del divorcio.

Una reacción conservadora al divorcio sin culpa

El tiempo entre tomar la decisión de divorciarse y tener el decreto de divorcio en mano varía de un estado a otro. Desafortunadamente, los datos sobre la duración de un divorcio no son confiables debido a la forma en que las personas responden a las encuestas sobre su historial de relaciones (por ejemplo, algunas personas responden con la fecha de separación en lugar de la fecha legal del divorcio). Una encuesta muy citada de 2019 realizada por una firma de investigación legal informó que los procedimientos duraron en promedio un año, y el 13% de los encuestados informaron que su divorcio duró más de dos años. Ya sea debido a los sistemas judiciales retrasados o a políticas obsoletas que requieren que las parejas esperen para divorciarse, cuanto más tiempo dure un divorcio, más parejas quedan atrapadas en un período de limbo que tiene un gran impacto en sus finanzas.

Betsey Stevenson, profesora en la Universidad de Michigan y ex jefa adjunta de la Oficina de Estadísticas Laborales de los Estados Unidos que ha estudiado los impactos de las leyes de divorcio, ve las políticas que ralentizan intencionalmente el proceso de divorcio como una respuesta al movimiento nacional hacia el divorcio sin culpa.

Antes de la década de 1950, los divorcios solo se permitían cuando uno de los cónyuges podía demostrar que el otro les había perjudicado bajo un conjunto de razones supuestamente “aceptables”, como el adulterio. “Literalmente tenías que demostrar culpabilidad por la persona que había cometido alguna falta”, explicó Stevenson. Esto no solo atrapaba a las personas en matrimonios infelices y a veces abusivos, sino que también contribuía a una subcultura completa de actores contratados que se hacían pasar por alguien que estaba engañando a un cónyuge, investigadores privados y abogados que perjuraban, todo para cumplir técnicamente con la ley.

Hoy en día, sin embargo, todos los estados ofrecen una opción de divorcio sin culpa que permite una salida más fácil. Pero algunos estados hacen intencionalmente el divorcio sin culpa más complicado al obligar a las parejas a esperar. “Creo que, de muchas maneras, los períodos de espera fueron un compromiso político para permitir el divorcio sin evidencia”, dijo Stevenson.

Un puñado de estados requieren que las parejas vivan separadas y aparte durante al menos seis meses antes de poder solicitar el divorcio, y Carolina del Norte y Carolina del Sur son los únicos estados en el país que requieren un período de separación de un año, con excepciones extremadamente raras, antes de que cualquier pareja pueda solicitar el divorcio. Los períodos de separación que obligan a una interacción continua entre las parejas pueden tener consecuencias peligrosas para las personas atrapadas en ellos.

Probablemente no hay nada que pueda causar una relación más explosiva que obligar a personas que no quieren estar juntas a estar juntas. Y aunque no debería ser una idea radical que las personas puedan divorciarse simplemente porque ya no quieren estar en su matrimonio actual, algunos republicanos han pedido recientemente el fin del divorcio sin culpa.

Los períodos de separación son un ejemplo extremo de políticas que ralentizan el divorcio, pero incluso en estados sin ellos, los divorcios llevan mucho tiempo. “Cada condado, y a veces cada tribunal, puede cambiar las reglas del juego”, dijo Erin Levine, cofundadora de Hello Divorce. Levine pasó 16 años como abogada de divorcio antes de crear una plataforma tecnológica que ayuda a las personas a navegar por la logística legal y financiera del divorcio. “Un estado dirá que el formulario ‘X’ es opcional, pero un juez en un tribunal en particular puede decidir que ‘No, no es opcional en mi tribunal’, y luego rechazar todo tu divorcio debido a eso. Lo hacen todo el tiempo”, nos dijo Levine.

Dasha Kennedy vivió esto en primera persona. Durante su proceso de divorcio en Missouri, Kennedy experimentó retraso tras retraso en las audiencias judiciales, ya que el juez otorgaba extensiones para permitir que el ex esposo de Kennedy asistiera, lo cual nunca ocurrió. Todas esas visitas al tribunal se acumularon como licencia no remunerada para Kennedy, mientras ella simultáneamente cubría los gastos de cuidado infantil y vivienda, utilizando tarjetas de crédito y préstamos de día de pago para llegar a fin de mes. “Estoy dejando de trabajar, viniendo a las audiencias en autobús… Estoy haciendo estos sacrificios, estoy haciendo todo lo correcto”, nos dijo, “Y el juez simplemente le dio al padre no custodio tanta indulgencia para faltar a las audiencias, no tener los documentos apropiados, no cumplir con los plazos”.

Desgastando a las mujeres

También hablamos con una mujer en Carolina del Norte sobre sus esfuerzos por divorciarse, Keri, cuyo apellido hemos omitido debido a los continuos procesos legales. Cuando hablamos, Keri estaba en el noveno mes del período de separación de un año requerido por el estado.

“Es un infierno”, nos dijo Keri. Durante su matrimonio, Keri ayudaba a pagar una factura conjunta de tarjeta de crédito cada mes, mientras su esposo le decía que estaba ahorrando los recursos familiares en cuentas bancarias separadas a su nombre únicamente.

Durante su proceso de divorcio, Keri no ha tenido acceso a esos fondos. “Durante los primeros siete meses (del período de separación), mi ex esposo no me dio ni un centavo”, compartió. “¿Por qué está bien que él pueda tener todo este dinero, tener todas nuestras cosas y yo no puedo seguir adelante con mi vida o comprar una casa para mis hijos?” El esposo (aún, legalmente) de Keri podría, en teoría, gastar esos activos durante su separación, lo que podría afectar la orden judicial final de manutención de menores y pensión alimenticia. “Él podría vaciar esas cuentas en este momento y no puedo hacer nada al respecto”, dijo.

Durante ese baile de divorcio pero sin divorciarse, algunos estados implementan órdenes automáticas para evitar que un cónyuge manipule o abuse de las finanzas de la pareja. Pero incluso esas órdenes son difíciles de hacer cumplir y cuestan dinero.

Las experiencias de Dasha Kennedy y Keri resaltan solo algunas de las formas en que los procedimientos de divorcio prolongan las decisiones y suman horas costosas a las facturas de los abogados. Cuanto más complicados sean los procedimientos para obtener el divorcio, más tiempo lleva a los abogados brindar apoyo a sus clientes y más dinero reciben. Un proceso de divorcio más largo también significa más salarios perdidos al faltar al trabajo para asistir al tribunal, que es la única forma de remediar las desigualdades financieras y el abuso. Este ciclo, de necesitar acuerdos financieros ordenados por el tribunal, pero también necesitar tiempo para negociarlos y hacerlos cumplir, es uno que agota las cuentas bancarias y pone a las parejas, especialmente a las mujeres, en una situación financiera difícil.

Para las mujeres, las realidades de los procesos, procedimientos y políticas para obtener el divorcio tienen un impacto más severo tanto en su riqueza como en su oportunidad de recuperarse. Las mujeres, que inician el 70% de los divorcios, comienzan los procedimientos de divorcio en una desventaja económica general debido a las inequidades sistémicas.

Las mujeres todavía ganan menos que los hombres, ganando en promedio aproximadamente el 84% de lo que ganan los hombres cuando trabajan a tiempo completo durante todo el año, y la brecha es aún mayor para las mujeres de color. “La mayoría de las mujeres negras [ya se encuentran] en una posición en la que ganan menos, tienen menos activos, por lo que las pone en riesgo incluso antes de finalizar el divorcio”, compartió Kennedy. “Ya están comenzando diez pasos atrás porque están recibiendo un golpe de inmediato”.

Esa brecha de riqueza se ve exacerbada por las responsabilidades de cuidado, ya que las madres sufren una penalización salarial de $16,000 cada año. En promedio, las mujeres dedican casi 11 horas más a la semana en trabajo no remunerado que los hombres. Esa discrepancia no solo lleva a una pérdida de ingresos, sino que significa que en general, las mujeres tienen menos tiempo para educación, desarrollo de habilidades y avance profesional que los hombres. Los prolongados procedimientos de divorcio exacerban la pobreza de tiempo que las mujeres ya experimentan.

Las persistentes expectativas de género también significan que en muchos matrimonios, los hombres administran las finanzas del hogar. Kennedy ve este patrón en su trabajo. “En muchos hogares, si la mujer está involucrada en las finanzas, normalmente está limitada a las compras de comestibles o los niños”, dijo.

Todas estas disparidades se suman para las mujeres en los procedimientos de divorcio, donde las dos cosas más esenciales para llegar a un acuerdo equitativo son las que las mujeres tienen en menor medida: dinero y tiempo.

Lori Lustberg, abogada y Analista Financiero Certificada de Divorcio, ayuda a las parejas a navegar por las implicaciones financieras del divorcio. “Antes de comenzar a trabajar con personas que se están divorciando, tenía la idea preconcebida de que los niños serían el problema más complicado”, nos dijo Lustberg, “pero eso suele ser un problema mucho, mucho más fácil que las finanzas”.

A medida que las parejas se desgastan por complicados requisitos legales, largas negociaciones y la falta de recursos de educación financiera, las mujeres suelen ser las primeras en ceder. “Ese desgaste emocional es muy real”, compartió Lustberg. “Eso le sucede a muchas mujeres. Piensan, ‘Tomaré lo que él ofrece y me las arreglaré'”.

Esto es lo que ANBLE Betsey Stevenson describe como un desequilibrio en el poder de negociación durante los procedimientos de divorcio. “¿Cuánto poder de negociación tiene la persona que quiere el divorcio y cuánta negociación tiene la persona que está dispuesta a prolongarlo?”, dijo. Las mujeres, como la mayoría de las iniciadoras de divorcio, llegan a la mesa con más desigualdades financieras sistémicas y, por lo tanto, con menos poder de negociación.

Kennedy experimentó esto cuando, debido a los gastos de los continuos procesos judiciales, no siguió buscando el apoyo financiero que su exesposo le debía. “Casi se vuelve más fácil simplemente ser derrotada y aceptarlo… y eso no es justo”, compartió Kennedy.

El divorcio no es un momento monolítico

El derecho al divorcio debería ser tan accesible como el derecho al matrimonio, sin embargo, las consecuencias de divorciarse pueden ser financieramente devastadoras para las mujeres.

Aunque las investigaciones han retratado el divorcio como un cambio de vida que tiene impactos devastadores en las finanzas de las mujeres, las experiencias de Kennedy y Keri sugieren que no es el divorcio en sí mismo el problema: es la forma en que hacemos que las personas se divorcien en Estados Unidos. “Está tan roto”, nos dijo Keri. “No puedo creer cómo están estas leyes. Me asombra que esté bien”.

Necesitamos más investigaciones que se centren no solo en los resultados de riqueza de los ex cónyuges después de que se firman los decretos de divorcio, sino también en las experiencias vividas de las personas desde el día en que deciden que quieren divorciarse. Cuando estudiamos el divorcio como un momento monolítico único, describiendo a las personas como divorciadas o no, perdemos la oportunidad de comprender el impacto del proceso, no solo el resultado final.

Necesitamos reformar y simplificar las políticas de divorcio a nivel nacional para que el proceso sea claro, consistente y accesible. Los estados que requieren períodos de espera durante todo el proceso de divorcio deben reevaluar los propósitos e impactos de esas políticas, así como las inconsistencias en cómo se implementan las políticas de divorcio. Y al igual que muchos tribunales exigen clases de crianza para parejas divorciadas, el sistema debe hacer que la educación financiera y el apoyo sean más accesibles. También es fundamental que haya más vías y herramientas adicionales, que no requieran abogados costosos, disponibles de manera más amplia.

Mientras tanto, Dasha Kennedy tiene consejos para las mujeres que navegan entre el deseo de divorciarse y hacerlo oficial: organízate reuniendo todos tus documentos financieros, como estados de cuenta bancarios, declaraciones de impuestos y la escritura de tu casa. Crea un presupuesto basado en lo que puedes permitirte con tu único ingreso, no en lo que esperas recibir de pensión alimenticia y manutención de los hijos. Construye y protege tu crédito para aumentar tu acceso a necesidades inmediatas, como vivienda y alimentos. “Y busca asesoramiento financiero profesional”, nos dijo. “No sabía mucho sobre cómo abogar por mí misma financieramente, por lo que es importante obtener algún tipo de apoyo o orientación en las finanzas durante el proceso de divorcio”.

Aunque la conciencia y las herramientas pueden ayudar a mitigar el costo a largo plazo del divorcio, el sistema no necesita ser tan adversarial, prolongado y costoso. Es hora de que los formuladores de políticas reconozcan la reforma del divorcio no solo como una causa social importante, sino también como una necesidad económica.

Rebecca Feinglos es una educadora, defensora y fundadora de Grieve Leave. Anteriormente, se desempeñó como asesora principal de políticas de la primera infancia para el Departamento de Salud y Servicios Humanos de Carolina del Norte, y como asociada de políticas de la primera infancia para la Oficina del Alcalde de Chicago.

Sophia Laurenzi es escritora y periodista que cubre el duelo, la justicia penal y los sistemas que afectan la salud mental en Estados Unidos.

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