Lo que aprendes en un viaje en tren de 24 horas por Europa

Lecciones de un viaje en tren de 24 horas por Europa

Toma un mapa de Europa, ubica París y traza una línea hacia el este. ¿Hasta dónde puedes llegar en un día completo y una noche? Con la combinación adecuada de trenes y mucha paciencia, es posible cruzar Francia y Alemania, luego Austria, Hungría y finalmente llegar a Rumania. La segunda ciudad más grande de ese país, Cluj-Napoca, se encuentra a 1,597 km (992 millas) en línea recta desde París, o a 2,100 km siguiendo las vías del tren. La vista desde los trenes, algunos corriendo rápidamente y otros más tranquilos, ofrece un espacio para la contemplación. Un viaje de una longitud similar a París-Cluj en Estados Unidos, desde la ciudad de Nueva York hasta Topeka, Kansas, tomaría 32 horas; en China, el viaje de 1,651 km desde Shanghai hasta Chengdu se realiza en menos de 12 horas. Aquí descubrirás sobre Europa en 23 horas y 59 minutos mirando por la ventana de un tren.

Visitar lugares ayuda a disipar estereotipos sobre ellos. Mientras el tren sale de la estación Gare de l’Est a las 7:20 a.m., los parisinos hacen fila en Starbucks: así que mucho por los franceses perezosos y cautelosos de las importaciones estadounidenses.

Atravesar el este de Francia en un TGV es un estudio de contrastes. Por un lado, sientes toda la fuerza de modernización de la República, que instaló por primera vez trenes de alta velocidad hace más de cuatro décadas. Pero en la región de Champagne, por la que el tren pasa a más de 300 km/h, el mismo estado opresivo codifica procesos del siglo XVII para hacer vinos espumosos. Los franceses exigen tanto progreso como que el tiempo se detenga.

Cuando se trata de viajes en tren, en Francia todo va a toda velocidad: cuanto más al este de Europa vayas, más lento serán los trenes. Se necesitan casi dos horas para recorrer 395 km desde París hasta Estrasburgo. El viaje continuo hasta Frankfurt lleva el mismo tiempo para cubrir la mitad de la distancia. A medida que te diriges más al este, las cosas se vuelven aún más lentas.

Con la eliminación de los controles fronterizos en la mayoría de la UE en la actualidad, es difícil saber dónde termina un país y comienza el otro. En las plataformas de las estaciones de tren, los acentos agudos franceses son reemplazados por diéresis germánicas (más adelante aparecerán acentos más exóticos: Tápiószecső, Măgeşti). La señal más notable de cruzar una frontera es que todos los pasajeros del tren reciben un mensaje de texto de su operador de telefonía móvil dándoles la bienvenida a Alemania.

Si necesitas cambiar de tren, hazlo en pueblos pequeños: por lo general, caminar por el andén es suficiente. Lugares como Frankfurt tienen estaciones en los extremos opuestos de la ciudad. El paseo entre ellas ofrece poco de interés, excepto una gigantesca escultura del euro (€) frente a las oficinas del Banco Central Europeo, que difícilmente es una atracción destacada.

El flanco oeste de Alemania forma parte de lo que los geógrafos franceses alguna vez llamaron la “Banana Azul”, una megalópolis discontinua que se extiende desde Liverpool hasta Milán pasando por Ámsterdam. Si tienes la opción, come en los trenes alemanes. Sus coches restaurante cuentan con confortables banquetas de cuero rojo, donde el personal uniformado sirve la comida en auténtica vajilla. El Linseneintopf, un sabroso guiso de lentejas y salchichas, es el manjar de los viajeros cansados. Una cerveza Bitburger local se sirve en su vaso de marca, no en un vaso de plástico.

En otros aspectos, Alemania es el talón de Aquiles de los viajes de larga distancia en Europa. Pocos viajes paneuropeos pueden evitarlo. Sin embargo, su obsesión por la rectitud fiscal le ha dejado con una infraestructura deteriorada, incluyendo sus líneas ferroviarias. El año pasado, un tercio de los trenes de Deutsche Bahn llegaron tarde, otro estereotipo desmentido. Reservar conexiones de tren es un acto de fe. La precariedad del sistema de vías cobra vida cuando una señalización defectuosa obliga al conductor a frenar periódicamente. Esto provoca estragos en el coche restaurante. “¡AGÁRRATE A TU COMIDA!” grita el camarero, “¡AGÁRRATE A TU VASO!”

Los vuelos de larga distancia recuperan el tiempo perdido; los trenes de larga distancia lo acumulan. Un avión que sale 30 minutos tarde puede aterrizar a tiempo; en un tren acabas llegando una hora tarde y, por lo tanto, es probable que te pierdas la conexión cómoda que deberías haber tenido en Viena.

A medida que te acercas a la frontera con Austria, el Danubio aparece a la vista. Las vías corren junto a él durante 600 km. Afortunadamente, la tardanza de Deutsche Bahn se iguala con la de otros operadores. Después de llegar a Viena una hora tarde, y un minuto después de que el tren a Cluj debiera haber partido, es un alivio descubrir que el servicio ferroviario nacional de Rumania tampoco puede ser puntual.

Hay un resurgimiento de los trenes nocturnos en Europa, motivado por preocupaciones sobre los aviones que emiten carbono. Por ahora, Viena es el único centro importante del continente: el Dubai de los compartimentos. Cada noche, los trenes salen de la tierra bloqueada de Austria hacia las costas de toda Europa, desde el Báltico hasta el Mar del Norte y el Mediterráneo.

En las llanuras al sureste de Viena, los aerogeneradores están tan densamente agrupados que se asemejan a un cepillo con sus cerdas hacia arriba. Las luces rojas en la parte superior de sus mástiles destellan contra la puesta de sol. Se pueden ver menos aerogeneradores cuando el tren se dirige a Hungría, donde el gobierno desestima las preocupaciones ambientales como una utopía.

El precio del boleto de Viena a Cluj es de aproximadamente 227 lei ($50), más el doble por una cabina de una cama. Esta cuenta con baño privado, pero… sin comida. Resulta que en los trenes nocturnos de Viena a Cluj ya no hay coche restaurante. Deutsche Bahn: todo está perdonado. Una parada en Budapest es demasiado corta para encontrar un guiso de carne.

Descarrilado

Puede encontrar una de las últimas fronteras genuinas de Europa entre Hungría y Rumania, a la cual aún no se le ha permitido ingresar a la zona de Schengen. Mala suerte: el tren llega a la frontera en plena noche. Si crees que los guardias fronterizos húngaros están de mal humor a las 3:15 a.m., espera a conocer a sus contrapartes rumanas a las 3:30 a.m.

Europa Central se está acercando a sus compañeros más ricos del oeste. Pero el proceso se siente lento en Transilvania. Un teléfono 4G funciona perfectamente, pero se pueden ver caballos trabajando la tierra, un regreso a otro siglo. Las estaciones de tren están empapeladas con banderas de la Unión Europea, evidencia de los “fondos estructurales” pasados y presentes.

Si tienes una camisa arrugada en tu equipaje, cuélgala cuando te vayas. Las vibraciones del viaje eliminarán las arrugas mejor que cualquier plancha. Cuando el tren llegue, adelanta tu reloj una hora, a las 8:19. Bienvenido a Cluj. ■