Costos en aumento, demanda en declive, consolidación masiva y escrutinio gubernamental la industria funeraria está cambiando, tal vez para siempre

La industria funeraria está cambiando debido a los costos en aumento, la demanda en declive, la consolidación masiva y el escrutinio gubernamental, tal vez para siempre.

  • Cada vez más estadounidenses eligen alejarse del proceso de entierro tradicional después de su muerte.
  • La mayoría ahora decide cremar sus cuerpos, aunque algunos dicen que esta práctica es perjudicial para el medio ambiente.
  • La demanda de cremación se puede atribuir a una disminución en la observancia religiosa en los Estados Unidos, además de ser la opción más económica.

La industria funeraria se encuentra en una encrucijada.

Su histórico negocio de preservar un cuerpo, exhibirlo y supervisar su entierro está colapsando. La inflación creciente y la disminución de la religión han cambiado los fundamentos de las pequeñas empresas familiares que han dominado la industria mortuoria al mismo tiempo que los intereses de capital privado impulsados por dinero en efectivo los están consolidando en gigantes.

El negocio de mayor crecimiento, la cremación, depende de grandes cantidades de combustibles fósiles y costos volátiles.

Al mismo tiempo, la Comisión Federal de Comercio tiene a la industria preocupada por la transparencia de precios.

¿Preocupado por el alto costo de vida? Espere a escuchar sobre morir.

El antiguo modelo, muerto y enterrado

El año 2015 marcó un hito especial en la industria funeraria, según la Asociación Nacional de Directores Funerarios. Después de décadas de crecimiento, marcó la primera vez que la tasa nacional de cremación superó la tasa de entierro en ataúd. El grupo no espera que ese crecimiento se desacelere pronto.

 

Jack Mitchell, el presidente de la NFDA, explicó a Insider varias razones por las cuales la demanda de cremación ha aumentado.

Una razón clave, explicó, es la disminución de la participación religiosa en los Estados Unidos.

“Tradicionalmente, cuando alguien perdía a un ser querido, se hacía una visita y luego se llevaba al difunto a la iglesia para un servicio funerario y luego al cementerio para un entierro”, dijo Mitchell. “Pero cada vez más personas no van a la iglesia, por lo que un aspecto religioso en la forma en que conmemoran a sus seres queridos no es importante para ellos. Entonces surge la pregunta, ‘¿Necesitamos tener a mamá en un ataúd? No la llevaremos a la iglesia. ¿Es posible la cremación?'”

Según un informe reciente del Public Religion Research Institute, solo el 43% de los estadounidenses informaron asistir a servicios religiosos “al menos algunas veces al año”, en comparación con el 56% en 2013.

Otro factor importante, explicó Mitchell, es que la cremación promedio es simplemente mucho más barata que un entierro tradicional. Según el Informe de Cremación y Entierro de la NFDA 2022, “típicamente, las cremaciones cuestan un 40% menos que los funerales con entierros”.

Además, según reveló la Kaiser Family Foundation en un informe de septiembre de 2022, los hogares funerarios están siendo cada vez más adquiridos por cadenas de hogares funerarios y empresas respaldadas por capital privado, alrededor de uno de cada cinco hogares funerarios actualmente forma parte de una cadena, lo que genera preocupaciones entre los defensores de los consumidores de que los precios de los servicios relacionados con los funerales podrían seguir aumentando, como históricamente han hecho las empresas respaldadas por capital privado.

La demanda de la opción de menor costo después de la muerte llega en un momento en que la tasa de pobreza entre los estadounidenses mayores parece estar en aumento. La Oficina del Censo informó en 2021 que el 10,7% de la población de ancianos en Estados Unidos vive en la pobreza, en comparación con el 9,5% en 2020.

Existen más opciones además de enterrar o cremar un cuerpo

Aunque las cremaciones son conocidas por ser más baratas que los entierros, tienen una advertencia: cada cremación puede liberar más de 500 libras de dióxido de carbono, un gas de efecto invernadero, en la atmósfera.

Sara Williams, presidenta de la Funeral Consumers Alliance, dijo a Insider que cree que algunos hogares funerarios están comenzando a darse cuenta del impacto ambiental de la cremación por fuego, lo que los lleva a ofrecer alternativas más modernas a la cremación y los entierros, como la “aquamación”, donde un cuerpo se disuelve en un recipiente, dejando solo los huesos, que luego se muelen.

A partir de 2022, el proceso de aquamación, también conocido como hidrólisis alcalina, es legal en 24 estados y la legislación para legalizarlo está circulando en varios otros estados.

Mitchell, el presidente de la Asociación Nacional de Directores Funerarios, dijo que hay un “factor desagradable” que aleja a algunos consumidores potenciales del proceso de aquamación debido a su naturaleza y a la idea de que los restos corporales se envían finalmente a instalaciones públicas de tratamiento de agua.

“Lo que antes era piel, órganos y vasos sanguíneos se ha descompuesto en este líquido alcalino que se envía al tratamiento de aguas residuales”, dijo.

Pero según Hunter Beattie, propietario y operador de una funeraria en Carolina del Norte especializada en servicios de aquamación, Endswell, ese “factor de repulsión” aparece junto con muchos servicios funerarios “una vez levantas el velo”.

“Esta es una industria que realmente ha invertido mucho en ese velo, en el maquillaje, en el pegado de ojos, en el cableado de mandíbulas para cerrarlas, en hacer que alguien parezca que no está realmente muerto”, dijo Beattie. “Creo que me veo obligado a tener esas conversaciones porque la aquamación es nueva y diferente, pero cuando empiezas a profundizar un poco más, el ‘factor de repulsión’ está presente sin importar lo que estés haciendo porque estás lidiando con un cuerpo muerto”.

Por separado de la aquamación, algunos consumidores eligen un proceso que es potencialmente aún más respetuoso con el medio ambiente: la reducción orgánica natural o compostaje humano.

Katrina Spade es la fundadora y directora ejecutiva de Recompose, una funeraria con sede en Washington que ha ofrecido y pionera en el servicio desde que Washington legalizó la práctica en 2020.

Para compostar los cuerpos, Recompose coloca cada cuerpo en un recipiente específico junto con materiales vegetales como astillas de madera y paja, y se deja descomponer durante 30 días para convertirse en suelo. Después de los 30 días, un trabajador de Recompose retira cualquier material no orgánico (como una prótesis de cadera de titanio) y tritura mecánicamente los huesos restantes antes de colocar el nuevo suelo en un “contenedor de curado” durante algunas semanas para terminar el compostaje.

El proceso finalmente resulta en una yarda cúbica de suelo fresco que se envía (todo o solo parte) a la familia del difunto o se envía para su uso en proyectos de conservación.

La FTC está considerando un cambio masivo que podría beneficiar a los consumidores

Endswell, la funeraria que Beattie opera en Carolina del Norte, es transparente sobre los precios de la aquamación en su sitio web: $2,500 (el precio incluye el costo total del proceso de aquamación, el costo de obtener un certificado de defunción, el transporte del cuerpo y la devolución de los restos en una urna).

Recompose no es diferente; la organización de compostaje humano con sede en Washington también es clara sobre el costo total en su sitio web: $7,000.

Pero mientras estas dos funerarias innovadoras ofrecen sus listas de precios en sus sitios web, no se les exige hacerlo.

Eso podría cambiar, sin embargo, en los próximos años a medida que la Comisión Federal de Comercio (FTC, por sus siglas en inglés) busque actualizar potencialmente su “Regla Funeraria”, que se promulgó en 1984 y requiere que las funerarias informen a los clientes potenciales sus precios por teléfono o con una lista de precios física si los visitan en persona, entre otras cosas.

Actualmente, la FTC está considerando si las funerarias deben estar obligadas a publicar el precio de sus servicios en línea.

La Asociación Nacional de Directores de Funerarias no está completamente de acuerdo.

“No nos oponemos a que las funerarias publiquen sus listas de precios generales en sus sitios web”, dijo Mitchell, el presidente de la NFDA, “pero nos oponemos a que el gobierno nos diga que debemos hacerlo. Creemos que debería ser decisión de cada funeraria, si eligen hacerlo o no”.

Dijo que la mayoría de los consumidores “ni siquiera llaman a más de una funeraria” cuando necesitan servicios funerarios, sugiriendo que actualizar la Regla Funeraria solo beneficiaría a un pequeño grupo de consumidores.

El cambio potencial en las reglas también está siendo monitoreado por la Alianza de Consumidores Funerarios, que ha estado presionando por el cambio durante décadas.

Williams, la presidenta nacional del grupo, dijo que le resulta “incomprensible” cómo un consumidor puede ir en línea actualmente y comparar precios de un refrigerador o un automóvil, pero no de un entierro. Si se actualiza la Regla Funeraria, dijo que también ayudaría a aligerar la carga de su organización.

Los capítulos locales de la FCA administran de forma independiente encuestas de precios a cada una de las funerarias en sus estados, creando bases de datos completas para que los consumidores las consulten al buscar en funerarias.

“Nuestros capítulos en todo el país, nuestras filiales están esforzándose al máximo cada año o cada dos años llamando, visitando, enviando correos electrónicos a las funerarias para obtener la lista de precios para que podamos publicarla para los consumidores que se sorprenden de lo difícil que es obtener esta información”, dijo Williams.