Hace 36 años, Peter Thiel lanzó un periódico estudiantil. Desde entonces, se ha convertido en uno de los caminos más seguros hacia el éxito en el Valle del Silicio.

Hace 36 años, Peter Thiel lanzó un periódico estudiantil, ahora es una ruta segura hacia el éxito en el Valle del Silicio.

Thiel, quien aún no se había convertido en un fundador e inversor reconocido, ya era un rostro familiar gracias a las cenas que había organizado para el personal de Stanford Review, un periódico estudiantil conservador en el campus de Stanford que Thiel había cofundado mientras estudiaba filosofía. Martin, gerente de negocios de ese periódico, quedó impresionado por una cena en particular en un restaurante de carnes en Palo Alto, donde recuerda que Thiel discutió cómo China se convertiría en una amenaza importante para el futuro de los intereses estadounidenses, como parte de una discusión más amplia que abarcaba desde religión hasta política, economía hasta entretenimiento.

“Él es simplemente, es una persona impresionante”, dice Martin. “Y si él dice: ‘Oye, tengo esta empresa y creo que tiene una verdadera oportunidad de ser un gran éxito’, entonces vas a [pensar], ‘probablemente debería subirme a bordo con eso'”.

Cuando Martin llegó a Confinity, se sorprendió al ver a otro miembro del personal de Review que ya trabajaba allí: Eric Jackson, quien había sido editor en jefe durante el primer año de Martin. Jackson llevó al estudiante a almorzar después de su reunión con Thiel, a un pequeño lugar cerca de University Avenue. “Él [dijo], ‘Sabes, esto está despegando. Esto va a algún lugar. Y si vienes ahora, serás parte de algo especial. Si esperas, esto podría terminar'”, recuerda Martin.

Martin abandonó Stanford y el equipo de atletismo de la universidad poco después para comenzar a trabajar a tiempo completo en Confinity. Esa empresa eventualmente cambiaría de nombre a PayPal.

Martin y Jackson fueron solo dos de las decenas de personas que han seguido a Peter Thiel en lo que se ha convertido silenciosamente en uno de los caminos más seguros hacia un empleo envidiable en Silicon Valley. Todo comienza en Stanford Review, el periódico estudiantil que Thiel fundó con Norman Book, otro futuro empleado temprano de PayPal, en 1987.

“Obviamente no imaginamos que se convertiría en esta increíble red tecnológica de Silicon Valley décadas después cuando comenzamos en 1987”, dice Thiel, quien accedió a sentarse a una entrevista con ANBLE para hablar sobre el periódico. (Sam Wolfe, un ex editor en jefe de 2018-19 que conoció a Thiel a través de Review y ahora trabaja como investigador en su fondo de cobertura, se unió a Thiel en la llamada).

“Ciertamente no éramos ideológicamente monolíticos de ninguna manera”, dijo Thiel en la entrevista. “Pero el hecho de que había muchas conexiones personales sólidas no solo que yo tenía con las personas, sino que también tenían entre ellos, le dio un cierto espíritu de cuerpo que ayudó mucho… [PayPal] ciertamente tuvo mucha volatilidad, muchos altibajos, y ese tipo de camaradería intensa fue lo que fue súper útil para superar el auge y la caída”.

En el campus, el periódico estudiantil conservador ha ganado una reputación a lo largo de sus más de 30 años de historia por provocar a la comunidad de Stanford, que tiende a inclinarse hacia la izquierda. Y de vez en cuando, uno de sus apasionados y controvertidos artículos de opinión criticando la corrección política, criticando la homosexualidad o señalando a uno de los profesores de Stanford, ha llegado a los titulares nacionales. Lo mismo ocurrió con una demanda presentada por estudiantes de Stanford, incluidos algunos escritores de Review, contra la universidad en la década de 1990, lo que finalmente obligó a la universidad a anular su código de conducta destinado a poner fin a los discursos intolerantes en el campus. Pero más allá de algunas excepciones de alto perfil, el periódico ha permanecido en gran parte desconocido más allá del exclusivo campus de Stanford, aunque su red se ha vuelto grande.

Los antiguos editores de Review dicen que Thiel ha sido influyente en el cultivo de la comunidad del periódico, mucho después de que Thiel obtuviera su título de pregrado de Stanford en 1989. Y Thiel sigue involucrado hasta el día de hoy, organizando cenas para el personal durante más de tres décadas, en su casa o en lugares como el restaurante Sundance en Palo Alto, donde se discuten eventos mundiales y filosofía política y Thiel hace preguntas a los estudiantes sobre la vida universitaria y las ideas que están circulando en el campus. En 2017, hubo una fiesta de 30 aniversario para los antiguos alumnos de Review, y el editor en jefe actual de Stanford Review, Walker Stewart, le dijo a ANBLE que había asistido a una cena para escritores de Review organizada por Thiel en el último año.

Un vistazo a través de los archivos de mastheads de Review muestra cuán vasta, pero también cuán estrecha, es la órbita del legendario inversor. Varios cofundadores o ejecutivos tempranos de PayPal, como Thiel, David Sacks de Craft Ventures y el ex embajador de Estados Unidos en Suecia Ken Howery, escribieron para el periódico, al igual que tres fundadores de Palantir, una empresa de tecnología de defensa con una capitalización de mercado de casi $33 mil millones a mediados de agosto. También se pueden agregar a la lista inversores de Founders Fund como Keith Rabois, quien ha trabajado en LinkedIn y Square, y el principal de Founders Fund, John Luttig. Joe Lonsdale, quien trabajó para Thiel después de ser editor en jefe de Review y ahora dirige el fondo de capital de riesgo 8VC, ha contratado a varios miembros del personal del periódico conservador, incluido Alex Moore, uno de los socios de inversión de Lonsdale de mayor duración, y, el año pasado, el recién graduado de Stanford Maxwell Meyer. (Lonsdale se casó con otra editora de Review, Tayler Cox, y el hermano de Lonsdale también escribió para el periódico). Thiel mismo, quien formó parte del comité de transición del ex presidente Donald Trump, se estima que tiene un patrimonio neto de aproximadamente $9.3 mil millones, según el Bloomberg Billionaires Index. Colectivamente, a través de los fondos de capital de riesgo y las empresas tecnológicas, este grupo de ex alumnos tiene control sobre múltiplos de esa cantidad. Founders Fund informó por última vez de $11 mil millones en activos bajo administración. 8VC de Lonsdale supervisa más de $6 mil millones en capital comprometido. Sin mencionar a los ex alumnos de Review que han llegado a tener influencia en empresas tecnológicas de toda la industria, como Facebook (ahora Meta), donde Gideon Yu, ex gerente de negocios de Review, fue director financiero durante dos años, o OpenAI, donde Bob McGrew, ex alumno de Review, actualmente se desempeña como vicepresidente de investigación.

Hace seis años, el antiguo estudiante de Stanford Andrew Granato pasó casi un año examinando la vasta red de la Review en busca de un artículo en la revista estudiantil Stanford Politics, identificando a casi 300 exalumnos de la Review que habían trabajado o recibido inversiones de Thiel o Lonsdale. Y desde 2018, esos números han seguido aumentando. ANBLE identificó al menos otras seis personas que han pasado a hacer prácticas o trabajar en Palantir, Thiel Capital, Founders Fund, la Thiel Foundation o el fondo de capital de riesgo de Lonsdale, 8VC, así como a algunas otras que trabajan en empresas como Rippling, respaldada por Founders Fund.

ANBLE habló con 10 editores y miembros actuales o antiguos de la Review, incluyendo a Thiel, y revisó cientos de páginas de informes sin fines de lucro, así como una extensa red de sitios web de empresas, perfiles de LinkedIn y artículos de periódicos archivados para entender cómo el periódico estudiantil se convirtió en una plataforma de lanzamiento tan prominente, pero controvertida, en el ecosistema tecnológico del Silicon Valley, y para reconstruir el hilo común que los unía. (Dos de las personas hablaron con ANBLE bajo condición de anonimato, y una pidió permanecer confidencial para poder discutir algunos de los artículos controversiales del periódico).

“Ahora que lo miro retrospectivamente, ha sido una gran parte de lo que hice”, dijo Jackson, el editor de la Review y antiguo empleado de PayPal, quien luego establecería una empresa de publicación enfocada en el mercado conservador y cristiano junto con el cofundador de la Review, Norman Book, y escribiría un libro sobre PayPal. Jackson dice que ha reclutado a exalumnos de la Review, los ha presentado para inversiones y los ha incorporado como asesores y directores en las startups tecnológicas que ha fundado a lo largo de los años.

Antiguos miembros de la Review dicen que la revista atraía a un grupo de jóvenes universitarios contrarios y librepensadores, algunos de los cuales han sido descritos como marginados que, a pesar de ser predominantemente conservadores o libertarios, discrepaban en política y debatían internamente la premisa de las historias publicadas en el periódico a lo largo de los años. Décadas de páginas de la Review apuntan a otra característica compartida: la creencia de que su visión del mundo y el sistema de valores occidental estaban siendo atacados tanto en su campus universitario como en todo el país. Como resultado, esos estudiantes repetidamente se enfrentarían a sus oponentes ideológicos, comenzando en las páginas de la Review y, en algunos casos, a lo largo de sus carreras posteriores.

Los primeros días de la Stanford Review

La Stanford Review fue uno de una serie de periódicos conservadores en los campus que surgieron en Estados Unidos en los años 80. El primero de su tipo, el Dartmouth Review, terminó fomentando comentaristas, escritores y personalidades de televisión conservadores como Gregory Fossedal, Laura Ingraham, Dinesh D’Souza y Joseph Rago. No es sorprendente que, en un campus arraigado en la tecnología del Silicon Valley, la Stanford Review haya cultivado tantos inversores y ingenieros tecnológicos.

En el momento en que la Review entró en escena, Thiel era un estudiante de filosofía en Stanford. Y la universidad estaba experimentando una transformación ideológica. Estaba la ahora infame marcha con el candidato presidencial el reverendo Jesse Jackson, en la que los estudiantes coreaban: “Hey hey, ho ho, la cultura occidental tiene que irse”. Un año después, Stanford reemplazaría su curso de Civilización Occidental por Cultura, Ideas y Valores, con el objetivo de incorporar más obras escritas por mujeres y personas de color, así como estudios históricos no europeos. (Thiel y David Sacks, un antiguo ejecutivo de PayPal y fundador de Craft Ventures, citarían más tarde una serie de artículos y anécdotas de la Review en el libro que escribieron sobre el tema: El mito de la diversidad).

Buena parte de lo que se ha publicado en la Review a lo largo de los años giraba en torno a noticias del campus o política internacional (con poco en negocios o tecnología): historias sobre la conexión entre la administración de George W. Bush y la Institución Hoover de Stanford, la controversia en torno a un boicot a nivel del campus sobre las uvas o por qué Condoleezza Rice debería haber sido considerada para el cargo de presidenta de la universidad.

Pero una parte clave de la misión inicial de la Stanford Review era ser combativa con la mayoría en un campus que tendía hacia el liberalismo, al presentar puntos de vista alternativos y provocar “un debate muy necesario”, según la primera nota del editor en 1987. Los métodos que los estudiantes usaban para presentar esos puntos de vista alternativos variaban desde un análisis y reportaje reflexivos hasta opiniones provocadoras, o incluso ofensivas. Max Chafkin, quien escribió una biografía de Thiel, escribió sobre un “largo día a fines de 2019” pasado en los archivos de Stanford, leyendo números de la Review. “Hojeando las páginas… uno se sorprende constantemente de cómo los autores lograron acumular tanto poder en las décadas siguientes sin sufrir aparentemente ninguna repercusión”, escribió en su libro, El Contrario.

En 2004 se publicó una historia con el titular “Los homosexuales debilitarán el matrimonio”. Un descarado artículo escrito por Sacks sobre “agujeros gloriosos” en 1993 terminó apareciendo en el New York Times. Infame en la historia de la Revista son una serie de extractos de artículos escritos por Ryan Bounds, incluyendo uno en el que comparó los esfuerzos multiculturales con una quema de libros nazi, que salieron a la luz poco después de que fuera nominado por el presidente Trump para un puesto en el Noveno Circuito del Tribunal de Apelaciones. La Casa Blanca terminó retirando su nominación debido a la reacción negativa.

Algunos escritores se han disculpado en las décadas siguientes. Sacks dijo en el momento de la historia del New York Times que estaba “avergonzado por algunas de las cosas que escribí en la universidad hace más de 20 años, y lamento haberlas escrito”, y que estaba “horrorizado” por sus antiguas opiniones sobre la homosexualidad. Bounds dijo que debería haber sido más respetuoso y que había utilizado “retórica exagerada”. (Sacks y Bounds no respondieron a las solicitudes de comentarios para este artículo).

Thiel le dijo a ANBLE que cree en la “libertad de expresión maximalista, especialmente del tipo que tiene un valor político”, defendiendo los artículos de Bounds como “bien dentro de la zona del discurso razonable”. Y defendió a la Revista por publicar algunas de sus piezas más controvertidas, incluso “si hubiera historias específicas que personalmente no habría escrito”.

Hablando más ampliamente, Thiel dice que la Revista se volvió “considerablemente menos controvertida” en 2002, aproximadamente al mismo tiempo en que los artículos comenzaron a ser publicados en internet; él dice que internet ha dificultado que los estudiantes universitarios exploren ideas o digan cosas controvertidas que podrían terminar cambiando de opinión.

“Muchos de los artículos de los años 90 – lo que tienes que contextualizar es que eran piezas [escritas] en un contexto en el que pensaban que serían leídas durante una semana en un entorno universitario, no en el internet imperecedero durante décadas”, dice Thiel.

Otros editores que hablaron con ANBLE atribuyeron algunas de las piezas más contrarias a jóvenes de 20 años argumentativos que querían causar revuelo. “Si no causa olas, si la gente no está hablando de ello, es irrelevante”, dice un editor que solo quiso hablar sobre el tema de forma anónima. “Eso tiene que entenderse”.

Cualquiera que se atreva a leer las piezas archivadas de la Revista sobre la homosexualidad tendría dificultades para pasar por alto la ironía entre líneas, ya que Thiel, y varios otros ex editores o escritores, ahora son abiertamente homosexuales. Un ex editor se rió cuando se lo mencionaron: “Soy gay, al igual que aproximadamente un tercio de los ex editores de la Revista, resulta ser”, dijo Jeff Giesea, quien ayudó a Thiel a establecer su fondo de cobertura a finales de los años 90, y luego fundó la compañía de medios B2B FierceMarkets.

Hacia PayPal y más allá

En 2007, ANBLE inmortalizó el término “Mafia de PayPal” en una historia que detallaba cómo tantas luminarias tecnológicas como Thiel, Elon Musk y Reid Hoffman comenzaron en la empresa de pagos. Pero muchos de los primeros empleados de la compañía probablemente no habrían llegado a PayPal en primer lugar sin la Revista. Martin fue uno de ellos, al igual que Jackson, Rabois, Sacks, Aman Verjee, Nathan Linn y Bob McGrew.

Thiel contrató a varios miembros del personal de la Revista entre 1999 y 2000 cuando estaba comenzando la compañía que se convirtió en PayPal, dice, destacando que quería trabajar con personas que consideraba amigos y con quienes tenía una conexión en algún nivel, especialmente durante los altibajos del período ahora conocido como la “burbuja punto com”.

“Ciertamente no había una sensación de que [trabajar para Thiel] fuera una invitación abierta para cualquiera”, dice Henry Towsner, quien fue editor de la Revista en 2002. “No había nada formalizado, ni siquiera necesariamente intencional” en cuanto a las conexiones, dice Martin. “Simplemente sucedió”.

Aunque no para todos. Como reconocieron varios ex editores, si bien ha habido muchas escritoras y editoras para la Revista desde sus primeros años en circulación, no muchas de ellas terminaron en la órbita tecnológica de Thiel. Tayler Lonsdale y la cofundadora de Assemble, Lisa Wallace, ambas editoras de la Revista que luego trabajaron en Palantir, son dos de las pocas excepciones. La red de ex alumnos de la Revista es predominantemente masculina, aunque eso ha comenzado a cambiar lentamente a lo largo de los años, con alumnas más recientes de la Revista que incluyen a Antigone Xenopoulos, quien hizo prácticas en Palantir, o Anna Mitchell, quien fue asociada en 8VC y ahora es reclutadora en la empresa del portafolio de Founders Fund, Rippling.

Para aquellos que terminaron en la órbita tecnológica, las compañías de Thiel a veces eran solo una plataforma de lanzamiento. Sacks pasó a dirigir la firma de capital de riesgo multimillonaria Craft Ventures, que ha respaldado a Airbnb, Lyft, Palantir y SpaceX. Verjee, quien todavía es presidente de la organización sin fines de lucro afiliada a la Review y mentor de estudiantes, pasó a convertirse en COO de 500 Startups, una empresa de capital de riesgo y acelerador en etapa temprana (más tarde estableció un fondo secundario de capital de riesgo). Bob McGrew es vicepresidente de investigación en OpenAI, una gigante de la inteligencia artificial respaldada por Microsoft. Giesea fundó FierceMarkets, un negocio de medios B2B enfocado en la atención médica. Premal Shah cofundó la startup de micropréstamos Kiva, y Jackson cofundó un registro de propiedad criptográfica llamado TransitNet. Lonsdale, quien ahora dirige 8VC, ha cofundado empresas como Addepar y OpenGov.

Algunas de las compañías u organizaciones para las cuales los exalumnos de la Review han lanzado o terminado trabajando son controvertidas de alguna manera. Palantir ha sido objeto de controversia debido a sus vínculos con la Oficina de Inmigración y Control de Aduanas de Estados Unidos (un exescritor del personal dijo que la controversia alrededor de Palantir lo hacía aún más atractivo para los escritores de la Review). Lonsdale planea establecer una nueva universidad en Austin que enseñará lo que él llama “cursos prohibidos”. Rippling, una empresa respaldada por Founders Fund que ha atraído a exalumnos de la Review, es dirigida por Parker Conrad, un fundador que renunció a la empresa de recursos humanos Zenefits debido a un escándalo de seguros y finalmente tuvo que llegar a un acuerdo con la SEC. (David Sacks sucedió a Conrad como CEO temporal de Zenefits. En el momento del acuerdo, Conrad dijo que estaba contento de haber llegado a un acuerdo con la SEC y estaba “increíblemente orgulloso” de lo que había construido en Zenefits.)

Un exescritor señala que hay una línea común que conecta claramente a los miembros de la Review: un “desprecio por la ortodoxia liberal y la política de identidad, cosas como la corrección política”, dice este escritor del personal, y agrega: “Lo ven como emblemático de una sociedad gobernada por la convención y no por pensadores libres”.

Pero la mayoría de los exeditores que hablaron con ANBLE enfatizaron que la red de la Review es intelectualmente diversa y se oponen a la idea de que es monolítica. Como señalaron algunos editores, algunos exalumnos de la Review están en desacuerdo enérgicamente sobre qué candidatos políticos apoyan, qué política fiscal respaldan o si creen que Estados Unidos debería apoyar la guerra en Ucrania.

“Hay más diversidad política entre los exalumnos de la Review de lo que la gente podría esperar. Creo que estamos viendo eso ahora mismo”, dice el exeditor Giesea.

Jocelyn Mangan, fundadora de Him for Her, una organización de impacto social que se especializa en aumentar la diversidad en las juntas corporativas y de startups, argumenta que la diversidad cognitiva solo puede provenir de una red que abarque raza, género, geografía, edad, formación educativa y experiencias socioeconómicas, diversidad que la mayoría de las principales redes de Silicon Valley y empresas y juntas en etapa temprana carecen. Según Mangan, las redes como las de la Review, donde las personas continúan trabajando juntas, pueden ser cerradas y no tener acceso a las voces o perspectivas que faltan. “Realmente creo que se reduce al comportamiento de la red en la naturaleza humana, de elegir a quien todos piensan que es la respuesta segura, es decir, a quienes conocemos”, dice Mangan. “Eso en última instancia es la respuesta más arriesgada, porque puede significar que no ves más allá de esa esquina”.

El impacto duradero de la Review

Al final, Thiel dice que la Stanford Review no ha sido muy efectiva en cambiar el campus de Stanford, que describe como demasiado conformista, con poco espacio para el pensamiento heterodoxo. Pero sostiene que la Review fue “muy formativa” para hacer que las personas sean más independientes en su pensamiento, algo que, señala, en algún contexto, ayudaría a las personas a tener éxito en Silicon Valley, aunque no lo cambie.

Para su crédito, son los audaces movimientos de Thiel sobre algunas ideas bastante inusuales los que lo han convertido en multimillonario, como su creencia de que los pagos se volverían digitales, que Bitcoin se convertiría en valioso o su cheque de $500,000 a un estudiante de segundo año de Harvard para construir algo llamado “Thefacebook”. (Thiel también es conocido por predecir el colapso del mercado inmobiliario en 2008, aunque su estrategia para monetizarlo no fue un éxito).

Como lo expresa Jackson sobre trabajar en PayPal: “Nunca hubo una prueba de pureza, y no eran pruebas políticas per se, no era Republicano versus Demócrata”, señala. En cambio, se trataba de pensar en cómo dejar que el mercado se resolviera por sí mismo, o cómo la tecnología podría funcionar en la vida de las personas: “Ese era el tipo de cosas en las que todos estábamos pensando y creyendo, y definitivamente tiene el linaje que se puede rastrear hasta la Stanford Review”, dice Jackson.

Aunque los exalumnos de Review han acumulado ANBLEs, construido grandes compañías y formado poderosas redes, algunos dilemas que desconcertaron a los jóvenes editores en la universidad parecen seguir presentes hoy en día. Como escribió Thiel en abril de 1989 en su nota de despedida como editor: “He aprendido mucho como editor, pero todavía no sé cómo convencer a las personas de que escuchen”.