La industria alemana cambia de rumbo a medida que el río Rin se seca

German industry shifts as the Rhine River dries up

FRÁNCFORT/LONDRES, 26 de julio (Reuters) – La industria alemana está encontrando nuevas formas de transportar cargamentos desde carbón hasta productos químicos, ya que los cada vez más frecuentes bajos niveles de agua en el Rin están afectando a la mayor economía de Europa.

El río, de 1.230 km (764,29 millas), un destino turístico mundialmente famoso y parte del espíritu nacional, es la arteria comercial para el 80% de la navegación interior de mercancías de la economía alemana, incluyendo petróleo crudo y gas natural.

Pero después de períodos prolongados de bajos niveles de agua en 2018 y 2022, los niveles del Rin vuelven a ser demasiado bajos en partes del río para que los barcos de carga puedan navegar completamente cargados cuando pueden transportar el equivalente a hasta 150 camiones.

En Kaub, el punto crítico para las barcazas del Rin, los niveles de agua cayeron a su nivel más bajo este año a principios de esta semana.

El año pasado, se transportaron 182 millones de toneladas métricas de mercancías a través de los cursos de agua de Alemania, un 6,4% menos que en 2021 y el nivel más bajo desde la reunificación alemana.

A medida que las olas de calor intensas afectan al sur de Europa, la Agencia Federal de Vías Navegables y Navegación espera que la tendencia a la baja continúe.

El fabricante de productos químicos alemán Covestro (1COV.DE) transporta más del 30% de sus productos terminados y recibe la mayoría de las materias primas para producirlos a través del Rin.

“El cambio climático y la creciente frecuencia de bajos niveles de agua representan desafíos significativos para Covestro y otras empresas”, dijo Uwe Arndt, jefe del grupo de trabajo del Rin de Covestro.

Es por eso que el grupo ha fletado dos barcazas de bajo calado que pueden suministrar ácido clorhídrico a los clientes incluso cuando los niveles del Rin en Colonia caen a 0,40 metros.

A unos 260 km río abajo, BASF (BASFn.DE) también ha empezado a utilizar un barco de bajo calado para suministrar su centro de Ludwigshafen, que recibe alrededor del 40% de sus materias primas a través del Rin.

En el caso de productos químicos inflamables y tóxicos, el río suele ser la única opción viable de transporte.

Pero los niveles de Kaub por debajo de un metro significan que las barcazas tradicionales deben reducir su carga en más de la mitad a menos de 1.500 toneladas métricas, según la cooperativa de envío DTG.

El nuevo petrolero de bajo calado de BASF, el Stolt Ludwigshafen, aún puede transportar una carga de 2.300 toneladas y navegar a través del cuello de botella de Kaub con niveles ultrabajos de 30 centímetros (11,8 pulgadas).

La vicepresidenta de BASF, Barbara Hoyer, dijo que el grupo químico número uno del mundo depende del Rin, ya que la mayoría de las materias primas líquidas, incluyendo nafta, se transportan a través del río.

“Necesitamos mucho para mantener la producción en marcha y es muy difícil mover esos volúmenes”, dijo.

Thyssenkrupp (TKAG.DE), que declaró fuerza mayor durante la sequía de 2018 porque dejó de recibir suficientes materias primas, ha fletado un tren a largo plazo que puede suministrar alrededor de 3.000 toneladas métricas de carbón, necesario para fabricar acero, cada día.

LA ARTERIA DE LA ECONOMÍA

El impacto de los bajos niveles de agua no se limita a las grandes empresas. El producto interno bruto de Alemania se contrajo un 0,4% en 2018 debido a la desaceleración del tráfico en el Rin.

Como regla general, si los niveles de agua en Kaub caen por debajo de los 78 centímetros durante 30 días seguidos, como ocurrió en 2022 y 2018, la producción industrial disminuye un 1%, según el Instituto Kiel de Economía Mundial.

Deutsche Bank, que ya espera que la economía de Alemania disminuya un 0,3% en 2023, estima que un período prolongado de bajos niveles de agua podría retrasar la recuperación del país de la recesión.

Sin embargo, el miembro de la junta directiva de DTG, Roberto Spranzi, dijo que la demanda de envíos ha disminuido en línea con la menor actividad económica, lo que significa que el impacto de los bajos niveles de agua podría ser más manejable que en años anteriores.

GANADORES Y PERDEDORES

Para la industria, los márgenes de beneficio se ven reducidos por las tarifas de envío más altas y el costo de fletar barcazas de bajo calado.

Pero las empresas logísticas se benefician de la creciente demanda de buques adaptados a los niveles más bajos del río.

“Esperamos, debido al cambio climático, que los extremos en el río Rin ocurran con más frecuencia”, dijo Maickel Uijtewaal, director general de Stolt-Nielsen (SNI.OL).

La empresa está en conversaciones con varios clientes con instalaciones en o cerca del Rin sobre barcazas de bajo calado, y dijo que las empresas estaban preocupadas por la integridad de sus cadenas de suministro.

La empresa de transporte HGK de Alemania, una unidad de la empresa municipal de Colonia, está construyendo tres barcos de este tipo para clientes, incluyendo la comercializadora mundial de granos Archer-Daniels-Midland Co (ADM.N).

Su director ejecutivo, Steffen Bauer, dijo que las empresas de energía, productos químicos y acero tienen opciones limitadas para transportar grandes volúmenes de materias primas.

“Hay escasez de capacidad, infraestructura y personal a corto y medio plazo para un cambio equivalente al ferrocarril y a la carretera”, dijo.

La empresa química Evonik (EVKn.DE), también usuaria de barcazas de bajo calado, estuvo de acuerdo y afirmó que el sistema ferroviario de Alemania necesita una amplia modernización, y que la principal nación industrial no puede depender de una red ferroviaria de segunda clase.