Muchos estadounidenses piensan que el regreso de la NASA a la luna es una pérdida de tiempo y que debería priorizar la caza de asteroides en su lugar, según muestra una encuesta.

Encuesta muestra que muchos estadounidenses consideran que el regreso de la NASA a la luna es una pérdida de tiempo y deberían priorizar la caza de asteroides.

  • Un nuevo informe del Centro de Investigación Pew muestra que la mayoría de los estadounidenses apoyan a la NASA pero no una misión a la luna.
  • A pesar de esto, los vuelos espaciales tripulados reciben la mayor parte de los fondos espaciales de Estados Unidos.
  • El informe destaca una disparidad entre el gasto del gobierno y la opinión pública.

La mayoría de los estadounidenses (69% de los demócratas y 72% de los republicanos) creen que es esencial que Estados Unidos siga siendo líder mundial en el espacio. Pero solo una subsección de ese grupo cree que la NASA debería priorizar el envío de personas a la luna, según un nuevo informe publicado por el Centro de Investigación Pew.

El estudio encuestó a más de 10,000 adultos estadounidenses sobre sus actitudes hacia la NASA y sus expectativas para la industria espacial en las próximas décadas.

Una imagen de uno de los almacenes de la NASA.
LOREN ELLIOTT/AFP via Getty Images

Como académicos que estudiamos las relaciones internacionales en el espacio y la historia del programa espacial, nos interesa comprender cómo los estadounidenses ven las actividades espaciales y cómo sus perspectivas pueden afectar el futuro del desarrollo espacial tanto en Estados Unidos como a nivel mundial.

Dominio de Estados Unidos en el espacio

El esfuerzo más visible de Estados Unidos para mantener el liderazgo mundial en el espacio es, sin duda, su Programa Artemis para aterrizar humanos en la luna a finales de 2024. Estados Unidos ha enfatizado la cooperación internacional, involucrando a Europa, Japón y Canadá como socios en el programa.

Con China y Rusia llevando a cabo un esfuerzo paralelo para enviar personas a la luna, muchos ven un elemento competitivo en estos planes también.

Una de las características más llamativas de la encuesta reciente es lo similar que se ve a las encuestas de opinión pública anteriores, especialmente una realizada en 2018. La popularidad de la NASA ha permanecido consistentemente alta durante décadas, con frecuencia con una calificación favorable entre el 60% y el 70%, mucho más alta que muchas otras agencias federales. Pero las prioridades específicas del programa espacial estadounidense a menudo han estado en desacuerdo con la opinión pública.

Mientras que el 65% de los estadounidenses dijeron en la nueva encuesta de Pew que era esencial que la NASA continuara involucrada en la exploración espacial, solo el 12% dijo que enviar astronautas humanos a la luna debería ser la principal prioridad de la NASA. Aunque algo en desacuerdo con la agenda espacial nacional, esta valoración no es nueva. Incluso durante la década de 1960, cuando la NASA emprendió el Proyecto Apolo, los estadounidenses clasificaron la solución de problemas en la Tierra, como la contaminación, la pobreza y la embellecimiento nacional, por encima del aterrizaje de humanos en la luna.

La mayoría de los estadounidenses durante la mayor parte de la década de 1960 respondió en encuestas de opinión pública que el programa Apolo no valía su alto presupuesto. Con el tiempo, sin embargo, el programa Apolo se ha vuelto más popular.

Entre 1989 y 1995, las encuestas revelaron que el público pensaba que el programa espacial de Estados Unidos debería enfocarse en naves espaciales robóticas en lugar de misiones tripuladas. Esta posición comenzó a cambiar a mediados de la década de 1990 con el acoplamiento del transbordador espacial con la estación espacial rusa y varias películas exitosas con temática espacial.

A pesar del apoyo público moderado, los vuelos espaciales tripulados reciben consistentemente la mayor parte de los fondos espaciales civiles de Estados Unidos, lo que sugiere que la opinión pública y la agenda espacial nacional están separadas. Los resultados más recientes de la encuesta destacan cómo una combinación de razones, incluyendo el avance de la ciencia, el estatus nacional, la geopolítica, los intereses económicos y la seguridad nacional, en lugar de la opinión pública sola, han dado forma a las prioridades espaciales nacionales a lo largo del tiempo.

Una animación que muestra la primera misión de defensa planetaria de la NASA, la Prueba de Redirección de Asteroide Doble (DART), chocando contra el satélite lunar Dimorphos.
NASA/Johns Hopkins APL/Jon Emmerich

Defensa planetaria

Además, la encuesta reciente exploró las expectativas de las personas para la industria espacial. Encontró que el 60% de las personas creía que la principal prioridad de la NASA debería ser monitorear asteroides que podrían impactar la Tierra. La NASA tiene responsabilidad nacional en este trabajo, llamado defensa planetaria, pero la oficina recibe menos del 1% del presupuesto de la NASA, o $138 millones de $25.4 mil millones en 2023.

Incluso con su presupuesto relativamente modesto, la oficina ha logrado avances significativos. Esto incluye la Prueba de Redirección de Asteroide Doble, el primer experimento de defensa planetaria del mundo. DART chocó intencionalmente contra un asteroide en septiembre de 2022 para comprender cómo el impacto cambiaría la órbita del asteroide. Los resultados de la prueba podrían ayudar a los científicos a comprender cómo desviar asteroides que amenazan la Tierra.

Elon Musk presentando durante una conferencia de prensa de SpaceX.
AP

Empresa privada en el espacio

La actividad privada en el espacio se remonta a la década de 1960, con la creación de compañías comerciales de satélites de comunicación y el crecimiento de grandes contratistas de defensa. Sin embargo, muchos expertos consideran que la ola de empresas que comenzaron en la década de 2000 marca un cambio importante.

Mientras que las empresas anteriores a menudo dependían en gran medida del gobierno para establecer requisitos y financiar proyectos, estas “nuevas empresas espaciales” establecen sus propias prioridades y a menudo ven al gobierno como uno de muchos clientes.

Estas empresas están introduciendo nuevas capacidades en el mercado. Por ejemplo, Planet recopila imágenes diarias de la Tierra, Umbra utiliza radar para tomar fotografías durante la noche y a través de las nubes, Astroscale está demostrando la capacidad de eliminar desechos espaciales y Astrobotic está desarrollando un alunizaje comercial en la Luna.

Muchos estadounidenses ven positivamente la actividad privada en el espacio, pero una gran parte aún no ha formado una opinión. Mientras que el 48% de los estadounidenses encuestados dijeron que las empresas privadas están construyendo cohetes y naves espaciales que son seguros y confiables, otro 39% no estaba seguro. De manera similar, el 47% de los estadounidenses dijo que las empresas privadas están haciendo contribuciones importantes a la exploración espacial, pero otro 40% no estaba seguro.

Empresas como SpaceX, Blue Origin y Virgin Galactic están comenzando a llevar turistas al espacio. Hacerlo de manera segura y sostenible será esencial para la percepción futura de esta industria. Las prioridades incluyen diseñar cuidadosamente sistemas y procedimientos de seguridad y realizar un análisis cuidadoso de cualquier anomalía que ocurra durante el vuelo.

En general, los estadounidenses son optimistas sobre el futuro de la actividad espacial. La encuesta encontró que el 55% de los estadounidenses espera que las personas viajen rutinariamente al espacio como turistas en los próximos 50 años.

El Capitán Ryan Saunders de la Fuerza Aérea de los Estados Unidos, 625th Escuadrón de Comunicaciones Estratégicas, se comunica con un conductor de prueba en la Base de la Fuerza Espacial Vandenberg durante un Lanzamiento de Prueba Operativa de un Misil Balístico Intercontinental desarmado.
US Air Force foto por el Sargento de Personal Codie Trimble

Militarización del espacio

Una parte significativa de los estadounidenses (44%) ve un futuro más militarista para el espacio. Creen que Estados Unidos definitivamente o probablemente luchará contra otras naciones en el espacio en algún momento de los próximos 50 años. La guerra podría incluir la destrucción o desactivación de satélites estratégicos de Estados Unidos u otras naciones.

Según algunas definiciones, el conflicto en el espacio ya ha ocurrido. Al inicio de la guerra de Ucrania, Rusia llevó a cabo un ciberataque contra la red de satélites ViaSat utilizada por el ejército ucraniano. Rusia también interfiere regularmente las señales del GPS en Ucrania. Sin embargo, ninguna nación ha atacado físicamente el satélite de otra nación en el espacio.

No hay una prohibición de armas antisatélite, pero en diciembre de 2022, 155 naciones aprobaron una resolución de la Asamblea General de las Naciones Unidas que pedía detener un tipo de prueba antisatélite. Además, el grupo de trabajo abierto de las Naciones Unidas sobre la reducción de las amenazas espaciales se reúne desde 2022 para ayudar a evitar conflictos en el espacio.

Una ilustración muestra los muchos objetos que se rastrean en la órbita terrestre baja.
European Space Agency

Basura espacial

Los estadounidenses también están preocupados por la basura espacial: el 69% piensa que definitivamente o probablemente habrá un problema importante con la basura en el espacio para 2073. La basura espacial puede incluir satélites en desuso, cuerpos de cohetes descartados o fragmentos de satélites resultantes de colisiones accidentales o pruebas antisatélite.

Hay razones para preocuparse. El número de objetos en el espacio ha crecido rápidamente, de poco más de 1,000 en 2013 a 6,718 satélites hoy en día. Muchos países han anunciado planes para nuevas grandes constelaciones de satélites, y algunos expertos predicen que podría haber 60,000 satélites en órbita para 2030.

Actualmente, Estados Unidos mantiene el sistema más avanzado para monitorear objetos en el espacio. Comparte información y advertencias de colisión con operadores de satélites de todo el mundo, pero no hay reglas que exijan que esos operadores tomen medidas. A medida que aumenta el tráfico espacial, este sistema improvisado deberá cambiar.

Estados Unidos está desarrollando un nuevo Sistema de Coordinación de Tráfico Espacial que mejorará el intercambio de datos y la coordinación con socios comerciales e internacionales. Los países han estado trabajando dentro de las Naciones Unidas para desarrollar e implementar pautas para la sostenibilidad a largo plazo de las actividades en el espacio exterior.

Sin embargo, Estados Unidos tendrá que coordinarse con países de todo el mundo para asegurarse de que la tecnología satelital no supere la seguridad y dar a organizaciones como la NASA la capacidad de seguir liderando actividades en el espacio.