Por qué el mundo de repente está cortejando a Papúa Nueva Guinea

El mundo corteja a Papúa Nueva Guinea

RODEADA DE colinas VERDES, el puerto de Port Moresby probablemente no ha visto tanto revuelo militar desde la Segunda Guerra Mundial, cuando fue defendido sangrientamente por Estados Unidos y Australia contra las fuerzas japonesas. El JS Izumo, el barco más grande de la Marina japonesa, visitó la capital de Papúa Nueva Guinea (PNG) a principios de este mes, al igual que un barco patrullero naval británico, el HMS Tamar. Uno francés, La Glorieuse, llegó a principios de año. Un cortador de la guardia costera estadounidense está previsto para el próximo mes.

En tierra, también, los dignatarios visitantes se están tropezando unos con otros. Narendra Modi, primer ministro de India, voló para albergar un foro regional en mayo. Joko Widodo, presidente de Indonesia, llegó en julio. El visitante más importante del año iba a ser el presidente estadounidense, Joe Biden, pero canceló el viaje en mayo debido a problemas en su país por el techo de la deuda de Estados Unidos. En su lugar, dos lugartenientes de alto rango han llegado en rápida sucesión. Antony Blinken, el secretario de Estado estadounidense, firmó un acuerdo de cooperación en defensa con PNG en mayo. Lloyd Austin, el secretario de Defensa, siguió el 26 y 27 de julio. Sin embargo, apenas fue notado. Cuando el Sr. Austin bajó de su E4-B, un puesto de mando militar volador, el aeropuerto de Port Moresby estaba decorado con banderas francesas y carteles de bienvenida a Emmanuel Macron, el presidente francés, quien llegó al día siguiente.

En resumen, Port Moresby se ha convertido nuevamente en un premio geopolítico, esta vez en la disputa entre Estados Unidos y China. “Estamos desconcertados”, dice Winnie Kiap, ex diplomática de PNG, “Es como ver a dos elefantes jugando en un parche de hierba, y nosotros somos ese parche”. En la Segunda Guerra Mundial, agrega, “estábamos en una guerra que no tenía nada que ver con nosotros. Esto es una repetición de ese tipo de pensamiento”.

Gas natural licuado en PNG

Un país pobre y problemático, PNG está recuperando importancia en la nueva era geopolítica. Una razón es la geografía. PNG está cerca de Guam, el principal centro militar de Estados Unidos en el Pacífico, y domina los accesos a Australia, una fortaleza estadounidense cada vez más importante. Otro motivo son los recursos naturales de PNG, no solo el oro, como en el pasado, sino también minerales necesarios para la revolución verde, como el níquel, utilizado en baterías, y el cobre. Además, PNG se está convirtiendo en un importante exportador de gas natural licuado (GNL) en cooperación con compañías petroleras estadounidenses y francesas. Un tercer factor, señala Paul Barker, del Instituto de Asuntos Nacionales de PNG, es el papel del país como peso pesado del Foro de las Islas del Pacífico, un grupo de 18 países en Oceanía.

Estados Unidos ha considerado durante mucho tiempo el Pacífico como un lago estadounidense, pero dejó gran parte del trabajo diplomático a Australia (un antiguo presidente estadounidense, George W. Bush, una vez lo llamó “el sheriff”). Pero China sorprendió a ambos el año pasado al firmar un pacto de seguridad con las Islas Salomón. La administración Biden respondió con una ráfaga de visitas, cumbres, misiones diplomáticas y asociaciones actualizadas. El acuerdo de defensa de Estados Unidos con PNG es un contramovimiento llamativo al pacto de China con el vecino de PNG. También forma parte de una densa “red” de acuerdos políticos y de seguridad estadounidenses ad hoc, grandes y pequeños, que se extiende desde Japón hasta Australia y la India.

Mientras el Sr. Austin pasaba por PNG, donde su padre había servido como conductor de camiones militares durante la Segunda Guerra Mundial, el Sr. Blinken viajaba a Tonga y Nueva Zelanda. Sus viajes culminaron en Australia para la reunión anual “AUSMIN” de los ministros de Relaciones Exteriores y Defensa de los países. Anunciaron varias medidas para fortalecer su “alianza irrompible”, entre ellas: mejorar las bases militares en el norte de Australia, aumentar la presencia de las fuerzas estadounidenses que se rotan dentro y fuera del país, establecer centros logísticos conjuntos, fortalecer la alianza con Japón, cooperar en el espacio y acelerar la producción de misiles de Australia.

Muchos países de la región no quieren elegir entre Estados Unidos y China. El primer ministro de PNG, James Marape (en la foto a la derecha, junto al Sr. Austin), dice ser amigo de todos y enemigo de nadie. “No se trata de guerra. Se trata de paz, tolerancia, pero, por supuesto, de promover nuestros valores de democracia, cristianismo y convivencia pacífica”, dijo. Su país necesitaba reforzar sus fuerzas de defensa, y no había mejor opción que “la democracia más grande y el ejército más grande para esta asociación”. Estados Unidos había sido “invitado”, insistió, y las fuerzas de PNG siempre tendrían la “última palabra”. El acuerdo necesita la aprobación del Parlamento de PNG.

Quedan muchos detalles sin aclarar. Estados Unidos ayudará a construir y mejorar bases militares en lugares como Lae y la isla Manus, y obtendrá acceso “sin restricciones” a ellas, aunque el Sr. Austin se cuidó de decir “no estamos buscando bases permanentes en PNG”. Un paso será mejorar la respuesta a desastres naturales en la región. Más allá de eso, sin embargo, los funcionarios no dirán hasta qué punto la cooperación implicaría operaciones militares reales. En última instancia, Estados Unidos espera que el acceso a PNG le permita dispersar sus fuerzas y logística a medida que desarrolla formas de combatir de manera “distribuida”, ofreciendo así menos blancos fáciles para los misiles chinos.

Si esto es lo que el Sr. Marape tiene en mente es otra cuestión. PNG ocupa un lugar en el tercio inferior del índice de desarrollo humano de la ONU y tiene una situación similar en el “índice de percepción de corrupción” de Transparencia Internacional, un grupo de campaña contra la corrupción. Sus enlaces de transporte interno son deficientes debido a sus selvas, montañas e islas. Su política es compleja, dada sus más de 800 idiomas. PNG tiene altos niveles de criminalidad. Está lidiando con un movimiento secesionista en la isla de Bougainville (que votó abrumadoramente a favor de la independencia en un referéndum en 2019).

El Sr. Marape dejó claro que espera que el pacto de defensa de 15 años genere “una cascada” de beneficios económicos. En cuanto a China, dijo que no tiene “ningún problema” con el pacto de defensa y que seguirá “en el primer lugar” en el comercio y las relaciones económicas. El Global Times, un órgano de prensa en inglés del Partido Comunista Chino, se mostró en desacuerdo, citando a expertos chinos que acusan a Estados Unidos de “actuar como la mafia en la región del Pacífico Sur al formar pequeños grupos”.

El sutil tejido de alianzas de seguridad de Estados Unidos en Asia ha logrado un progreso notable. No llega al “NATO asiático” imaginado por China. Nada de esto garantiza que cualquier país ayude a Estados Unidos en un futuro conflicto con China. Aun así, Estados Unidos cree que las posibilidades de reunir aliados mañana se mejoran al construir relaciones hoy. Mientras tanto, generan incertidumbre para China, ya que no puede estar seguro de qué países se mantendrán al margen de una guerra futura, ni de lo que podría acechar algún día en las selvas, refugios y aeródromos de Papúa Nueva Guinea. ■