El fundador de Backpage.com enfrenta un nuevo juicio por cargos de que los anuncios generaron $500 millones en ingresos relacionados con la prostitución desde 2004 hasta el cierre en 2018 por parte de las autoridades.

El fundador de Backpage.com enfrenta un nuevo juicio por cargos de generación de ingresos relacionados con la prostitución.

La selección del jurado para Michael Lacey y cuatro ex empleados de Backpage está programada para comenzar el martes en un tribunal federal. Su primer juicio terminó en un juicio nulo en septiembre de 2021 cuando un juez concluyó que los fiscales hacían demasiadas referencias al tráfico sexual de menores en un caso en el que nadie enfrentaba tal cargo.

Lacey había fundado el periódico semanal Phoenix New Times junto a James Larkin, quien fue acusado en el caso y se suicidó en julio. Lacey y Larkin tenían intereses de propiedad en otros periódicos semanales como The Village Voice y finalmente vendieron sus periódicos en 2013. Pero conservaron Backpage, que según las autoridades generó $500 millones en ingresos relacionados con la prostitución desde su inicio en 2004 hasta 2018, cuando fue cerrado por el gobierno.

En total, cinco ex operadores de Backpage se han declarado no culpables de cargos de facilitar la prostitución. De los cinco, Lacey y otros dos se han declarado no culpables de cargos de lavado de dinero.

El director de marketing del sitio se ha declarado culpable de conspirar para facilitar la prostitución y reconoció que participó en un plan para ofrecer anuncios gratuitos a prostitutas para ganarse su negocio. Además, el director ejecutivo de la compañía cuando el gobierno cerró el sitio, Carl Ferrer, se declaró culpable de un caso de conspiración federal separado en Arizona y de cargos estatales de lavado de dinero en California.

Los fiscales dicen que los operadores de Backpage ignoraron las advertencias de dejar de publicar anuncios de prostitución, algunos de ellos involucrando a menores. Se les acusa de dar anuncios gratuitos a prostitutas y de establecer acuerdos con otros que trabajaban en el comercio sexual para que publicaran anuncios con la compañía.

Las autoridades dicen que los empleados de Backpage identificaban a las prostitutas a través de búsquedas en Google, luego las llamaban y les ofrecían un anuncio gratuito. También se acusa al sitio de tener un acuerdo comercial en el que colocaba anuncios en otro sitio que permitía a los clientes publicar reseñas de sus experiencias con prostitutas.

Los operadores de Backpage dijeron que nunca permitieron anuncios de sexo y que utilizaron personas y herramientas automatizadas para tratar de eliminar dichos anuncios y mantener el contenido del sitio protegido por la Primera Enmienda. Los fiscales dijeron que los esfuerzos de moderación del sitio tenían como objetivo ocultar la verdadera naturaleza de los anuncios.

También se acusa a Lacey de usar criptomonedas y transferir dinero a cuentas bancarias extranjeras para lavar los ingresos obtenidos de las ventas de anuncios del sitio, después de que las autoridades dijeran que los bancos habían planteado preocupaciones de que se estuvieran utilizando para fines ilegales.

En el juicio, a los acusados de Backpage se les prohíbe mencionar un memorando de 2013 de los fiscales federales que examinaron el sitio y dijeron en ese momento que no habían descubierto evidencia de un patrón de imprudencia hacia los menores o confesiones de participantes clave de que el sitio se utilizaba para la prostitución.

En el memo, los fiscales habían dicho que los testigos testificaron que Backpage hizo esfuerzos sustanciales para prevenir conductas delictivas en su sitio y coordinó dichos esfuerzos con agencias de aplicación de la ley. El documento fue escrito cinco años antes de que Lacey, Larkin y los otros ex operadores de Backpage fueran acusados en el caso de Arizona.

Un informe de la Oficina de Responsabilidad Gubernamental de los Estados Unidos publicado en junio de 2021 dijo que la capacidad del FBI para identificar víctimas y traficantes de personas disminuyó significativamente después de que el gobierno confiscara Backpage, porque las fuerzas del orden estaban familiarizadas con el sitio y Backpage generalmente respondía a las solicitudes de información.

La jueza de distrito de los Estados Unidos Susan Brnovich, quien declaró un juicio nulo durante el primer intento de enjuiciar a los acusados de Backpage, permitió evidencia que mostraba que las personas eran traficadas utilizando el sitio, pero advirtió a los fiscales que no se detuvieran en detalles del abuso. “Parece que el gobierno abusó de esa libertad”, dijo Brnovich al declarar un juicio nulo.

En una decisión previa al juicio, la jueza de distrito de los Estados Unidos Diane Humetewa, quien preside el segundo juicio, repitió esa advertencia a los fiscales.