El esqueleto parcial de una ballena antigua muestra que podría haber pesado casi tanto como un Boeing 747, convirtiéndola en uno de los animales más pesados jamás encontrados.

El esqueleto parcial de una ballena antigua podría haber pesado tanto como un Boeing 747, siendo uno de los animales más pesados encontrados.

  • Una nueva especie de ballena antigua, Perucetus colossus, era un gigante del océano.
  • Puede haber pesado el doble que una ballena azul debido a sus huesos densos.
  • Los investigadores hipotetizan que era un nadador lento que vivía en aguas costeras.

Hace aproximadamente 39 millones de años, un gigante de movimientos lentos se deslizaba en aguas costeras poco profundas, posiblemente alimentándose de moluscos y crustáceos.

En 2010, el paleontólogo Mario Urbina encontró restos fosilizados de este animal antiguo, una nueva especie de ballena basilosáurida llamada Perucetus colossus.

Los restos eran huesos gigantescos e inusuales en la Cuenca de Pisco en el suroeste de Perú. El esqueleto parcial incluía 13 vértebras, cuatro costillas y un hueso de cadera.

Después de excavar los huesos, medirlos y compararlos con otras especies, los investigadores ahora han estimado que el animal antiguo podría haber pesado hasta 340 toneladas. Eso es casi tan pesado como un Boeing 747 o el doble que una ballena azul, que normalmente pesa entre 72 y 180 toneladas.

Su enorme peso probablemente se deba a sus huesos inusualmente gruesos. Los investigadores describieron sus hallazgos en un nuevo artículo en la revista Nature.

El descubrimiento es significativo porque muestra que algunas ballenas primitivas evolucionaron para ser gigantes de manera muy diferente, y mucho antes, que los gigantes modernos. Para hacer una comparación, las ballenas barbadas como las ballenas azules comenzaron a expandirse a proporciones enormes hace aproximadamente 5 millones de años, aproximadamente 34 millones de años después de P. colossus.

“Este gigantesco basilosáurido vivió mucho antes de la aparición de las gigantescas ballenas barbadas, y si nuestra hipótesis ecológica es correcta, en un entorno completamente diferente”, dijo Olivier Lambert, uno de los autores del artículo, a Insider por correo electrónico.

Cómo pesar un esqueleto enorme

Un solo hueso de la vértebra de Perucetus colossus pesa tanto como 220 libras.
Giovanni Bianucci

Para determinar cuánto pudo haber pesado P. colossus, los investigadores escanearon la superficie de los huesos y examinaron su estructura interna.

Sin embargo, dado que solo era un esqueleto parcial, tuvieron que hacer varias estimaciones, como basarse en las proporciones de un pariente cercano, Cynthiacetus peruvianus, para determinar el tamaño general.

También utilizaron la proporción de masa-cuerpo de los manatíes, las ballenas picudas y los cetáceos para estimar la cantidad de grasa y tejido blando que el animal antiguo habría tenido para calcular su peso en vida.

Los valores resultantes colocan las toneladas finales entre 85 y 340. Incluso en el extremo inferior, P. colossus estaría a la par con algunas ballenas azules. Y en el extremo superior, rompe los récords de cuán grande pensábamos que era el animal más grande de la Tierra. Pero los científicos necesitarán encontrar un esqueleto más completo antes de destronar a la ballena azul.

Otras características clave, como el cráneo y los dientes de P. colossus, están ausentes, por lo que los investigadores no pueden decir mucho sobre lo que comía. Pero debido a su tamaño, probablemente no podía atrapar presas rápidas.

Además, los investigadores creen que el cuerpo de la ballena fue arrastrado hasta su lugar de descanso final y es posible que no haya vivido en el entorno donde se fosilizó. Eso significa que los otros fósiles recuperados del área pueden no ofrecer pistas sobre cómo vivía P. colossus.

P. colossus tenía huesos grandes y probablemente extremidades pequeñas

Los cetáceos son la familia de mamíferos acuáticos que incluye ballenas, delfines y marsopas. Hace unos 50 millones de años, sus ancestros se separaron de los ungulados terrestres, o mamíferos con pezuñas, y regresaron al agua.

La transición requirió adaptaciones. A medida que algunas especies se aclimataron a los ambientes marinos, desarrollaron huesos más densos y menos esponjosos que sus contrapartes modernas. Para cuando llegó P. colossus, aproximadamente 11 millones de años después, ya era completamente acuático.

Con una longitud estimada de 65 pies, este P. colossus no es tan largo como algunos esqueletos de ballenas azules, como el espécimen de 72 pies en el Museo de Historia Natural de Santa Bárbara. Son los propios huesos del coloso los que añaden el tonelaje extra sospechado.

El esqueleto de P. colossus muestra evidencia de pachyosteosclerosis, una condición en la que los huesos se engrosan con capas adicionales y se vuelven más densos con cavidades internas reducidas, lo que ayuda a regular la flotabilidad.

“Además de ser muy grandes, estas vértebras son extremadamente engrosadas, más que en cualquier otro mamífero marino, y están hechas de hueso altamente compacto, lo que contribuye aún más al sorprendentemente alto peso esquelético”, dijo Lambert. Cada vértebra pesa más de 220 libras.

Un modelo en 3D muestra cómo se vería un esqueleto completo de Perucetus colossus, por encima de un esqueleto de ballena azul y esqueletos más pequeños de Cynthiacetus peruvianus.
Florent Goussard; Centro de Imágenes y Análisis del Museo de Historia Natural de Londres; Fideicomisarios del Museo de Historia Natural; Marco Merella

Su peso incómodo habría dificultado su movimiento en tierra. Los investigadores proponen que el animal era completamente acuático y vivía en aguas poco profundas. Al igual que algunos manatíes, el P. colossus probablemente nadaba moviendo su cuerpo. También podría haber utilizado sus miembros anteriores y su cola para propulsarse a lo largo del fondo del mar, como hacen las vacas marinas.

A lo largo de millones de años, los cetáceos perdieron por completo sus extremidades posteriores y sus extremidades anteriores se convirtieron en aletas. No se encontraron extremidades cerca del esqueleto del P. colossus, pero evidencias fosilizadas sugieren que probablemente tenía tanto patas delanteras como traseras.

El hueso pélvico o hueso de la cadera muestra evidencia de donde se unía un fémur. “Podemos decir que todavía estaba presente una pequeña extremidad posterior, como en otros basilosaurios como Basilosaurus y Cynthiacetus”, dijo Lambert.

Los investigadores basaron la apariencia de las extremidades en la reconstrucción en estas otras especies. Si este gigante se balanceaba en el fondo del mar, alimentándose de moluscos, todo es hipotético hasta que se encuentren más especímenes.