La cantidad que Gran Bretaña debe supera su PIB por primera vez desde 1961, y las agencias calificadoras de crédito están observando.

El endeudamiento de Gran Bretaña supera su PIB por primera vez desde 1961 y las agencias de calificación crediticia están vigilando.

La carga de la deuda pública del Reino Unido ha aumentado más del 40%, hasta casi 2,6 billones de libras esterlinas (3,3 billones de dólares), desde que comenzó la pandemia, dejando al país debiendo más que toda su producción económica anual por primera vez desde 1961. Una fuerte dependencia de bonos indexados al índice de inflación en un momento de alta inflación también significa que Gran Bretaña pagará más para atender sus obligaciones que cualquier otra economía avanzada.

Aunque el gasto elevado ha ayudado al gobierno liderado por los conservadores a amortiguar el golpe político de los recientes contratiempos, amenaza con frenar la inversión y llevar al Reino Unido a una espiral negativa que podría durar años. El mes pasado, la Oficina de Responsabilidad Presupuestaria advirtió que la deuda podría alcanzar más de tres veces el producto interno bruto en la próxima mitad de siglo sin medidas.

La perspectiva ha reavivado preguntas sobre la calificación crediticia del Reino Unido, especialmente después de que Fitch sorprendiera a Wall Street y a la Casa Blanca al retirarle al gobierno de Estados Unidos su estatus AAA. Una rebaja del Reino Unido socavaría los esfuerzos del primer ministro Rishi Sunak por reconstruir la credibilidad fiscal de Gran Bretaña después de que su predecesora, Liz Truss, provocara un colapso del mercado de bonos hace un año al prometer grandes recortes de impuestos sin financiamiento.

La presión se ve agravada por una venta masiva de bonos en medio de aumentos agresivos de las tasas por parte del Banco de Inglaterra para frenar la inflación. El rendimiento del bono de referencia a 10 años esta semana subió por encima del 4,70%, su nivel más alto desde 2008. El mercado de bonos del Reino Unido es uno de los peores rendimientos entre las economías desarrolladas este año.

Sunak y su principal rival para el cargo de primer ministro después de las elecciones esperadas para el próximo año, el líder laborista Keir Starmer, tienen pocas opciones. Se pronostica que el crecimiento económico se mantendrá plano durante el próximo año, el Servicio Nacional de Salud está al límite de su capacidad y la carga tributaria ya está en su nivel más alto en 70 años.

“No hay una salida fácil de la situación actual”, advirtió Maxim Rybnikov, analista principal de deuda soberana del Reino Unido en S&P Global Ratings. “La imagen fiscal está afectando la calificación en este momento”.

Las tres principales agencias de calificación crediticia actualizarán sus evaluaciones del Reino Unido en los próximos cuatro meses. Moody’s y S&P Global Ratings tienen previsto hacer sus anuncios el 20 de octubre, mientras que Fitch lo hará el 1 de diciembre.

Mike Cudzil, gestor de cartera en Pacific Investment Management Co., dijo que la rebaja de Estados Unidos sirvió como recordatorio de que “los riesgos relacionados con el gasto y la sostenibilidad de la deuda, que suelen estar latentes, pueden surgir y generar preocupaciones”.

A diferencia de Estados Unidos, el Reino Unido no tiene un estatus inmaculado que perder. Moody’s y Fitch le quitaron al país su calificación máxima hace una década, seguidos por S&P en junio de 2016, días después de que los británicos votaran para abandonar la Unión Europea. El Reino Unido aún disfruta de una calificación de grado de inversión con las tres agencias.

Sunak se ha comprometido a reducir la carga de la deuda del país como una de las cinco promesas clave, a pesar de las llamadas diarias para recortar impuestos e incrementar el gasto para impulsar la economía estancada. El canciller del Tesoro, Jeremy Hunt, tendrá la próxima oportunidad de abordar el tema en un comunicado presupuestario de otoño que se espera para noviembre.

La acción más reciente de calificación para el Reino Unido fue positiva: S&P revisó su perspectiva de negativa a estable en abril. Pero Moody’s y Fitch, que destacaron el dilema de la deuda vinculada a la inflación del Reino Unido en un informe el mes pasado, han mantenido una perspectiva negativa para el país desde el “mini-presupuesto” de Truss.

Aunque el riesgo de otra rebaja no está claro, los inversores dicen que el impacto en los activos del Reino Unido podría ser más grave que en el caso del dólar y los bonos del Tesoro de Estados Unidos, refugios seguros perennes.

“El Reino Unido es más susceptible a preocupaciones repentinas sobre la sostenibilidad de la deuda porque la libra, a diferencia del dólar estadounidense, no es la moneda de reserva dominante en el mundo”, dijo Sam Zief, jefe de estrategia de divisas en J.P. Morgan Private Bank. “La sostenibilidad de la deuda no afecta a los mercados hasta que lo hace”.

Los bonos indexados fueron emitidos por primera vez en la década de 1980 bajo el entonces primer ministro Margaret Thatcher, cuando el país luchaba por deshacerse del préstamo del Fondo Monetario Internacional de 1976. Aunque un documento del Tesoro de la época muestra que los funcionarios conocían los riesgos de vincular la deuda a la inflación, estos bonos se acumularon durante décadas de baja inflación.

Los bonos vinculados ahora representan una cuarta parte de los bonos pendientes del Reino Unido. Eso es el doble del porcentaje de Italia, el siguiente mayor emisor entre las economías avanzadas.

Según Fitch, Gran Bretaña enfrenta una factura de intereses de la deuda del 10.4% de los ingresos este año, la mayor proporción en el mundo desarrollado. Mientras tanto, se prevé que la deuda aumente al 105% del PIB para 2025.

“Si la inflación se afianza, esto se convertirá en un problema mayor”, dijo Eiko Sievert, director de soberanos y sector público de Scope Ratings. “Si se espera que el próximo año tengamos una caída muy pronunciada en las presiones inflacionarias, entonces todo este debate sobre los bonos vinculados al índice como una carga severa para las finanzas públicas se atenuará”.

Pero fue una serie de golpes en los últimos 15 años lo que llevó a Gran Bretaña a endeudarse tanto. Antes de que comenzara la crisis financiera en 2008, la deuda del Reino Unido era de aproximadamente un modesto 35% del PIB. Luego vinieron los rescates bancarios, la pandemia y, más recientemente, la invasión de Ucrania por parte de Rusia.

El gobierno conservador abrió sus arcas, gastando £376 mil millones para ayudar a las empresas y los hogares durante la pandemia, según la Oficina Nacional de Auditoría, incluyendo £70 mil millones en un programa de protección laboral. Otros £70 mil millones se gastaron en apoyo a las facturas de energía y otros pagos a medida que los precios del gas natural se disparaban a raíz de la guerra de Rusia.

Aunque la inflación se ha desacelerado, las finanzas públicas del Reino Unido seguirán bajo presión. La factura de pensiones estatales del próximo año está en camino de aumentar hasta un 8.2% bajo el “bloqueo triple” del gobierno, que garantiza que los beneficios aumentarán al mismo ritmo que los salarios o la inflación, lo que sea mayor.

Eso costará a los contribuyentes alrededor de £10 mil millones, según el servicio de inversión en línea Interactive Investor. El aumento de los reclamantes de beneficios por enfermedad en edad laboral costará al estado otros £15 mil millones en impuestos perdidos y mayores prestaciones sociales, según el pronosticador independiente del gobierno el mes pasado.

Por ahora, los esfuerzos del Banco de Inglaterra para controlar los precios están empeorando las cosas. Las tasas más altas están exacerbando las pérdidas a medida que el banco central reduce las vastas tenencias de bonos acumuladas durante más de una década de flexibilización cuantitativa para apoyar la economía. Se espera que las pérdidas, que recaerán en el contribuyente, superen las £150 mil millones en los próximos 10 años.

Una preocupación es que los conservadores, que están rezagados por dos dígitos en las encuestas de opinión frente a los laboristas, podrían verse tentados a aflojar las cuerdas de la bolsa. Algunos miembros del Parlamento están instando a Sunak a reducir los impuestos antes de las elecciones.

Gran parte depende de lo que suceda en los dos presupuestos que se presentarán en otoño y primavera, dijo Bruna Skarica, ANBLE del Reino Unido en Morgan Stanley. “Si el Tesoro intenta hacer algo como aliviar sustancialmente a corto plazo, pero prometer recortes a medio plazo, algunas agencias de calificación crediticia pueden pensar que eso no es muy plausible”.

Los dos presupuestos anteriores de Hunt pospusieron una rendición de cuentas al anotar £30 mil millones de recortes del gasto que no entrarían en vigor después de las próximas elecciones. Eso creó una trampa potencial para Starmer y su posible canciller, Rachel Reeves, quienes podrían verse obligados a asumir la culpa de recortes dolorosos o arriesgarse a otra revuelta de inversionistas poco después de asumir el poder.

Starmer y Reeves han dicho que Gran Bretaña necesita crecer para salir de los problemas. Aun así, el Partido Laborista ya ha reconocido que tendrá que retrasar el inicio de un importante plan para remodelar la economía, una inversión prometida de £140 mil millones en industrias verdes durante cinco años.

A largo plazo, los números lucen sombríos, como la advertencia de la OBR de que la deuda podría superar el 300% del PIB para la década de 2070.

“En cierto sentido, es una perspectiva bastante deprimente”, dijo David Miles, un alto funcionario de la OBR, en una entrevista. “Algo tendrá que ajustarse aquí a menos que se produzca un retorno al tipo de crecimiento de productividad de los años 80, 90 y principios de los 2000”.

    – Con la ayuda de Andrew Atkinson y Joel Rinneby