Las ciudades de América están compitiendo por un nuevo y candente título el mejor lugar para sobrevivir a la próxima distopía

Las ciudades de América se disputan el título de ser el mejor lugar para sobrevivir a la próxima distopía de fuego

Las ciudades estadounidenses están constantemente en competencia, ya sea por atraer gente, equipos deportivos profesionales, eventos llamativos o sedes de empresas. Durante décadas, las ciudades han peleado por títulos como “la mejor ciudad para los negocios” o “la ciudad más saludable de Estados Unidos”, pero ahora están empezando a competir por un nuevo título: el mejor lugar para sobrevivir en una distopía.

Cada ciudad estadounidense tiene sus encantos y sus defectos. Algunas se enorgullecen de tener una excelente barbacoa, mientras que otras alardean de estar cerca de playas arenosas. El tamaño vasto del país le ofrece a las familias y empresas una amplia gama de climas, mercados inmobiliarios y comodidades para elegir. También obliga a los funcionarios electos a emplear una variedad de tácticas, como incentivos económicos, inversiones en infraestructura y exenciones fiscales, para atraer a posibles residentes y fortalecer sus economías.

Ya sea que Los Ángeles haya obtenido los Juegos Olímpicos de 2028 o que Austin haya persuadido a Tesla de trasladar su sede a la ciudad, los anuncios llamativos generan expectación sobre las ciudades ganadoras y les permiten vender las ventajas de mudarse a la zona. Por otro lado, las ciudades que pierden personas y empleos corren el riesgo de entrar en un “círculo vicioso urbano”, una espiral descendente de vitalidad económica en declive, caída de los ingresos fiscales y disminución de los servicios públicos locales.

En los últimos 50 años, los ganadores de esta batalla entre ciudades han sido las prósperas metrópolis del Cinturón del Sol. Millones de personas se han mudado al sur y al oeste de Estados Unidos en busca de sol y viviendas más baratas. Los negocios también han seguido ese movimiento: las sedes de las 500 principales empresas de ANBLE se han desplazado rápidamente de ciudades industriales del medio oeste y noreste hacia ciudades como Dallas, Houston y Atlanta. Sin embargo, en los últimos años, estos ganadores de antaño han comenzado a enfrentarse a un nuevo conjunto de desafíos causados por el cambio climático: días de 120 grados en verano, crecientes inundaciones y la constante amenaza de incendios forestales. Los destinos idílicos para los estadounidenses que buscan una vida mejor comienzan a parecer apuestas de largo plazo precarias.

Aunque las ciudades del Cinturón del Sol están trabajando para mitigar estos desafíos, los riesgos cada vez mayores también brindan una oportunidad para ciudades que antes estaban olvidadas. Lugares que antes estaban en declive, como Buffalo, Nueva York, y Detroit, están lanzando una nueva clase de campaña de marketing para demostrar que pueden ofrecer una mezcla deseable de clima estable, viviendas baratas y una inversión pública sólida. Estos “oasis climáticos” y “refugios contra el clima” han estado tratando de atraer a los estadounidenses recién liberados de la oficina gracias al auge del trabajo desde casa, y de seducir a personas que son muy conscientes del riesgo climático en aumento y tienen aversión al riesgo.

¿El infierno o el agua?

Aunque muchos estadounidenses todavía se mudan a áreas que enfrentan una marea creciente de desastres, los crecientes riesgos climáticos del país han generado un contramovimiento de personas que buscan un refugio seguro de tormentas y sequías.

Un informe del proveedor de datos inmobiliarios CoreLogic encontró que 14.5 millones de viviendas en Estados Unidos se vieron afectadas por desastres naturales en 2021, y según la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica, el número de desastres que causan más de mil millones de dólares en daños ha estado aumentando en los últimos 10 años. La frecuencia de estas costosas catástrofes está haciendo que muchos estadounidenses reconsideren sus arreglos de vivienda: el 23% de las personas encuestadas en una reciente encuesta de USA Today dijo que creía que eventualmente se vería obligada a mudarse debido a la crisis climática. Entre las personas que viven en áreas más propensas a desastres, las cifras son aún más altas: el 30% de las personas en el oeste del país dijo que esperaba tener que mudarse en algún momento.

La mayoría de la migración debido al cambio climático está ocurriendo en áreas periféricas que se enfrentan a desastres naturales recurrentes. Los residentes de toda la vida de los Cayos de Florida, golpeados por huracanes feroces y el aumento del nivel del mar, están comenzando a abandonar sus hogares. Y muchos residentes de zonas rurales de California están encontrando cada vez más difícil adquirir seguro de vivienda en áreas propensas a incendios, lo que lleva a algunos a mudarse. Pero a medida que los extremos climáticos se vuelven más pronunciados, es posible que las áreas metropolitanas importantes comiencen a sentir cierta presión. Un estudio de 2016 publicado en el Journal of the Association of Environmental and Resource ANBLEs, encontró que “los estadounidenses prefieren una temperatura promedio diaria de 65 grados Fahrenheit” y generalmente pagarían más para evitar el calor excesivo en lugar del frío. A medida que las temperaturas promedio comiencen a aumentar en todo el país, es posible que algunas de las áreas más densamente pobladas del Sur y Oeste comiencen a perder habitantes que buscan alivio del calor. Esto abre la puerta para que antiguos lugares en el medio oeste y noreste industrial vuelvan a ser considerados.

Durante décadas, ciudades como Detroit, Baltimore y Cincinnati han estado en una espiral descendente a medida que pierden personas y empresas frente a las partes más soleadas del país. Pero ahora las cosas están empezando a cambiar a su favor: estas ciudades generalmente tienen fácil acceso a agua limpia en abundancia, climas más frescos y menos exposición a huracanes costeros, incendios forestales e inundaciones que son más frecuentes en el Cinturón Solar. Sumen a esto hogares relativamente baratos y una disposición a invertir en la infraestructura necesaria para adaptarse a nuestro planeta cambiante, y las partes olvidadas del país están empezando a parecer atractivas.

Buffalo, Nueva York, se ha vendido a sí misma como un “refugio climático”, con viviendas baratas y un clima más estable.
Getty Images

Tomemos Buffalo como ejemplo. La población de la ciudad ha estado en declive constante desde 1970 a medida que su próspero sector industrial se desvanecía. Ahora, los líderes de la ciudad han detectado una oportunidad para revitalizar la región. Las características naturales de Buffalo ofrecen un buen punto de partida: su temperatura máxima en julio de 79 grados es mucho más fresca que la de Phoenix, por ejemplo. Y según datos de la Agencia Federal para el Manejo de Emergencias, la ciudad solo ha sido afectada por 27 desastres declarados a nivel federal desde 1953. En comparación, el condado de Los Ángeles ha sido afectado por 80 desastres y el condado de Miami-Dade por 41 desastres. Además, tiene agua dulce abundante proveniente del lago Erie, un mercado inmobiliario relativamente barato (Zillow muestra que el precio medio de una vivienda en la ciudad era de $215,000 en octubre) e infraestructura robusta de la época en la que era un centro manufacturero. Con todo esto en mente, Buffalo tiene la oportunidad de lograr un gran regreso.

Los líderes de Buffalo han decidido aprovechar estas ventajas pintando explícitamente la ciudad como un lugar seguro para enfrentar los cambios climáticos que se avecinan en el condado. En un discurso de 2019, el alcalde Byron Brown dijo que la ciudad sería un “refugio climático” para los estadounidenses que buscan un lugar más estable para establecerse, y prometió realizar inversiones en resiliencia en la ciudad. La declaración fue seguida por inversiones en áreas clave: la resiliencia climática fue uno de los cuatro pilares que conformaron el plan estratégico de cuatro años de la ciudad, lanzado a principios de 2023. Como parte del plan, el gobierno de Buffalo declaró su intención de invertir en una red eléctrica local más resistente, convertir los vehículos y edificios de la ciudad en energía renovable, e invertir en infraestructura que reduzca las emisiones, como estaciones de carga para vehículos eléctricos y mejorar los carriles para bicicletas. Además de las inversiones directas, la ciudad también se comprometió a trabajar con empresas privadas para reducir su impacto climático, incluyendo financiamiento que permita a las empresas realizar mejoras energéticamente eficientes en sus instalaciones a bajo costo.

Aunque aún hay muchas preguntas sobre la implementación de los planes, el compromiso vocal de Buffalo de realizar los cambios necesarios para hacer que la ciudad sea más resistente al clima probablemente actuará como un llamado a la acción para muchos estadounidenses. Cada año, aproximadamente 8 millones de estadounidenses se mudan a otro estado. Si el 1% de estos migrantes elige Buffalo, esto sería una entrada de 80,000 personas a una ciudad que alberga a 275,000 personas, un aumento masivo. Y Buffalo no es la única ciudad en el cinturón industrial del país que intenta atraer a nuevos residentes con esta estrategia de venta: lugares como Duluth, Minnesota; Grand Rapids, Michigan; e incluso Chicago también están haciendo un esfuerzo por atraer a trabajadores móviles y preocupados por el clima de manera gratuita.

Probando que son los lugares para estar

La competencia climática todavía es solo un aspecto de la batalla entre las ciudades. Otros factores, como las escuelas, la criminalidad y la disponibilidad de empleo, también son cruciales para desarrollar la imagen como un lugar en desarrollo y atractivo para mudarse. Muchas de las ciudades que intentan ofrecerse como “refugios climáticos” han tenido dificultades recientes con uno o más de estos elementos, pero hay esperanza aquí.

Los hogares e individuos pueden tomar una decisión informada sobre dónde vivir en función de una gran cantidad de datos, incluyendo los precios de las viviendas, las tasas de graduación de las escuelas públicas y las oportunidades de empleo. Para preocupaciones como la criminalidad, el FBI tiene una herramienta en su sitio web que permite a las personas comparar datos de diferentes ciudades y estados en todo el país. A medida que aprendemos más sobre los riesgos climáticos emergentes en diversas partes del país, el gobierno de Estados Unidos puede desempeñar un papel similar al proporcionar datos a nivel de la ciudad, que incluyen temperaturas recientes por mes, contaminación del aire, daños por desastres naturales y precipitaciones.

Las ciudades más resistentes al clima se convertirán en los ganadores claros.

La firma inmobiliaria Redfin se ha asociado con la organización sin fines de lucro First Street Foundation para proporcionar informes a nivel de propiedad sobre el riesgo de incendio, inundación y calor a las personas que buscan vivienda. Mi investigación en curso destaca que los compradores de vivienda en estados rojos y azules han comenzado a tomar decisiones basadas en esta información, considerándola como un factor en su elección de mudarse. A medida que ocurran eventos climáticos extremos, las personas que buscan una nueva vivienda podrán evaluar cuántas personas murieron o perdieron sus hogares en cualquier ciudad dada debido a la crisis climática. Las ciudades más resistentes al clima se convertirán en los ganadores claros.

Y si ciudades como Buffalo y Detroit invierten en infraestructura, desde nuevas carreteras y plantas de energía renovable hasta distritos de entretenimiento y escuelas mejoradas, para apoyar a los migrantes, esto actuaría como un ciclo económico autoreforzante que podría mejorar sus ventajas climáticas naturales. A medida que la población crece, surgirán nuevos restaurantes y oportunidades culturales. Los precios de las viviendas aumentarán, creando riqueza local y desarrollo económico. Y el gasto en actividades y vivienda impulsará los ingresos fiscales locales y brindará a las ciudades la oportunidad de reinvertir en servicios fundamentales, lo contrario del “círculo vicioso”. Sin embargo, la inversión del sector público por sí sola no llegará muy lejos sin la innovación del sector privado.

Los estados del norte y centro de Estados Unidos necesitarán una fuerte presencia del sector privado para satisfacer las demandas en constante evolución que la crisis climática y una ola de nuevos residentes traerán consigo. Aquí también hay ejemplos esperanzadores. En el pasado reciente, la ciudad de Pittsburgh sufrió un fuerte declive cuando su “gallina de los huevos de oro” de la producción de acero disminuyó. En las últimas décadas, la ciudad ha experimentado un dramático resurgimiento como una “economía de la inteligencia”, con empresas de robótica colaborando con investigadores de universidades cercanas y el surgimiento de la economía de innovación en salud. Después de décadas de declive, las estimaciones del censo muestran que la población del área de Pittsburgh finalmente se estabilizó entre 2010 y 2022 y sugieren que el número de personas que viven en la ciudad podría recuperarse en los próximos años. El renacimiento de Pittsburgh ofrece un caso de estudio optimista para otras ciudades del Cinturón del Óxido.

La ‘Super Bowl’ del clima

El cambio climático no significa que haya una migración repentina de los estadounidenses hacia el centro del país. Muchas personas siguen cerca de casa: un informe de 2015 del New York Times encontró que el estadounidense promedio vive a solo 18 millas de su madre. Y las ciudades que podrían convertirse en refugios climáticos también tienen desventajas en cuanto al clima: Buffalo seguirá teniendo algunos inviernos duros.

Pero incluso en pequeñas cantidades, la migración regional tendrá serias consecuencias en las ciudades de Estados Unidos. Si Buffalo, Detroit, Pittsburgh y otras ciudades tienen éxito en sus agendas de resiliencia climática, crecerán y atraerán a residentes de áreas más vulnerables del país. Esto, a su vez, obligará a ciudades en riesgo como Los Ángeles, Miami y Phoenix a invertir más para contrarrestar su riesgo de calor e inundaciones. Incluso a nivel de ciudad, la competencia fomenta la innovación, y la gran “Super Bowl” de la competencia climática impulsará nuestra adaptación colectiva.


Matthew E. Kahn es profesor titular de Economía en la Universidad del Sur de California y miembro visitante del Instituto Hoover. Es autor del libro de 2010 “Climatopolis: cómo nuestras ciudades prosperarán en un futuro más caliente” y del libro de 2021 “Adaptándose al cambio climático”.