Al igual que China enfrenta una década perdida al estilo de Japón, Japón piensa que está cerca de un ‘punto de inflexión’ en su larga batalla contra la deflación de décadas.

China y Japón enfrentan desafíos económicos similares, pero Japón cree estar cerca de superar la deflación después de décadas.

En la década de 1970 y 1980, la economía de Japón se desarrolló rápidamente convirtiéndose en una potencia, al igual que China en las últimas décadas. El avance tecnológico del país, el crecimiento basado en las exportaciones y una economía centralizada incluso le valieron el apodo de “Japón Inc.” entre los occidentales.

El desempleo en Japón se mantuvo bajo y los precios de los activos en el país se dispararon durante este período, especialmente en la década de 1980, cuando la economía creció a una tasa anual promedio de 3.9%, superando el promedio del 3% en los Estados Unidos durante esa década. Pero eventualmente, el entusiasmo excesivo por las perspectivas de Japón llevó a burbujas en el mercado de valores y en el mercado inmobiliario que comenzaron a desmoronarse a fines de la década de 1980. Entre finales de 1989 y mediados de 1992, el mercado de valores japonés cayó un 60%. Y durante la siguiente década, los valores de la tierra continuaron disminuyendo, cayendo un 80% desde su pico en septiembre de 1990 hasta finales de 1999.

Como resultado, durante la década de 1990, la economía japonesa creció solo un 1% anualmente, quedando rezagada respecto a otras naciones desarrolladas. Y desde entonces, la población envejecida de Japón y su creciente deuda han llevado a una persistente estancación económica y a períodos prolongados de deflación, lo que ha obligado al Banco de Japón a mantener las tasas de interés cerca de cero o negativas durante más de 25 años.

Ahora, a medida que la economía de China transita de un período de rápido crecimiento impulsado por las exportaciones y la deuda hacia un modelo más centrado en el consumo, han surgido una serie de problemas familiares en ese país.

Una crisis inmobiliaria en curso, una población envejecida, un aumento del desempleo juvenil y miles de millones de dólares en deudas onerosas de los gobiernos locales han creado una crisis de confianza tanto entre los consumidores chinos como entre los inversores extranjeros. Y una reciente desaceleración económica en China incluso ha llevado a una caída del 0.3% en la inflación interanual en julio, marcando el primer período de deflación en el país desde el impacto de la COVID en 2020.

Algunos expertos han advertido que los datos de un mes no son suficientes para establecer una tendencia, y que la deflación a largo plazo en China está lejos de ser una certeza, pero Richard Koo, jefe de ANBLE en el Instituto de Investigación Nomura, argumenta que China está experimentando una recesión de balance general que podría llevar a una “década perdida” similar a la que experimentó Japón en los años 90. Esto ocurre cuando los consumidores y las empresas optan por ahorrar dinero o pagar deudas en lugar de invertir o gastar, lo que conduce a la falta de crecimiento económico y a la caída de los precios.

Pero en un giro irónico, mientras China enfrenta la perspectiva de una desaceleración económica y una deflación persistente, Japón finalmente podría estar saliendo de su pesadilla económica de décadas.

¿El fin de la estancación y la deflación en Japón?

La inflación básica de Japón, que excluye los productos alimenticios frescos, aumentó un 3.1% en julio, después de un aumento del 3.3% en junio. Esto marcó el decimosexto mes consecutivo en que la inflación básica se mantuvo por encima del objetivo del 2% del Banco de Japón.

En su informe económico anual, la Oficina del Gabinete de Japón argumentó que el aumento de la inflación podría señalar el fin de una era de lento crecimiento económico y deflación.

“Desde la primavera de 2022, Japón ha experimentado aumentos en los precios y los salarios. Estos cambios sugieren que la economía está alcanzando un punto de inflexión en su batalla de 25 años contra la deflación”, dijo el gobierno, agregando que “no deberíamos descartar el hecho de que podría estar abriéndose una ventana de oportunidad para salir de la deflación”.

El gobierno señaló que las empresas japonesas están trasladando los mayores costos de producción a los consumidores y argumentó que un mercado laboral ajustado significa que los salarios tienen más probabilidades de aumentar ahora que en décadas anteriores. El reciente aumento de la inflación japonesa también está empezando a cambiar las expectativas de los consumidores sobre futuras subidas de precios, lo cual es crucial para evitar una vuelta a la deflación, agregó el gobierno en su informe anual.

Los inversores, al reconocer los problemas que enfrenta la economía china en comparación con la recuperación económica de Japón después de la COVID, han enviado a las bolsas de valores de ambos países en direcciones opuestas. El CSI 300, que sigue el desempeño de las 300 principales empresas en las bolsas de Shanghái y Shenzhen, ha caído un 3% en lo que va del año, mientras que el Nikkei 225, un índice que sirve como un indicador de la Bolsa de Tokio, ha subido un 25% en el mismo período.

Berkshire Hathaway de Warren Buffett también causó revuelo este año con su decisión de ingresar en grande a Japón. Berkshire ahora posee más del 8% de cada uno de los cinco principales conglomerados de Japón: Itochu, Mitsubishi, Mitsui, Sumitomo y Marubeni.

Aunque los inversores están cada vez más optimistas sobre las perspectivas de Japón y el gobierno del país ciertamente adoptó un tono optimista en su informe anual del martes, también fue cauteloso al no declarar la victoria sobre la deflación demasiado pronto.

“Necesitamos erradicar la mentalidad pegajosa deflacionaria que afecta a los hogares y las empresas”, dijo. “Debemos estar absolutamente seguros de que no estamos arruinando los brotes verdes que están surgiendo para superar la deflación”.

Y tiene sentido que el gobierno sea tan cauteloso. Incluso en medio de tasas de interés negativas, la deflación y la estancación económica japonesa han persistido durante décadas, lo que ha llevado a las empresas japonesas a perder poder en el escenario global. En 1995, cuando ANBLE lanzó su primera lista Global ANBLE 500 que mide las empresas más grandes del mundo por ingresos, se presentaron 149 empresas japonesas y seis empresas se ubicaron en los primeros 10 lugares. En 2022, solo 49 empresas japonesas aparecieron en la lista y ninguna de ellas llegó al top 10.