China está haciendo todo lo posible para ocultar la verdadera magnitud de su turbulencia económica

China oculta la verdadera magnitud de su turbulencia económica

La economía de China se está convirtiendo en una gran mancha negra.

Esta transformación significa que, aunque la economía del país seguirá siendo importante para los negocios globales, ya no será el faro para el crecimiento. Seguirá avanzando, pero mucho más lentamente. Y aunque los observadores externos aún podrán observar la economía, cada vez será más difícil comprender realmente lo que está sucediendo en su interior.

La realidad de la era de la mancha negra de China se hizo evidente en el ciclo de noticias global a principios de este mes cuando el gobierno chino anunció que ya no publicaría la tasa de desempleo de los jóvenes como parte de su informe mensual de empleo. La última publicación para la serie de datos, correspondiente a julio, alcanzó un máximo histórico del 20.5%. Este número se había convertido en un resumen global de la incapacidad de China para reactivar su economía desde que el presidente Xi Jinping levantó los estrictos bloqueos por COVID-19. Ahora ha desaparecido.

La repentina desaparición del informe de desempleo juvenil generó titulares, pero no sorprende a aquellos que han estado observando a China durante mucho tiempo. Los datos han estado desapareciendo de todo el país durante años. Informes que detallan desde las exportaciones hasta la producción de cemento, que son argumentablemente más importantes para comprender la malaise estructural del país que el desempleo juvenil, han desaparecido o se han corrompido hasta el punto de ser inútiles. Esto no sucede simplemente porque la economía se está desacelerando; muchos países siguen publicando datos incluso cuando ya no son positivos. Esto sucede porque la China de Xi pone la ideología antes que el crecimiento económico.

Durante décadas, el enfoque principal del Partido Comunista Chino ha sido desarrollar la economía y, más recientemente, convertir al consumidor chino en una fuerza dinámica de la demanda global. Esta transición requería importantes reformas en la forma en que China operaba su economía, abriéndola lentamente y dándole una estructura más bottom-up en la que los individuos toman más decisiones sobre sus medios de vida. Pero después de años de impulsar el ascenso de China, estos esfuerzos se han detenido. No porque las reformas no estuvieran funcionando, sino porque la China que estaban creando no es la que Xi quiere ver.

“Ni siquiera sé si es posible avanzar hacia una economía privada, doméstica y basada en la demanda en China, dado que entra en conflicto directo con la forma top-down en que el partido suele gestionar la economía”, me dijo Charlene Chu, directora gerente y analista principal de Autonomous Research. “Sería necesario un cambio radical en el pensamiento.”

Incluso cuando los principales impulsores de la economía de China tropiezan, no habrá un apoyo directo para ayudar a los hogares a superar este período frágil. Xi ha estado diciendo a su pueblo que se preparen para una “lucha”, que estén dispuestos a poner las preocupaciones geopolíticas por encima de las económicas en el futuro previsible. Esto es malas noticias para las corporaciones multinacionales, como Nike y Starbucks, que apostaron por una China en crecimiento y apertura. Y es malas noticias para los inversores que han estado esperando que el crecimiento de China vuelva a ser como antes de la pandemia. La economía ha estado mostrando señales de una desaceleración estructural durante mucho tiempo, pero la presión sobre el sistema se ha vuelto tan grande que el mercado ya no puede ignorarlo.

Los desafíos que enfrenta China son reales: dolor económico, preocupaciones de inversionistas extranjeros, demografía en declive, pero ante estos desafíos, está claro que Xi no cederá en su visión por el bien del país. Prefiere cerrar el mundo.

Incógnitas conocidas

La transparencia en los datos económicos de China siempre ha seguido los mismos ciclos que su política. Ahora que Xi y el Partido Comunista Chino están adoptando abiertamente algunas de las prácticas de línea dura del pasado, los datos están desapareciendo de manera similar. El ejemplo más preocupante de esta creciente opacidad proviene del sector inmobiliario. El mercado inmobiliario de China representa aproximadamente el 30% del PIB del país, lo que lo convierte en el pilar de la economía. También es un sector en el que los datos cruciales han estado desapareciendo desde finales del año pasado.

“La Oficina Nacional de Estadísticas dejó de divulgar datos sobre las ventas de tierras por área después de diciembre y la confianza del consumidor después de marzo”, escribieron Chu y su colega Fan Zhang en un informe reciente para clientes. “También cambió la forma en que calcula las ventas de propiedades y el crecimiento de la inversión a partir de marzo”. Los cambios, según Chu y Zhang, han generado brechas sorprendentes entre los números oficiales y las estimaciones basadas en una agregación de indicadores secundarios.

No solo es el sector inmobiliario: las exportaciones representan aproximadamente el 18% al 24% del PIB anual de China, pero Chu escribió que los datos oficiales de la Administración General de Aduanas de China han comenzado a divergir notablemente de los datos de importación de los socios comerciales del país. Según la discrepancia, está claro que China está exagerando la cantidad de productos que está enviando al extranjero. Chu dijo que ahora utiliza una combinación de los dos conjuntos de datos y, en base a ese promedio, estima que las exportaciones de China en 2023 caerán un 8% en comparación con 2022.

Las autoridades tienen tanto miedo a cualquier signo de inestabilidad

En China Beige Book, una firma de encuestas privadas sobre la economía china, los analistas escribieron que los números oficiales sobre los activos que las empresas utilizan para generar ingresos, desde edificios hasta bulldozers, “ahora son casi inútiles” debido a los constantes ajustes del gobierno en los cálculos. J Capital Research, una firma de inversiones centrada en China, escribió recientemente en una nota a sus clientes que también han desaparecido indicadores clave para la inversión, como la cantidad de cemento, vidrio y azulejos que se producen. Estos son números que los inversores solían utilizar para determinar el crecimiento y la escala de la construcción y la producción industrial en China. Ya no más.

“Retener/recalcular datos puede ayudar a gestionar problemas de confianza a nivel nacional, pero en nuestra experiencia puede socavarla con inversores extranjeros”, escribió Chu. “Así que este camino no es gratuito, especialmente con la confianza de los inversores extranjeros y las multinacionales también baja.”

Los inversores extranjeros han recibido la señal y están vendiendo acciones y bonos chinos en grandes cantidades en las últimas semanas. Pero los formuladores de políticas en Beijing han visto a estos mismos inversores ponerse nerviosos antes, solo para regresar con dólares en mano listos para aprovechar la próxima ola de crecimiento. Lo que hace diferente esta vez es que sin datos precisos, no hay forma de saber cuándo llegará la próxima ola, por lo que no hay razón para volver al agua en absoluto. 

Conocidos Desconocidos

En algún momento en los últimos meses, Wall Street pasó de esperar que China experimentara una recuperación gloriosa después de la COVID a entrar en pánico por un colapso económico total. El consenso entre aquellos que pronostican una catástrofe es que Xi debería hacer lo mismo que los gobiernos occidentales hicieron durante la pandemia: enviar cheques a los hogares chinos para impulsar el consumo y lubricar la economía. Eso no va a suceder, aunque los principales ANBLEs chinos lo hayan solicitado.

Parcialmente, esto se debe a la política. La renuencia de Xi a enviar cheques de estímulo a los hogares es una señal de la falta de disposición de su gobierno para ceder ese control. Básicamente, no cree que las personas promedio deban dirigir tanto la economía. Un ensayo reciente en el Study Times, una revista que explica el pensamiento del Partido Comunista, argumentó que enviar ayuda directa a las familias no solo sería costoso sino que también resultaría en una mala asignación de la inversión.

El presidente chino, Xi Jinping, no va a cambiar de opinión repentinamente y enviar cheques de estímulo a los hogares chinos.
Xie Huanchi/Xinhua via Getty Images

“Si se distribuyeran 1000 yuanes a cada persona, requeriría alrededor de 1,4 billones de yuanes, pero ¿cuánto podría estimular realmente esto el consumo? Esto no solo crearía una enorme carga fiscal, sino que los hábitos de consumo, las estructuras y la voluntad de los residentes también limitarían su efectividad”, dijo el ensayo, según una traducción en el boletín enfocado en China, Sinocism. “Especialmente dado que la pandemia ha fortalecido en cierta medida los motivos de precaución de los residentes, haciendo que el consumo sea más conservador, esto inevitablemente llevaría a un uso ineficiente de valiosos recursos fiscales.”

Alcanzar el estatus de alto ingreso ha sido la razón de ser del Partido Comunista durante décadas. Es por eso que el gobierno se unió a la Organización Mundial del Comercio en 2001 y por qué comenzó a atraer cada vez más inversiones extranjeras en la década de 2000. Es por eso que el PCCh impulsó la relación deuda-PIB a casi el 280% para combatir la recesión global de 2009. Y es por eso que el gobierno ha abierto continuamente las compuertas de crédito cada vez que ha habido indicios de debilidad económica. Durante esos momentos frágiles, los bancos estatales prestaban dinero principalmente a empresas estatales y el gobierno podía dirigir el proceso. Ese proceso llevó a una asignación ineficiente de capital que mantuvo la deuda no productiva en el sistema financiero. Victor Shih, profesor asociado y director del 21st Century China Center de la Universidad de California en San Diego, me dijo que se necesitarían pagos equivalentes al 10% o 20% del PIB de China para impulsar el tipo de consumo necesario para sacar a China de la situación difícil a la que el estado la condujo.

Esto contrasta fuertemente con la filosofía de empoderamiento del consumidor practicada en economías abiertas, donde los individuos, los hogares y las empresas privadas controlan el capital. Si el dinero es poder, entonces distribuir “dinero de helicóptero” es una versión de poder para el pueblo. Xi cree que el poder pertenece al estado. Incluso si el estímulo es la mejor manera de impulsar la economía de China, el PCCh deja claro que mantener su poder es una prioridad más alta.

No hace falta estudiar la doctrina del Partido Comunista para ver este cambio de un gobierno enfocado en la economía a uno enfocado en el poder y la seguridad. Las señales están por todas partes: en la represión de las empresas del sector privado, en las desapariciones demasiado comunes de multimillonarios de alto perfil y en la nueva ley antiespionaje de Beijing que preocupa a algunos analistas y podría convertir la debida diligencia financiera normal en un crimen. En el último año, las autoridades han registrado empresas de consultoría extranjeras y el Ministerio de Seguridad del Estado, antes una organización sombría, ha desarrollado una presencia en WeChat, donde se anima a los ciudadanos a denunciar cualquier comportamiento que pueda considerarse contrario al partido. En este entorno, el riesgo para los extranjeros no es solo quebrantar una ley, sino que no saben que están quebrantando una ley mientras lo hacen.

Desconocidos Desconocidos

Al mantener a todos en la oscuridad sobre la economía, Beijing puede pensar que está recuperando el poder y mitigando la inestabilidad social. Lo que realmente está haciendo es mostrar su mano. Los portavoces estatales pueden seguir hablando de apertura y reforma, pero las acciones de Beijing muestran que las prioridades del Partido Comunista Chino han cambiado de desarrollo económico a mantener una sociedad cerrada en la que es absolutamente dominante.

“Básicamente, las autoridades tienen tanto miedo de cualquier señal de inestabilidad”, dijo Shih. “Creen que el sistema financiero es tan frágil que temen que cualquier shock pueda causar una crisis.”

En parte debido a ese miedo, los responsables de la formulación de políticas abordan los problemas económicos de forma fragmentada, en orden de los más evidentes primero, sin permitir una corrección general en los sectores que están fallando, como la propiedad. Con el tiempo, esto solo agrava los problemas de deuda y añade volatilidad al sistema. Mientras Beijing juega al juego del topo con el colapso financiero, los inversores necesitan calcular el riesgo. Sin datos, es difícil saber hacia dónde se dirige la economía china, pero a través del desenfoque, los inversores pueden ver una trayectoria liderada por el marco ideológico del PCCh y lastrada por la deuda. En este escenario, se vuelve en última instancia más difícil, no más fácil, saber qué está pasando. Y Xi está bien con eso.


Linette Lopez es corresponsal principal en Insider.