Vea fotos del último barco cárceles que aún opera en Estados Unidos. Está previsto que la embarcación de 5 pisos cierre esta semana.

Fotos exclusivas del último barco cárcel en funcionamiento en Estados Unidos. ¡Prepárense para decir adiós a esta embarcación de 5 pisos esta semana!

  • El último barco prisión funcional de América, el Centro Correccional Vernon C. Bain de Nueva York, está cerrando.
  • La instalación fue introducida en 1992 como una solución para la superpoblación en la Isla Rikers.
  • El centro ha sido criticado por las malas condiciones de vida y la falta de saneamiento.

NUEVA YORK – Kenneth Williams pasó toda su vida en Brooklyn, pero no fue hasta una noche en 2018 cuando cruzó un estrecho puente a pie con grilletes que supo de la última cárcel flotante de la ciudad de Nueva York. Recuerda el agua oscura del Río Este por debajo, el olor a moho y una sensación de hundimiento que pronto se hizo literal.

“De vez en cuando, podías sentir el barco hundiéndose en el barro”, dijo Williams, de 62 años. “Fue un recordatorio impactante de que este lugar no estaba destinado para la confinación humana”.

Atracado en la parte poco profunda en un borde industrial del Sur del Bronx, el Centro Correccional Vernon C. Bain es una cárcel flotante de cinco pisos que se extiende a lo largo de dos campos de fútbol, pareciendo un barco de carga apilado con contenedores.

El Centro Correccional Vernon C. Bain fue originalmente creado para solucionar la superpoblación en la Isla Rikers.
AP Photo/Seth Wenig

Llegó en 1992 como una medida temporal para aliviar la superpoblación en la Isla Rikers, el complejo penitenciario principal de la ciudad para detenidos en espera de juicio. Tres décadas después, el centro penitenciario de 800 camas, la última prisión flotante en funcionamiento en los Estados Unidos, finalmente está cerrando.

Según las autoridades, el barco estará completamente vaciado para fines de esta semana como parte de un plan más amplio para reemplazar el problemático sistema correccional de la ciudad con una red de cárceles más pequeñas. Por ahora, la mayoría de las aproximadamente 500 personas encarceladas en el barco serán trasladadas a Rikers Island, según el Departamento Correccional, aunque las cárceles allí eventualmente también deberán cerrar.

Los detenidos y los defensores han considerado durante mucho tiempo al barco como un símbolo sombrío de la encarcelación masiva, un símbolo duradero de los fracasos de la ciudad para reformar las cárceles peligrosas que existen en la periferia de Nueva York, en gran parte fuera de la vista de la mayoría de los residentes y turistas.

Vernon C. Bain actualmente alberga a 500 personas encarceladas, aunque tiene 800 camas. Los que viven en el barco serán trasladados a Rikers Island.
AP Photo/Seth Wenig

En los últimos años, la inusual cárcel náutica ha llamado la atención principalmente por sus fracasos: en septiembre pasado, un hombre de 44 años, Gregory Acevedo, saltó desde la parte superior del barco y murió; el año anterior, Stephan Khadu, de 24 años, murió después de contraer una forma de meningitis tratable mientras estaba bajo custodia.

Darren Mack, codirector del grupo defensor Freedom Agenda, describió el barco como un “barco esclavista moderno” utilizado por el departamento para almacenar detenidos, en su mayoría hombres negros y latinos, con una supervisión mínima. Aunque señaló que el cierre era necesario desde hace mucho tiempo, agregó: “Trasladar a las personas a las mismas condiciones infernales en Rikers no es la respuesta”.

El Vernon C. Bain es el último de una serie de barcos prisiones utilizados por la ciudad de Nueva York a fines de la década de 1980 y principios de la década de 1990. Se encuentra al otro lado del río desde la Isla Rikers, entre una planta de tratamiento de aguas residuales y un mercado mayorista de pescado.

Se puede ver a los reclusos jugando al baloncesto en la cancha de Vernon C. Bain.
Gary Hershorn/Getty Images

Fotos del barco muestran una cancha de básquetbol enjaulada en una cubierta superior, donde se vio recientemente a los detenidos jugando al básquetbol en una soleada mañana. A los reclusos se les otorga una hora diaria de recreación. De lo contrario, su única luz natural entra a través de los pequeños ojos de buey del barco.

Las fotos también muestran el exterior azul y blanco descolorido del barco, muy lejos de las superficies recién pintadas visibles en la película de 1993 “Carlito’s Way”, que se sabe que tiene filtraciones en la lluvia, ocasionalmente haciendo cortocircuito en el sistema eléctrico.

Aquellos que han pasado tiempo a bordo dicen que el barco se balancea en la corriente del río. En su interior, hay grietas de óxido en las paredes, y los detenidos dicen que están amontonados en dormitorios que se vuelven agobiante calorosos en verano, con camas que están a solo unos centímetros una de la otra.

“Si te enfrentabas a la persona de la cama de al lado, tocabas rodillas”, dijo Williams, quien estuvo encarcelado allí durante unos meses y desde entonces ha sido liberado. “Si roncaban, podías oler su aliento”.

El Centro Correccional Vernon C. Bain tiene cinco pisos de altura.
Gary Hershorn/Getty Images

El uso de cárceles marítimas en Estados Unidos ha sido objeto de controversia desde hace mucho tiempo, desde los primeros días de la Guerra Revolucionaria, cuando miles de estadounidenses murieron a bordo de barcos británicos estacionados en el puerto de Nueva York.

Desde entonces, el concepto se ha utilizado con moderación, especialmente durante la fiebre del oro en California, lo que a menudo ha llevado a acusaciones de crueldad y negligencia, según un estudio reciente.

En la década de 1960, los funcionarios locales rechazaron una propuesta del comisionado de correcciones de Nueva York para albergar a los presos en barcos adaptados, argumentando que los barcos darían a los visitantes la imagen equivocada de la ciudad. Ese sentimiento comenzó a cambiar a fines de la década de 1980 y principios de la década de 1990, cuando los arrestos por drogas durante la epidemia de crack llevaron a la población de Rikers Island a cifras históricas.

El barco ha sido criticado por sus malas condiciones de vida, como informes de moho y roedores, y el calor extremo durante el verano.
David Dee Delgado/Getty Images

Para cuando llegó el Vernon C. Bain al sur del Bronx, la ciudad ya había desplegado otras cuatro cárceles flotantes, incluidos dos ferries de la ciudad convertidos y un barco antiguo de la policía con el sobrenombre discordante de “Love Boat”, como instalaciones temporales de bajo costo.

El entonces alcalde Edward Koch, un defensor temprano de la idea, aseguró a los periodistas que a los reclusos mareados se les daría Dramamine y desestimó las preguntas sobre la viabilidad de los barcos llamándolos “mejores alojamientos” que Rikers Island.

Décadas después, Stephan Khadu pudo haber llegado a una conclusión similar mientras esperaba juicio en Rikers Island por un caso de conspiración de pandillas. Con el complejo principal de cárceles de la ciudad afectado tanto por la pandemia de coronavirus como por la creciente violencia en mayo de 2020, Khadu se ofreció como voluntario para ser trasladado al Vernon C. Bain, donde esperó casi dos años un juicio que nunca llegó.

En el verano siguiente, los miembros de la familia dijeron que Khadu hablaba del agobiante calor del barco y de la presencia de moho y roedores que se comían sus contenedores de alimentos. Sufrió un ataque epiléptico en julio de 2021. Dos meses después, tuvo un segundo ataque epiléptico. Murió camino al hospital, pocos días antes de cumplir 24 años.

Detenido Stephan Khadu murió a causa de una complicación de la meningitis linfocítica, una enfermedad tratable transmitida a los humanos por roedores.
Joseph B. Frederick/AP Video

Más tarde se reveló que la causa de su muerte fue una complicación de la meningitis linfocítica, una enfermedad viral transmitida por roedores que, si se trata correctamente, no suele ser fatal.

Su madre, Lezandre Khadu, culpa a las “condiciones repugnantes” del barco.

“¿Cómo esperan que crea que les importa estas personas cuando las tratan como carga?” dijo. “Ningún ser humano debería tener que vivir en este lugar.”

El Fiscal General del Estado de Nueva York investigó la muerte de Stephan Khadu pero dijo que no podían confirmar las acusaciones de atención inadecuada. Había estado esperando juicio durante casi 2 años.

Cuando el barco esté vacío, no será la primera vez. También cerró en la década de 1990, cuando la población de Rikers Island comenzó a disminuir. Pero a diferencia de las otras prisiones flotantes cerradas, el Centro Correccional Vernon C. Bain volvió a abrir, inicialmente como un centro de justicia juvenil bajo el alcalde Rudy Giuliani, y luego se convirtió en una cárcel de adultos estándar.

No está claro cuál será el futuro del Centro Correccional Vernon C. Bain después de que todos los reclusos sean trasladados.
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Una portavoz del Departamento de Corrección, Latima Johnson, se negó a decir qué planes tiene la ciudad para el barco en el futuro. Por ahora, permanecerá bajo la custodia del Departamento de Corrección.

“La razón de este traslado es centralizar las operaciones en la isla para gestionar de manera más eficiente a las personas bajo custodia y desplegar personal y recursos”, dijo Johnson en un correo electrónico.

Una vez que se complete el traslado, Lezandre Khadu planea hacer un viaje para ver el barco donde su hijo pasó el último año de su vida. Tiene la intención de celebrar su cierre, que se retrasó por mucho tiempo.

“Cruzaré ese puente con un cubo de mimosas y tendré la fiesta más grande de todas”, dijo. “Quiero ver por mí misma que nunca habrá otro ser en ese barco”.