Billones en ayuda del 9/11 no han sido reclamados. Ahora una nueva ley obligará a bancos como JPMorgan y Goldman Sachs a alertar a los sobrevivientes que trabajaron cerca de Ground Zero

Billions in 9/11 aid unclaimed. New law to require banks like JPMorgan and Goldman Sachs to notify survivors who worked near Ground Zero.

Después de la extirpación de un enorme tumor canceroso que rodeaba su riñón izquierdo y el riñón mismo, Muller se sometió a 54 semanas de quimioterapia. Los efectos secundarios le impidieron volver a trabajar. Pero un gran premio en efectivo por el dolor y el sufrimiento, y pagos garantizados para los costos del tratamiento de su condición que no estaban cubiertos por su seguro regular, han asegurado el bienestar financiero de Muller y le han garantizado una atención médica de primera calidad de médicos que actualmente lo consideran “libre de cáncer”. “Ahora podré ver a mis nietas convertirse en adultos jóvenes”, declara Muller.

Aunque Muller ya no puede gestionar operaciones en Goldman, donde trabajó durante 21 años, ha encontrado una satisfactoria, aunque agotadora, ocupación: reclutar a personas que trabajaron y vivieron en la zona de peligro del 11 de septiembre para que se inscriban en los planes que aliviaron su propia desgracia. “Personalmente he ayudado a 70 personas a inscribirse”, le dijo Muller a Fortune. “Hace cinco años, en un seminario de finanzas personales, una mujer me escuchó hablar sobre los programas. Su esposo era un empleado de la autoridad de transporte que murió de cáncer después del 11 de septiembre. Ni siquiera sabía de los planes. La ayudé a inscribirse y eso cambió su vida”.

Ahora, Muller finalmente contará con una ayuda seria. Esto se debe a una ley histórica llamada “Ley de Notificación del 11 de septiembre”, que fue aprobada por unanimidad en ambas cámaras de la legislatura del estado de Nueva York y que exigirá por primera vez que Wall Street lidere la búsqueda de justicia para los sobrevivientes del 11 de septiembre. La legislación pronto requerirá que empresas como JP Morgan Chase, Citigroup, Goldman Sachs, Bank of America y Amex, importantes empleadores en la Zona Cero el 11 de septiembre de 2001, se sumen a la iniciativa.

Y no siempre es una tarea fácil alertar a aquellos que han desarrollado enfermedades relacionadas con el 11 de septiembre. “Mucha gente no conecta los puntos”, dice Muller. “Han pasado 22 años. Las personas se enferman muchos años después del evento, pero no relacionan las enfermedades con el 11 de septiembre. A veces piensan que el cáncer o los problemas respiratorios tienen otra causa. Ven streaming y no ven los anuncios de los abogados para los sobrevivientes del 11 de septiembre, o se han mudado a Florida o Carolina del Norte y ni siquiera ven la intensa campaña mediática de Nueva York”. Muchos de estos civiles, señala, incluso se sienten “culpables” de inscribirse, creyendo falsamente que estarían quitando dinero a los policías y bomberos cuya valentía los dejó discapacitados o gravemente enfermos.

Un impulso potencial para los sobrevivientes del 11 de septiembre: los empleadores liderarán la difusión

Aprobada el 19 de junio, la Ley de Notificación del 11 de septiembre se dirige al escritorio de la gobernadora Kathy Hochul, quien casi con seguridad firmará la medida histórica. El proyecto de ley requerirá que los empleadores que aún existen y estuvieron activos en la zona de peligro en el momento de la catástrofe y en los meses siguientes, y los grandes bancos y corredores encabezan la lista, se pongan en contacto con todos los trabajadores que aún están vivos, pasados y presentes, en sus nóminas cerca de la Zona Cero, para explicarles que pueden haber estado expuestos a sustancias tóxicas dañinas liberadas en la explosión incendiaria, e informarles sobre sus posibles derechos a atención médica gratuita y pagos en efectivo. Durante más de una década, miles de millones de dólares en ayuda han estado disponibles para esos “sobrevivientes”. Pero en comparación con los primeros respondedores que recibieron una respuesta muy positiva, relativamente pocos han presentado solicitudes.

¿Estas personas simplemente están experimentando mucho menos enfermedad que los bomberos y policías, o no están recibiendo la información y ayuda que asesores como Mullers están proporcionando, que si se difundieran por instituciones poderosas, atraerían a nuevas multitudes a los programas? Es uno de los misterios duraderos después del desastre que la nueva campaña, principalmente liderada por Wall Street, ayudará a resolver.

La Ley de Notificación se aplica no solo a grandes empresas como las instituciones financieras de renombre, sino también a bufetes de abogados en funcionamiento, cadenas de restaurantes u otros proveedores, así como a escuelas, fundaciones y agencias municipales en el centro de Manhattan y en el oeste de Brooklyn. Por ejemplo, si una empresa existente compró un negocio que cumplía con esos criterios el 11 de septiembre, la “empresa matriz” debe informar a todos los trabajadores elegibles de la empresa adquirida, tanto si aún están en la plantilla como si no, sobre su estado de elegibilidad. Los veteranos de empresas desaparecidas como Lehman Bros. (6800 empleados en la zona el 11 de septiembre) no recibirán notificaciones.

Por ejemplo, la ley requeriría que Intercontinental Exchange, el coloso del comercio que adquirió la NYSE en 2013, se ponga en contacto con todos los trabajadores del período del 11 de septiembre de la icónica institución que aún estén vivos. Lo mismo se aplica a BofA para los más de 7,000 empleados que se encontraban en el World Financial Center el 11 de septiembre en Merrill Lynch. A nivel local, la famosa tienda minorista de Wall Street Century 21, que cerró durante la pandemia pero recientemente reabrió, está obligada a comunicarse con las aproximadamente 600 personas que sirven en sus bloques emblemáticos cerca de la Zona Cero, tanto si aún están en su lista de empleados como si no. El período de empleo cubierto se extiende más allá de la mañana en que las Torres Gemelas cayeron hasta finales de mayo de 2002. Por lo tanto, cualquier persona, desde electricistas hasta profesores, que no estuvo allí el 11 de septiembre pero pasó un tiempo considerable en la zona durante los meses siguientes, tiene derecho a recibir información valiosa de sus empleadores actuales o anteriores.

Tal como está redactada, la legislación no especifica cómo las empresas deben comunicarse o qué instrucciones deben proporcionar para ayudar a los sobrevivientes a obtener la cobertura médica y los pagos a los que tienen derecho. Pero los políticos de Nueva York aplauden la medida como un golpe para las personas que no reciben beneficios no porque no los merezcan, sino porque no saben que existen los programas del 9/11, o qué ofrecen. Como dijo el asambleísta Nader Sayegh, quien presentó la Ley de Notificación en la cámara baja, “Las víctimas olvidadas, incluidos los trabajadores de oficinas del centro, porteros, trabajadores de la construcción, estudiantes, maestros, trabajadores de tiendas minoristas, repartidores, deben ser notificados sobre su estado de elegibilidad por su empleador” para superar “una total falta de conciencia”.

Los grandes empleadores de Wall Street no han hablado públicamente sobre la ley, y aquellos contactados por Fortune declinaron hacer comentarios. Pero dado el entusiasmo popular por la medida, como se ejemplifica en el logro de obtener todos los votos en la legislatura, es probable que pronto presenciemos el mayor esfuerzo jamás realizado para iluminar al grupo que más ayuda necesita: los civiles del 9/11.

La gran mayoría de los socorristas se benefician de ambos planes

Los dos programas estrechamente relacionados son el Programa de Salud del World Trade Center y el Fondo de Compensación para las Víctimas del 11 de septiembre (VCF). Cada uno está disponible para las dos categorías de personas y familias que sufrieron en el 9/11, los “socorristas” y los “sobrevivientes”. El primer grupo incluye no solo a los bomberos y policías que acudieron a la escena, sino también a diversos representantes de la Guardia Nacional, la Cruz Roja y trabajadores de la construcción que realizaron servicios de emergencia. Los sobrevivientes son las personas que vivían, trabajaban o iban a la escuela en la zona de peligro. El 9/11, el área tenía aproximadamente 35,000 residentes y 50,000 estudiantes y maestros. Se estima que alrededor de 315,000 personas trabajaban en el Bajo Manhattan, lo que suma alrededor de 400,000 sobrevivientes, también conocidos como civiles.

Es probable que las compañías de servicios financieros emplearan a más de la mitad de esos más de 300,000 trabajadores. A mediados de 2001, la industria ocupaba el 55% de todo el espacio de oficinas en el área del 9/11. Entre los grandes inquilinos se encontraban no solo Citi, JP Morgan Chase, Morgan Stanley, BNY Mellon y otros grandes bancos, sino también bolsas de valores (NYSE y NYMEX), agencias de calificación (S&P, Moody’s) y aseguradoras (AIG y Marsh & McLennan). Las empresas individuales han intentado informar e insistir a sus comunidades, pero la Ley de Notificación marcaría el primer esfuerzo oficial.

Los socorristas eran aproximadamente 100,000. Casi todos los que aún están vivos, alrededor de 86,000, están inscritos en el Programa de Salud. De ese total, casi el 60%, o aproximadamente 50,000, han contraído cáncer, enfermedades respiratorias, trastorno de estrés postraumático u otra afección certificada. Los otros 36,000 no se han enfermado, pero han cumplido con los requisitos del programa al proporcionar pruebas de sus roles en primera línea y unirse al plan. Como miembros, automáticamente calificarán para recibir atención gratuita si contraen alguno de los 69 tipos de cáncer que cubre actualmente, u otras enfermedades reconocidas por los planes.

Una característica clave de ambos programas: operan bajo la “presunción” de que cualquiera de las enfermedades aprobadas surgió de las toxinas emitidas en el incendio, y no de otra fuente. “No importa si tienes antecedentes familiares u otra exposición que podría haber influido en tu diagnóstico”, dice Michael Barasch, socio fundador de Barasch & McGarry, la firma que ha representado a más de 35,000 víctimas del 9/11, “Si estuviste en la zona de exposición y luego desarrollaste una enfermedad relacionada con el 9/11, se presume que la causa fue tu exposición a las toxinas”. El Congreso, con la ayuda de la ciudad de Nueva York, ha asignado un financiamiento que parece ser suficiente para la vida de los programas, incluso si la nueva ley genera reclamos futuros más altos de lo anticipado.

El VCF paga tanto indemnizaciones a las personas por dolor y sufrimiento y pérdida de ingresos, como “reclamaciones de fallecimiento” a las familias de aquellos que murieron por enfermedades del 9/11, una categoría que abarca menos del 6% del total de 49,000 reclamaciones pagadas por el VCF desde su fundación en 2011 hasta 2022. (Las familias de los casi 3000 que murieron en el ataque recibieron fondos anteriormente del VCF). De los casi 50,000 pagos realizados por el VCF en la actualidad, alrededor de 31,000 fueron para los socorristas o sus cónyuges u otros familiares. Está claro que prácticamente todos los socorristas inscritos en el Plan de Salud que califican para pagos del VCF los han recibido. Solo aquellos con lesiones físicas son elegibles bajo el VCF. Aquellos que sufren de afecciones psicológicas como el trastorno de estrés postraumático tienen su atención cubierta por el Programa de Salud, pero no reciben compensación en efectivo del Fondo para las Víctimas.

La participación de los sobrevivientes está muy por detrás de la de los primeros en responder

En ambos planes, hay una gran brecha entre los primeros en responder y los sobrevivientes. La disparidad es especialmente notable ya que el grupo de trabajadores y residentes supera en número al grupo de primera línea en una proporción de cuatro a uno. El Plan de Salud cubre a 37,000 sobrevivientes, menos de un tercio de sus miembros. Pero como señala Ben Chevat, jefe del programa de defensa 9/11 Health Watch, los sobrevivientes solo pueden unirse si ya han sido diagnosticados o tienen síntomas de una enfermedad relacionada con el 9/11, mientras que todos los primeros en responder tienen derecho a inscribirse anticipando que puedan contraer una enfermedad relacionada con el 9/11 en el futuro. “Por lo tanto, comparar el porcentaje de membresía de las categorías para interpretar cuánto cuidado necesita cada uno es engañoso”, dice Chevat.

La comparación más notable: en el Fondo de Compensación a las Víctimas (VCF), los requisitos de compensación son los mismos para ambos grupos. Sin embargo, a pesar de su mayor número, los sobrevivientes han obtenido alrededor de 17,000 pagos en los 11 años de existencia del plan, la mitad de la cifra para los primeros en responder.

Si de hecho muchos sobrevivientes califican para pagos que no han recibido, están perdiendo mucho dinero, especialmente por los cánceres que representan una gran parte de los pagos. Barasch revisó las cantidades de dólares otorgadas para diferentes enfermedades. El asma, una de las afecciones más comunes, recibe $20,000. Los cánceres de piel basal y escamoso reciben $90,000, el cáncer de próstata $200,000, y todas las demás variedades como el melanoma y la leucemia $250,000. Los mayores pagos totales son para casos de muerte injusta. El cónyuge sobreviviente recibe $250,000 además de una compensación por la pérdida de ingresos, y cada hijo dependiente recibe $100,000. Según Barasch, el caso promedio de muerte injusta recibe alrededor de $500,000.

En total, el VCF pagó $10,9 mil millones entre 2011 y 2022. El beneficiario promedio recibió $223,000.

Cómo funciona el fondo de los sobrevivientes del 9/11

Para Barasch, los números de los primeros en responder versus los sobrevivientes sugieren que una vasta multitud de civiles son elegibles para atención médica y dinero en efectivo que no están recibiendo. Hay que tener en cuenta que él y su firma se beneficiarán si ese es el caso, aunque es importante destacar que el Congreso ha limitado las tarifas de contingencia al 10%. Aun así, él ve a diario los problemas para que los sobrevivientes que califican se presenten. “Respiraron el mismo polvo tóxico que los primeros en responder”, dice. “Diría que el mismo 60% de los sobrevivientes que los primeros en responder sufren enfermedades relacionadas con el 9/11. ¿Por qué no se están inscribiendo? No porque no tengan la misma prevalencia de enfermedad, sino porque simplemente no saben que son elegibles. O simplemente piensan que es solo para bomberos o policías. O se sienten culpables de recibir dinero de los primeros en responder cuando hay recursos abundantes para todos”.

Muller está de acuerdo en que lo que explica la brecha entre patrocinadores y sobrevivientes no es una menor enfermedad, sino una menor educación. “Los sindicatos de bomberos, policías y otros hicieron un gran trabajo informando a sus miembros sobre sus derechos”, dice. “Las empresas de Wall Street, las escuelas, los empleadores a veces actuaron, no tenían esa responsabilidad oficial. Los sobrevivientes carecían de apoyo organizado. La Ley de Notificación ayudará a nivelar el campo de juego”. En otras palabras, hará por los civiles lo que los sindicatos hicieron por los policías, bomberos y equipos de construcción.

Pero Chevat adopta un enfoque más cauteloso y de esperar y ver. “No tenemos muchos datos buenos sobre cuánto estuvieron expuestas las comunidades de residentes y empleados, o sobre los niños de las escuelas. También hemos visto muchos esfuerzos para llegar a esos grupos, incluidos todos los anuncios de abogados. No diría que hay falta de conciencia. No se puede aplicar automáticamente que porque el 60% de los primeros en responder se enfermaron, el mismo porcentaje se aplica a los sobrevivientes. Aun así, la Ley de Notificación es un buen paso adelante”. Kimberly Flynn, directora de 9/11 Environmental Action, una organización sin fines de lucro que guía a los sobrevivientes para acceder a los programas de salud disponibles, cree que la complicada documentación y otros requisitos para calificar para la atención han impedido que muchos de los merecedores se inscriban. “Si los empleadores pudieran agilizar el proceso, eso sería algo excelente”, dice Flynn. “No puedo decir cuántos de esos 400,000 sobrevivientes de una sola vez están enfermos, pero ciertamente es un número mayor que los del Programa de Salud en este momento”.

Por supuesto, las gigantes de servicios financieros que dominaron el empleo en la zona de peligro ahora liderarán el impulso que Muller espera que se parezca al papel inicial de los sindicatos como educadores de tiempo completo. Este escritor llamó a un destacado protagonista de Wall Street que condujo a las personas a un lugar seguro en la mañana que nadie olvidará, Frank Bisignano. Ahora CEO de la destacada empresa de pagos Fiserv, Bisignano el 9/11 estaba ubicado en el bajo Manhattan como jefe de operaciones e infraestructura de Citigroup. “Teníamos 16,000 personas en el área del 9/11”, recuerda, “Teníamos 7,000 personas y 39 pisos en el 7 World Trade Center, el antiguo edificio de Salomon Bros., teníamos otros tres edificios con pisos de negociación, un centro tecnológico y el banco global y de inversiones. Teníamos más personas desplazadas que cualquier otro empleador”. Bisignano, megáfono en mano, lideró una marcha que contó con miles de banqueros de inversión, trabajadores de oficina y empleados cubiertos de polvo hacia el norte hacia la seguridad.

Unos años después del 9/11, Bisignano contrajo cáncer de garganta y sobrevivió a la cirugía y a la quimioterapia. Cuando hablamos, él no había oído hablar de la nueva ley – Fiserv y sus empresas anteriores no tenían trabajadores en el área durante el 9/11 – pero recordó que mientras él había oído mucho sobre los planes, es posible que otros supervivientes que se habían enfermado no estuvieran bien informados. “Siempre supe desde el primer día que tenía cáncer de garganta que este fondo existía”, dice. “Pero me sentía mejor sin usarlo. No era algo que necesitara económicamente. Solo estoy feliz de estar vivo”. Aún así, Bisignano considera que la nueva ley es una buena idea. “Puede informar a las personas que se perdieron las noticias sobre la ayuda disponible”, dice. “Si ayuda a más personas, que Dios los bendiga”.

Ese es un sentimiento que el compañero sobreviviente de cáncer, Ken Muller, respalda totalmente. Muller, quien escapó del centro de operaciones de un rival mientras Bisignano lideraba su desfile, forjó una segunda carrera como un único practicante asesorando a las víctimas del 9/11. La tarea debería ser mucho más fácil ahora que Wall Street está de su lado.