Better, respaldada por SoftBank y que planea salir a bolsa la próxima semana, redujo su personal en un 91% en 18 meses, y reportó pérdidas netas de $880 millones el año pasado.

Better, respaldada por SoftBank y planeando salir a bolsa la próxima semana, redujo personal en un 91% en 18 meses y reportó pérdidas netas de $880 millones el año pasado.

Por eso, la empresa, que ha sido afectada por escándalos, rotación de personal y pérdidas de cientos de millones de dólares, está avanzando con una fusión de SPAC durante el peor mercado de OPI en tres décadas, siendo una de las pocas empresas que lo intenta.

“El efectivo es muy importante”, dijo el CEO de Better, Vishal Garg, a ANBLE en una entrevista sobre la inminente fusión con un cheque en blanco y su decisión de seguir adelante con la salida a bolsa de la empresa después de una serie de retrasos. Añadió: “Creemos que el capital nos permitirá superar la [caída de la hipoteca]”.

Como parte del acuerdo que se firmó inicialmente antes de que los mercados hipotecarios empeoraran y la empresa comenzara a despedir a gran parte de su personal a finales de 2021, SoftBank acordó aportar $550 millones de capital en forma de notas convertibles al cierre de la fusión con un cheque en blanco. El arreglo está lleno de un riesgo personal extraordinario para Garg, como ANBLE ha informado anteriormente. Esto se debe a que Garg hizo una concesión muy inusual: compensar personalmente a la firma de inversión japonesa por posibles pérdidas dependiendo de cómo se desempeñen finalmente las acciones en los próximos cinco años. En el peor de los casos, teóricamente Garg podría tener que asumir la suma total de $550 millones.

Garg no tarda en mencionar cómo el desafiante mercado de viviendas ha afectado los volúmenes de préstamos de Better. Sin embargo, Better, en algún momento considerado un unicornio valioso con un valor de $7.7 mil millones hace solo dos años, ha estado luchando por recuperar su posición desde que Garg despidió infamemente al 9% del personal de la empresa en Zoom, acusando a esos empleados de “robar” a la empresa en el sitio profesional Blind. Alrededor del momento en que Garg regresó de una licencia temporal a principios del año pasado, surgieron historias sobre viejas y condenatorias demandas legales. Tres miembros de la junta directiva de Better han renunciado desde 2021, y tres ejecutivos de Better fueron despedidos o dejaron la empresa. El antiguo jefe de ventas de Better está demandando a la empresa por supuestamente engañar a los inversores. Garg se negó a hacer comentarios sobre la demanda, aparte de decir: “Creemos que sus reclamaciones no tienen fundamento”. Mientras tanto, un programa piloto con un posible socio comercial fue cancelado, y Barclays cerró la línea de crédito de $500 millones que había proporcionado a Better, según los informes.

En medio de los despidos y la rotación voluntaria, Better es una operación mucho más pequeña de lo que era hace solo dos años, un 91% más pequeña en términos de personal, con 950 empleados a partir de junio, en comparación con los más de 10,400 que empleaba en su punto máximo a finales de 2021, según los informes. Aproximadamente 420 de los empleados actuales de Better se encuentran en India. (Kevin Ryan, director financiero de Better, quien también habló con ANBLE, dijo que la mayoría de la reducción se debió a despidos, pero no entró en detalles.)

Garg dice que Better contrató personal rápidamente durante la pandemia para satisfacer la demanda de los clientes, y que muchos de esos puestos ya no eran necesarios, ya que Better ha automatizado gran parte del proceso de determinación de préstamos a través de One Day Mortgage, que se lanzó públicamente en enero. (Garg y Ryan se negaron a compartir métricas sobre One Day Mortgage. Ryan dijo que proporcionarían detalles en su informe de ganancias del tercer trimestre.)

“Nuestro personal es cinco veces más productivo”, dice Garg, agregando más tarde: “Muchas de las tareas que realizaban las personas y que ahora realiza la máquina han dejado de ser necesarias. Y el volumen ha disminuido y la demanda de los clientes ha disminuido en general en la industria”.

Los documentos financieros de la empresa muestran que el volumen de préstamos financiados de Better ha disminuido enormemente: en los primeros tres meses del año, el volumen fue de $800 millones, en comparación con los $7 mil millones en 2022.

Garg dice que en el futuro prevé que los niveles de personal sean “mucho menos volátiles” debido a One Day Mortgage, y él y Ryan enfatizaron cómo la demanda global de refinanciamiento ha disminuido en línea con la enorme reducción en la empresa. El índice de solicitud de refinanciamiento de Fannie Mae ha bajado casi un 90% en comparación con hace tres años. Sin embargo, la competidora Rocket Mortgage, que también ha estado despidiendo personal, redujo comparativamente su personal en aproximadamente un 29% en 2022, según Housingwire.

En medio de la masiva disminución en el tamaño de la empresa, los informes regulatorios indican que Better ha perdido talento importante que podría necesitar para dirigir una empresa pública. Por ejemplo, Better dice en informes que deberá cubrir el puesto de director de auditoría interna “para funcionar de manera efectiva como una empresa pública”. (Ryan se negó a dar una actualización de contratación para el puesto en el registro, pero dijo que “lo harán con mucho tiempo para cumplir con nuestros requisitos. Pero sí, tienes razón, tenemos que hacerlo”.)

En general, la rotación entre el equipo directivo de Better y el resto de su fuerza laboral ha llevado a una “reducción del conocimiento institucional” y de las capacidades en “ciertas funciones clave”, como legal y cumplimiento normativo o finanzas y contabilidad, según los informes presentados a la SEC. Better ha revelado que un “número limitado de personal contable” en la empresa ha provocado una “debilidad material en el control interno” en la presentación de informes financieros de Better. Y una “experiencia y capacidad insuficientes” han llevado a otra debilidad material, según los informes.

Dado todo el tumulto en Better en los últimos dos años, no está claro cómo reaccionarán los mercados ante la salida a bolsa de Better la próxima semana (se espera que Better cotice bajo el símbolo BETR el 23 de agosto). Sin mencionar que la empresa está registrando enormes pérdidas, lo cual es especialmente desfavorable para los inversores en el entorno económico actual. Better informó pérdidas netas de casi $889 millones en 2022, más del doble de sus pérdidas en 2021, que fueron de $301 millones. Las pérdidas netas están mejorando, con Better informando aproximadamente $90 millones en pérdidas netas durante los primeros tres meses de 2023.

En la entrevista, Garg dijo que él y su equipo ejecutivo restante han reducido más de $1 mil millones de dólares en costos anualizados del negocio. Y dice que aprendió de su error, que describe como su falta de empatía en torno a los despidos.

“Hicimos crecer esta empresa de $500 millones de volumen a más de $50 mil millones de volumen. Crecimos 100 veces en un [período] de cuatro años… Fue nuestra primera vez haciendo recortes. No sabíamos cómo hacerlo y lo hicimos muy mal. Y aprendimos de eso”, dice Garg.

Espera que en el futuro, Better pueda utilizar el nuevo capital para superar el difícil entorno hipotecario y dice que cree que Better saldrá “más fuerte que nunca”.

Garg dice que aceptó el acuerdo inusual con SoftBank en 2021 porque “sabía que el capital era importante para la empresa” y que Better es su “obra de toda la vida”.

Le pregunté si ahora tiene algún arrepentimiento al respecto.

Fue la única pregunta mía que Garg respondió con una palabra: “Ninguno”, dice.