Un número aterrador de estadounidenses no llegarán a la vejez

Aterradora cantidad de estadounidenses no llegarán a la vejez

Entra en el centro de recuperación Rebound, en la calle principal de Hazard, Kentucky, una pequeña ciudad minera de los Apalaches, y recibirás una bienvenida instantáneamente amigable. Sin embargo, las historias que escuchas son sombrías. En una pizarra blanca al final de la habitación, frente a los sofás, se enumeran los nombres de antiguos clientes que han muerto por sobredosis en los últimos años. Aunque la ciudad tiene una población de solo 5,000 habitantes, hay al menos 20 nombres. James Colwell, un exadicto a la heroína de 33 años, que lleva ocho años limpio y ahora trabaja en el centro, dice que el número sigue creciendo. La adicción a la heroína en realidad es menos común de lo que solía ser, dice, gracias en parte a la proliferación de tratamientos. El problema es que “todos están tomando metanfetaminas. Y están poniendo fentanilo en las pastillas”. Al día siguiente, dice, asistirá al funeral de una exenfermera de mediana edad que murió después de tomar accidentalmente fentanilo, un opioide sintético poderoso.

Hazard fue nombrada en honor a Oliver Hazard Perry, un héroe naval de la guerra de 1812, en lugar de por su carácter. Sin embargo, es un lugar aterradoramente peligroso para vivir. En 2019, incluso antes de la mortal pandemia, la ciudad y el área circundante, el condado de Perry, se ubicaron en el sexto lugar desde el fondo de los 3,142 condados de Estados Unidos en una medida de mortalidad estandarizada por edad. A cualquier edad, las personas tenían muchas más probabilidades de morir. Los opioides, que comenzaron a propagarse hace unos 25 años, cuando los médicos los recetaron a antiguos mineros de carbón para el dolor crónico, son una gran parte de la razón. Pero los ataques cardíacos también son más comunes. Lo mismo ocurre con las muertes por accidentes de tráfico, algo que la policía local atribuye a la negativa de las personas que conducen por las sinuosas carreteras de montaña a usar cinturones de seguridad. El año pasado, la ciudad se inundó y las paredes de las montañas se deslizaron sobre las casas. Y las armas están por todas partes. Todo esto se suma a mucha muerte. En promedio, las personas en Perry pueden esperar vivir solo hasta los 69 años en 2019, en comparación con los 79 en Estados Unidos en su conjunto.

En los últimos 20 años, en términos económicos, Estados Unidos ha superado a otros países ricos. Durante ese período, los salarios medios crecieron un 25%, en comparación con solo un 17% en Alemania. Los gerentes de Buc-ee’s, una cadena de tiendas con sede en Texas, pueden ganar más que los médicos experimentados en el Reino Unido. Pero en una medida más fundamental de bienestar, como la duración de vida de las personas, Estados Unidos se está quedando rezagado. Para sus detractores, esto es motivo de Schadenfreude. “Mucha gente dice que en Estados Unidos es más fácil comprar un arma que leche para bebés”, se jactó un comunicado emitido por el Ministerio de Asuntos Exteriores de China el año pasado, que también señaló el descenso de la esperanza de vida en general. En los últimos años, según algunas estimaciones, la esperanza de vida en China superó a la de Estados Unidos. Para los estadounidenses, eso debería ser una fuente de introspección más seria de lo que es.

Según un estudio de Jessica Ho de la Universidad del Sur de California, publicado el año pasado, que analizó 18 países de altos ingresos, desde una posición bastante promedio en 1980, en 2018 Estados Unidos pasó a ocupar el último lugar en esperanza de vida. En la década de 1960, los estadounidenses podían esperar vivir siete u ocho años más que las personas de Portugal, el país del estudio que ahora tiene la esperanza de vida más baja. En 2018, podían esperar vivir más de un año menos. Áreas como el este de Kentucky, que han sido las más afectadas, ayudan a ilustrar por qué.

En los últimos tres años, todas esas cifras probablemente hayan empeorado, en parte debido al coronavirus. Un estudio de KFF, una organización sin fines de lucro, encontró que para 2021, en lo peor de la pandemia, los estadounidenses podían esperar vivir seis años menos que las personas en otros países ricos (ver gráfico 1). El virus redujo la esperanza de vida en Estados Unidos en poco más de 2.5 años; en los países comparables, la disminución promedio fue de dos meses. Aunque el virus ahora mata a muchas menos personas, las tasas de mortalidad en general siguen elevadas. Las muertes causadas por opioides, accidentes automovilísticos y homicidios han aumentado. La pandemia subrayó algo que ha sido cierto durante décadas: Estados Unidos no hace un muy buen trabajo para mantener segura a su población.

¿Qué está matando a los estadounidenses en mayor medida? Pregunta a casi cualquier experto en salud pública y señalará la enorme carga de mala salud. Tom Frieden, exdirector de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC), explica que se ha estancado el progreso en la reducción de la mortalidad por enfermedades crónicas. En el siglo XX, las leyes ayudaron a mejorar drásticamente la salud pública, logrando reducciones masivas en el consumo de tabaco y la contaminación del aire. Los niveles de colesterol también disminuyeron. Pero ahora la creciente carga de obesidad está contrarrestando los beneficios. Aproximadamente el 11% de los estadounidenses sufren de diabetes, en comparación con solo el 6% en Francia; dos quintas partes de los adultos estadounidenses son clínicamente obesos, el doble de la tasa en la OCDE, un grupo de países en su mayoría ricos. “A pesar de que estamos progresando en algunas áreas, estamos retrocediendo en general”, dice el Dr. Frieden.

Pero esto no explica completamente por qué Estados Unidos lo está haciendo mucho peor que en otros lugares. La obesidad y la diabetes están aumentando casi en todas partes; las tasas han sido más altas en Estados Unidos durante décadas. Y de hecho, el acceso cada vez mayor a la mejor atención médica es una de las pocas formas en que los estadounidenses se están poniendo al día, e incluso superando, a las personas de otros países ricos. Las tasas de supervivencia al cáncer en Estados Unidos son las más altas del mundo. De los pacientes con cáncer de próstata, en Estados Unidos el 98% sobrevive al menos diez años. En Gran Bretaña, la cifra es solo del 78%. El acceso a la atención médica ha mejorado mucho. El año pasado, la proporción de estadounidenses sin seguro médico alcanzó su nivel más bajo.

El problema está fuera de la clínica del médico. Aparte de la covid-19, en los últimos años son las muertes violentas las que explican la divergencia de Estados Unidos respecto al resto del mundo rico (ver gráfico 2).

Los hechos de la muerte

Para citar a William Farr, uno de los primeros pioneros en estadísticas médicas: “La muerte es un hecho. Todo lo demás es inferencia”. Las estimaciones de la esperanza de vida se realizan extrapolando probabilidades a partir de la tasa de mortalidad total en cada edad cada año. Esto significa que las muertes en edades más jóvenes tienen efectos mayores. Algo que reduce un año de vida de todos tiene un efecto similar en las estimaciones de esperanza de vida que algo que lleva a la muerte prematura de un bebé de cada 80. Y lo más impactante de Estados Unidos es cuántas personas, especialmente hombres, mueren jóvenes.

En 2021, murieron 38.307 estadounidenses de entre 15 y 24 años. En Inglaterra y Gales, la cifra equivalente fue de solo 2.185. Como porcentaje de la población, aproximadamente tres veces más estadounidenses de ese grupo de edad murieron en 2021 que ingleses y galeses. La investigación de la Sra. Ho sugiere que los estadounidenses tienen más probabilidades de morir que las personas de otros países ricos a cualquier edad hasta los 85 años. Si llegas a esa edad avanzada, tus posibilidades de sobrevivir más tiempo son aproximadamente las mismas que en otros lugares.

Incluso en 2021, cuando las muertes por covid se dispararon, los aumentos en lo que los CDC llaman “lesiones no intencionales” representaron el 16% de la disminución de la esperanza de vida que estimaron que ocurrió ese año con respecto a 2020. Los opioides son una gran parte de eso. En 2021, según los CDC, 107.000 personas murieron por sobredosis de drogas, la gran mayoría vinculada a la heroína o el fentanilo. Ningún otro país rico se acerca a esta tasa de muertes por drogas (aunque Escocia no está tan lejos). Y en 2021, alrededor de 43.000 estadounidenses murieron en accidentes automovilísticos, la cifra más alta desde 2005 (la cifra disminuyó un poco el año pasado); en Alemania, la tasa fue una cuarta parte de la de Estados Unidos. Alrededor de 26.000 fueron asesinados, en comparación con solo 300 en Italia.

De hecho, casi cualquier muerte horrible que puedas imaginar, los estadounidenses tienen más probabilidades de sufrirla. Más de 5.000 personas murieron en 2021 en accidentes laborales, un aumento del 9% respecto al año anterior; la cifra en Gran Bretaña fue de 123. Casi 4.000 personas murieron en incendios, la cifra más alta en casi 20 años, lo que da una tasa de mortalidad casi el doble que en Europa occidental. Los estadounidenses son más del doble de propensos a ahogarse que los holandeses (aunque los franceses, con sus largas vacaciones junto al océano, se ahogan aún más).

Para una explicación, un vistazo a la geografía de Estados Unidos es revelador. Según Laura Dwyer-Lindgren, una académica del Instituto de Métricas y Evaluación de la Salud de la Universidad de Washington en Seattle, que analizó décadas de datos de mortalidad por condado, la tendencia nacional de la esperanza de vida estancada revela una gran variación regional (ver mapa). En lugares como Hazard, en el este de Kentucky, la esperanza de vida es ahora más baja que en 1980. En lugares como Manhattan, o algunos condados más ricos de Colorado, ha aumentado casi tanto como en cualquier lugar de Europa. Según los datos de la Sra. Dwyer-Lindgren, alguien en sus primeros 60 años que vive en Manhattan tiene cuatro veces menos probabilidades de morir en un año determinado que alguien en Hazard. Las tasas de mortalidad más altas se encuentran en una franja que atraviesa el sur y sureste del país. Las más bajas se concentran cada vez más en las costas y en las ricas montañas, como Colorado.

Esto refleja en parte las economías divergentes. El este de Kentucky es desesperadamente pobre. Muchas personas recurrieron a los opioides después de perder sus empleos en la minería del carbón, dice Tom Vicini, de Operation UNITE, una ONG que intenta abordar la adicción en la región. “Si miras la comunidad en la que vivo ahora, ha cambiado drásticamente en los últimos 20 o 30 años, de una próspera industria del carbón a… casi no hay empleos”, dice. Otros lugares que también han sufrido mucho también son muy pobres, como las reservas indias en Dakota del Sur, que nunca tuvieron muchos empleos, y partes rurales del Delta de Mississippi donde el trabajo agrícola se ha agotado. Pero la pobreza no puede explicar completamente lo que está sucediendo. Hazard no es tan pobre según los estándares internacionales. Junto al Rebound Centre hay una cafetería moderna y una tienda de juguetes elegante; las calles están llenas de coches caros. Tampoco la muerte se limita a los pobres. En el sur de Estados Unidos, las personas con ingresos promedio mueren a tasas más altas que incluso los muy pobres en la ciudad de Nueva York.

El problema no es solo que Estados Unidos se haya vuelto menos seguro (aunque en ciertos aspectos lo ha hecho). También es que otros países han mejorado y Estados Unidos no. Tomemos, por ejemplo, los accidentes automovilísticos. Cálculos del Urban Institute, un grupo de reflexión, muestran que en los años 90 los franceses morían en accidentes a una tasa ligeramente superior a la de los estadounidenses, y por milla conducida, a una tasa aproximadamente el doble. Sin embargo, ahora los estadounidenses tienen más del doble de probabilidades de morir en accidentes automovilísticos. En las últimas dos décadas, las carreteras europeas se han rediseñado con rotondas