Hace 100 años, un equipo de baloncesto de Harlem propiedad de personas negras dominaba el deporte. Ahora, la NBA no tiene ni un solo propietario negro

Hace un siglo, un equipo de baloncesto de Harlem propiedad de personas negras brillaba en el deporte. Hoy, la NBA carece de dueños afrodescendientes

De hecho, en la historia de la liga solo ha habido un equipo de propiedad mayoritaria negra.

A finales de 2002, la NBA otorgó una franquicia de expansión, los Charlotte Bobcats, al co-fundador de Black Entertainment Television, Bob Johnson. Cuatro años después, el exjugador de la NBA Michael Jordan compró una participación minoritaria en la franquicia, y en 2010, compró la participación de Johnson. Sin embargo, Jordan vendió su participación mayoritaria en la franquicia en julio de 2023.

Esta falta de diversidad en la propiedad de los equipos de baloncesto es especialmente decepcionante considerando la rica historia de la propiedad negra en deportes, que comenzó cuando las principales ligas de los Estados Unidos todavía estaban segregadas.

Hace un siglo, uno de los principales equipos profesionales pre-NBA comenzó a jugar en Harlem gracias a los esfuerzos de un empresario negro llamado Bob Douglas.

Un desafío a la dominación de los deportes blancos

Mis estudiantes a menudo se sorprenden de que la historia de los deportes de equipo profesionales en los Estados Unidos vaya mucho más allá de la NBA, la NHL, la NFL y la MLB. Pero el enfoque de los medios en las “cuatro grandes” ligas puede hacer que los fanáticos pasen por alto los increíbles logros y liderazgo de muchos pioneros en el deporte, incluyendo aquellos de grupos marginados cuya participación en las ligas principales estaba limitada o prohibida.

Los primeros 50 años del baloncesto profesional fueron una amalgama de ligas regionales y equipos ambulantes. Al igual que en el béisbol y el fútbol, los equipos de baloncesto de esta época estaban segregados. Pero los equipos blancos y negros se enfrentarían en exhibiciones mientras recorrían el país.

En el lado empresarial, muchos empresarios blancos se estaban beneficiando, si no explotando, de este grupo de talentos negros, organizando torneos y competencias y obteniendo una parte desproporcionada de las ganancias. Pero los empresarios negros vieron una oportunidad de apoyar a las comunidades negras a través del deporte al mantener el talento, y el dinero, de manera exclusiva fuera de los bolsillos de los dueños blancos.

Douglas ayudó a fundar el Spartan Field Club en 1908 para apoyar el interés de él y otros neoyorquinos negros en practicar deportes. Estos clubes proporcionaban instalaciones y organizaban equipos amateurs en varios deportes, siendo el cricket y el baloncesto de los más populares.

Douglas se enamoró del baloncesto después de jugar por primera vez en 1905, solo unos años después de haber emigrado a Nueva York desde St. Kitts. A pesar de enfrentar discriminación como hombre negro e inmigrante, fundó y jugó en un equipo amateur de baloncesto para adultos dentro del club llamado los Spartan Braves. Posteriormente, pasó a dirigir el club en 1918.

Douglas estaba buscando un hogar permanente para su equipo y ofreció cambiar el nombre de los Spartan Braves por Harlem Renaissance a cambio del uso del Renaissance Ballroom & Casino de propiedad negra en la Séptima Avenida entre las calles 137 y 138. El equipo jugó su primer partido como Renaissance el 3 de noviembre de 1923, y Douglas firmó contratos de temporada completa con sus jugadores.

Dos años más tarde, los “Rens”, como llegaron a ser llamados, fueron declarados los Campeones Mundiales de Baloncesto de Color. El equipo se estableció como una potencia nacional y compitió en algunos de los primeros partidos profesionales de baloncesto entre equipos blancos y equipos negros. En 1925, los Rens vencieron a los Original Celtics, un equipo blanco del lado oeste de Manhattan que muchos consideraban el mejor equipo del país.

Al siguiente año, se fundó otro equipo totalmente negro que reclamaba Harlem como su hogar. A diferencia de los Rens, sin embargo, los Harlem Globetrotters no tenían conexión con el vecindario de la ciudad de Nueva York. Estaban basados en Illinois y tenían un propietario blanco, Abe Saperstein, que buscaba obtener ganancias de la conexión entre los afroamericanos y el lugar que servía como epicentro de la cultura negra.

Una racha de dominio

Durante la temporada 1932-33, los Rens ganaron 120 de los 128 juegos que disputaron, incluyendo 88 seguidos. Seis de las derrotas fueron a manos de los Original Celtics, aunque los Rens terminaron ganando la serie de la temporada, venciendo a sus rivales totalmente blancos en ocho ocasiones.

La influencia del baloncesto en la cultura negra continuó creciendo durante el período de entreguerras. Durante los conciertos de Duke Ellington, estrellas del baloncesto como Fats Jenkins entretenían a la multitud entre los sets, facilitando la profunda conexión cultural entre el baloncesto y la música negra que continúa hasta hoy en día.

Para finales de la década de 1930, los Rens y los Globetrotters no solo buscaban demostrar ser los mejores equipos negros, sino también establecerse como los mejores equipos de baloncesto en la nación.

En 1936, los New York Rens jugaron una serie de dos juegos contra los formidables Oshkosh All-Stars, que jugaban en Wisconsin. La popularidad de los juegos llevó a Douglas y al fundador de Oshkosh, Lon Darling, a acordar una serie más larga, en la que los Rens ganaron tres de los cinco juegos.

Douglas aceptó extender la competencia otros dos juegos para crear una “serie mundial”. Oshkosh terminó ganándolos ambos para llevarse la serie. Las victorias llevaron a Darling y a los All-Stars a unirse a lo que se convertiría en la National Basketball League, predecesora de la NBA. La NBL fichó a su primer jugador negro en 1942, cinco años antes de que Jackie Robinson hiciera su debut en las Grandes Ligas de Béisbol.

A medida que la NBL crecía en popularidad, se creó el Campeonato Mundial de Baloncesto Profesional. En los 10 años que se disputó el torneo, los equipos de la NBL ganaron todos los campeonatos excepto tres, con equipos totalmente negros reclamando los otros tres. Pero solo uno de esos equipos, los Rens, tenía un propietario negro.

Guerra, competencia e integración

Los Rens lucharon por mantener su dominio después de que los recién establecidos Washington Bears, otro equipo totalmente negro, llevaran a varios jugadores de los Ren en 1941. Los Bears fueron fundados por el legendario locutor negro Hal Jackson y respaldados por el dueño del teatro Abe Lichtman, quien atrajo a los jugadores con un salario más alto y un horario más ligero.

Después de la guerra, varias franquicias de la NBL lucharon, incluyendo los Detroit Vagabond Kings, que abandonaron la liga en diciembre de 1948. Como la liga necesitaba un reemplazo, los Rens se mudaron a Dayton, Ohio, y terminaron la temporada con la NBL, convirtiéndose en el primer equipo de propiedad negra en una liga mayoritariamente blanca.

La NBL cerró después de la temporada y varios equipos se unieron a la recién formada NBA, dejando atrás a los Rens. La NBA estuvo segregada durante su primera temporada después de que se completó la fusión. Pero en 1950, varios jugadores negros, incluido el exjugador de los Rens Nat “Sweetwater” Clifton, integraron la liga.

A medida que el deporte profesional creció y se integró durante el siglo XX, los equipos conformados exclusivamente por personas de raza negra perdieron gran parte de su talento ante los equipos propiedad de personas blancas. A pesar de las cuotas que limitaban el número de jugadores negros en los equipos de personas blancas, la pérdida de talento de alto nivel llevó a la desaparición de equipos como los Rens.

Las experiencias únicas de comunidad y de los aficionados que fomentaban estos equipos conformados exclusivamente por personas de raza negra se perdieron para siempre.

El legado de los Rens

En 1963, el equipo de los Rens de la temporada 1932-33 fue incluido en el Salón de la Fama del Baloncesto. Varios jugadores individuales, junto con Douglas, ingresarían en años posteriores al Salón de la Fama.

Hoy en día no hay propietarios de raza negra en ninguna de las cuatro principales ligas profesionales de América del Norte. Hay algunos estadounidenses de raza negra que son propietarios minoritarios de equipos: los exastros de la NBA Dwyane Wade y Grant Hill tienen participaciones minoritarias en los Utah Jazz y Atlanta Hawks, respectivamente, pero no está claro cuánta influencia tienen.

Es una situación especialmente desalentadora para la NBA. En una liga que es más del 70% de raza negra, la escasez de propietarios y ejecutivos de raza negra puede llevar a una desconexión entre los jugadores y las personas que dirigen la liga.

En los últimos años, los jugadores han chocado con los propietarios sobre códigos de vestimenta, disciplina y protestas políticas.

A medida que los ingresos de la liga continúan disparándose, y la NBA sirve como ejemplo de prácticas de contratación inclusivas, es más difícil ignorar la falta de propiedad de raza negra 100 años después de que los Rens pisaron por primera vez la cancha.

Jared Bahir Browsh es Profesor Auxiliar de Estudios Críticos sobre Deportes en la Universidad de Colorado Boulder.

Este artículo se republica de The Conversation bajo una licencia Creative Commons. Lee el artículo original.