22 años después del colapso de Enron de $63 mil millones, un importante consejo de revisión de auditoría encuentra que la industria se encuentra en un estado ‘completamente inaceptable’.

22 años después del colapso de Enron, importante consejo encuentra industria 'completamente inaceptable'.

Las firmas de contabilidad desempeñan un papel fundamental al verificar las finanzas de las empresas que auditan para que esos clientes puedan confiar en y publicar instantáneas precisas de sus negocios. Últimamente, según un informe publicado por un organismo de control del Congreso el lunes, un número sorprendentemente alto de esas auditorías está lleno de errores y otras fallas.

No es coincidencia que ese organismo de control, la Junta de Supervisión de la Contabilidad de Empresas Públicas, fue creado por el Congreso en 2002 como la encarnación virtual del Efecto Andersen. Con el mandato de proteger a los inversionistas y el interés público, examina la industria contable para evitar que se repita otro caso como el de Enron, y lo que ha descubierto 21 años después es que la industria de la auditoría se encuentra en un estado “completamente inaceptable”. Según el informe de la PCAOB, un tercio de todas las auditorías realizadas por firmas de contabilidad globales de los Estados Unidos en 2022, incluidas las Cuatro Grandes, contenían errores. Eso es un aumento de nueve puntos porcentuales en comparación con la tasa de error del 21% en 2021. Y no hay duda de que la versión de 2023 de la PCAOB fue contundente en cuanto a las revisiones de auditoría.

Este aumento de errores puede no ser solo producto de un trabajo descuidado de los auditores: los errores probablemente han estado allí durante años y solo se están descubriendo a una tasa más alta ahora porque tienden a encontrarse durante la inestabilidad económica.

Deloitte, PwC, KPMG y EY no respondieron a las solicitudes de comentarios de Fortune.

“Completamente inaceptable”

Para las auditorías realizadas por todas las firmas de contabilidad, incluidas aquellas con sede en el extranjero y no afiliadas a una red global, la tasa de errores fue aún mayor. De todas las 710 auditorías revisadas por la PCAOB en 2022, el 40% contenía errores, un aumento de seis puntos porcentuales en comparación con 2021. La PCAOB encontró un aumento en la falta de ejecución de los “pasos básicos de auditoría de manera suficiente”, como el uso de datos no creíbles para respaldar las conclusiones.

“El 40% es completamente inaceptable”, dijo Erica Y. Williams, presidenta de la PCAOB, en una conferencia de prensa el martes. “Lo que me gusta pensar no es cuál es una tasa de deficiencia aceptable, sino qué pueden hacer estas firmas para solucionar este problema y revertir esta tendencia preocupante”.

La PCAOB no reveló qué clientes de auditoría recibieron auditorías defectuosas.

Hubo un gran aumento en los errores en las firmas de auditoría globales no estadounidenses, con el porcentaje de auditorías defectuosas casi duplicándose del 17% al 31% en 2022. Según el informe, algunas firmas que realizaron análisis internos atribuyen el aumento de errores a la rotación de personal por encima del promedio, una plantilla de personal generalmente menos experimentada y el impacto continuo de la pandemia de COVID-19 y el trabajo a distancia.

Pero en la conferencia de prensa, Williams dijo que estas excusas no explican un número tan alto de errores.

“Algunas firmas han dicho que los impactos continuos de COVID-19 y la Gran Renuncia, la guerra por el talento, podrían ser factores contribuyentes, pero ya han pasado tres años desde el inicio de la pandemia y estos desafíos ya no son nuevos”, dijo Williams. “Las firmas realmente tienen la responsabilidad de enfrentar estos desafíos de frente. Una tasa de deficiencia del 40% simplemente no puede ser explicada por la pandemia”.

“Siempre vemos un aumento en el fraude contable”

Parte del problema radica en la falta de sistemas de supervisión utilizados por las firmas de auditoría, no solo en errores de los empleados, escribió la PCAOB. Según el informe, algunas firmas carecen de cualquier sistema de control de calidad, o incluso de un procedimiento de monitoreo para verificar que los trabajadores cumplan con los estándares profesionales en su contabilidad y auditoría. Y algunas firmas que tienen procedimientos de inspección no los están realizando, agregó el informe.

Aunque las tasas de rotación, los modelos de trabajo a distancia y la falta de procedimientos pueden ser factores que contribuyen a ese 40%, también puede ser que el clima económico esté facilitando la detección de tales errores o dificultando su ocultación.

Históricamente, se han descubierto más casos de fraude durante las desaceleraciones económicas, según el Dr. Feng Gu, presidente de contabilidad y derecho en la Escuela de Administración de la Universidad de Buffalo.

“Cada vez que hay una desaceleración económica, ya sea una recesión económica significativa o algún tipo de crisis, siempre vemos un aumento en el fraude contable”, dijo Gu. “El fraude contable está relacionado con el fracaso de la auditoría porque los auditores no descubrieron estos errores o problemas en primer lugar”.

Según Gu, los errores son más fáciles de ocultar durante períodos de crecimiento. Cuando la economía es fuerte y una empresa prospera, los problemas subyacentes pueden ocultarse con informes positivos de crecimiento empresarial. Esto dificulta que los auditores y los auditores de los auditores (es decir, la PCAOB) detecten deficiencias. Ahora, debido a que el clima económico es inestable o al menos no se encuentra en un período de crecimiento acelerado, los errores contables son más fáciles de detectar.

¿Qué hay de cierto en el hecho de que la economía ha repelido hasta ahora la ampliamente pronosticada recesión este año? Gu señaló que 2023 ya ha presenciado una crisis bancaria regional, incluyendo el histórico colapso de Silicon Valley Bank, “Y luego, durante casi un año, la gente ha estado hablando de una inminente recesión económica”. En consonancia con la tesis de una “recesión en marcha”, en la que la economía en su conjunto sigue creciendo pero ciertos sectores experimentan una retracción, Gu dijo: “Ha habido algún tipo de desaceleración en algunos sectores industriales, y esto en realidad es una buena condición para que se expongan problemas contables financieros”.

Williams dijo que las deficiencias encontradas en 2022 han sido tendencias en las revisiones de la PCAOB durante mucho tiempo, y las firmas de auditoría necesitan identificar formas de prevenir estos errores recurrentes. Dijo que su organización está tratando de frenar el problema al poner luz sobre los errores consistentes a través de la difusión de sus hallazgos a la prensa, los clientes potenciales y los inversores.

Está claro que la PCAOB está sintiendo el Efecto Andersen, no quiere que las Cuatro Grandes se reduzcan aún más. “La calidad de la auditoría se está moviendo en la dirección equivocada”, dijo Williams. “Las firmas deben darle la vuelta”.