Cómo ladrillos, un destornillador y un núcleo de demonio de material radiactivo mataron a 2 científicos del Proyecto Manhattan

2 científicos del Proyecto Manhattan mueren por ladrillos, un destornillador y un núcleo de demonio radiactivo

  • El Proyecto Manhattan que construyó la bomba atómica no estuvo exento de sus propios peligros.
  • Los experimentos con un llamado “núcleo demonio” de plutonio causaron la muerte de dos físicos del Proyecto Manhattan. 
  • Ambos científicos murieron después de que se les resbaló las manos, lo que provocó que el núcleo liberara niveles mortales de radiación.

Las bombas atómicas habían sido lanzadas.

Pero en el laboratorio de Los Álamos en Nuevo México, los científicos que trabajaban en el Proyecto Manhattan, el programa ultrasecreto dirigido por J. Robert Oppenheimer que creó las primeras armas nucleares, todavía estaban experimentando con elementos radiactivos.

A medida que la guerra terminaba, una serie de incidentes destacaría los peligros de la era atómica. Dos físicos morirían de manera casi idéntica después de jugar con un trozo de plutonio al que luego se le daría un apodo ominoso: el “núcleo demonio”.

Los científicos, Harry Daghlian y Louis Slotin, estaban entre aquellos que experimentaban con una masa esférica de 14 libras de plutonio, que por sí sola no iniciaría una peligrosa reacción nuclear en cadena.

Los físicos estaban tratando de acercar el núcleo lo más posible al borde antes de que se volviera “crítico”, una versión más débil del mismo tipo de reacción que ocurrió en las bombas atómicas.

En ambos casos, todo lo que se necesitó fue un simple resbalón de su mano para que las cosas salieran horriblemente mal.

Un ladrillo caído le costó la vida a Daghlian

El 21 de agosto de 1945, menos de dos semanas después de los bombardeos de Hiroshima y Nagasaki, el físico de 24 años Harry Daghlian estaba llevando a cabo un experimento de criticidad en el núcleo demonio en el sitio de pruebas de Los Álamos, Nuevo México, según The Atomic Heritage Foundation.

Daghlian, quien se había graduado del MIT a los 17 años, estaba utilizando ladrillos de carburo de tungsteno para construir una barrera alrededor del núcleo demonio de plutonio, según AHF. Los ladrillos reflejarían los neutrones que se alejaban del plutonio radiactivo de vuelta hacia el núcleo. Daghlian estaba trabajando para crear un “reflector de neutrones”, según AHF, que empujaría el núcleo más cerca de volverse crítico y reduciría la masa necesaria para iniciar una reacción en cadena.

La recreación del experimento que involucra el “núcleo demonio” de plutonio que mató a Harry Daghlian.
Laboratorio Nacional de Los Álamos

El físico había construido cuatro capas de ladrillos y estaba a punto de colocar un ladrillo en el centro cuando su dispositivo de monitoreo advirtió que colocar la pieza desencadenaría el núcleo, según The Atomic Heritage Foundation. Entonces, Daghlian comenzó a alejarse, pero accidentalmente dejó caer el ladrillo directamente sobre el núcleo, explicó la fundación en su sitio web.

La caída del ladrillo causó un destello de luz, una ola de calor y una ráfaga de radiación extrema, según United Energy Workers Healthcare. Daghlian logró quitar el ladrillo de encima, pero su destino ya estaba sellado. En cuestión de segundos, el núcleo demonio de plutonio lo había bañado con una dosis letal de radiación.

Murió lentamente de envenenamiento por radiación 25 días después, según AHF.

‘Haciendo cosquillas a la cola del dragón dormido’

Pero los científicos continuaron experimentando con el núcleo, y en menos de un año, otro investigador estaría muerto.

El físico canadiense Louis Slotin, de 35 años, era conocido como un tipo arriesgado en el proyecto de investigación que hacía movimientos arriesgados, según Canada’s History. En mayo de 1946, Slotin estaba realizando más experimentos de criticidad, esta vez intentando acercarse aún más al borde.

Louis Slotin.
Laboratorio Nacional de Los Álamos

En lugar de colocar ladrillos alrededor del núcleo como lo había hecho Daghlian, Slotin tenía el plutonio rodeado por dos semiesferas de metal recubiertas de berilio, según AHF. Estaba tratando de bajar la esfera superior sobre la esfera inferior, dejando el menor espacio posible entre las dos para que el núcleo de plutonio dentro se acercara lo más posible a la criticidad, explica AHF en su sitio web.

Si las esferas se cerraban por completo alrededor del núcleo, comenzaría una reacción en cadena que nuevamente liberaría niveles mortales de radiación. Slotin introduciría un destornillador entre las dos esferas para crear el espacio suficiente para evitar que se cerraran completamente alrededor del núcleo de plutonio, según la BBC.

El proceso se conoció como “haciendo cosquillas a la cola del dragón dormido”, según un informe de seguridad nacional del Laboratorio de Física Aplicada de Johns Hopkins. Era un experimento peligroso, uno que Slotin había realizado muchas veces antes, informó la BBC.

Pero los colegas advirtieron que podría ser mortal. Según el informe del Laboratorio de Física Aplicada de Johns Hopkins, Enrico Fermi le habría dicho a Slotin y a otros investigadores que estarían “muertos en un año” si continuaban con los experimentos.

Un modelo del experimento que Slotin realizó usando dos esferas que colocó alrededor del “núcleo demonio”.
Los Alamos National Laboratory

El 21 de mayo de 1946, Slotin estaba trabajando en uno de sus últimos días en el proyecto, entrenando a un nuevo científico, Alvin Graves, para que fuera su reemplazo, según la BBC. Nuevamente intentó experimentar con el núcleo demonio, deslizando el destornillador entre las mitades metálicas.

Pero, mientras Graves y otros seis colegas observaban, las manos de Slotin resbalaron y las esferas de metal se cerraron alrededor del núcleo, llevándolo a su punto crítico. Según el AHF, apareció otra ráfaga de luz azul junto con una explosión de calor.

Slotin logró quitar rápidamente la esfera superior, pero una vez más era demasiado tarde, informó la BBC. Los demás en la habitación sobrevivieron, pero Slotin no tuvo tanta suerte.

“Bueno, eso es todo”, dijo en ese momento.

En los siguientes 9 días, según la BBC, murió lentamente y de manera dolorosa por envenenamiento por radiación, lo cual provoca un completo colapso de las funciones corporales, incluyendo diarrea, vómitos, ampollas, mareos y, finalmente, fallo orgánico.

Los dos incidentes mortales le valieron al núcleo de plutonio el apodo de “núcleo demonio”. Aún suficientemente radiactivo como para estar caliente, el núcleo fue permitido enfriarse. Según The New Yorker, estaba programado para ser utilizado en una prueba nuclear, pero la prueba fue cancelada.

Ese verano, el núcleo fue fundido y reciclado en nuevos núcleos para pruebas.

Los Alamos nunca permitió que sus científicos volvieran a realizar pruebas críticas de manera directa.